Comment un laboratoire transforme des algues en tongs et s’attaque au Big Plastic dans la foulée

Le plastique traditionnel est terrible pour l’environnement. Ce plastique biodégradable pourrait être une solution.

Si vous vous tenez sur une plage en Inde ou en Thaïlande, vous verrez probablement des dizaines de tongs échouer sur le rivage. On estime à trois milliards le nombre qui se retrouvent chaque année dans les cours d’eau ou dans l’océan, étouffant la vie marine et se brisant en minuscules particules qui finissent dans la chaîne alimentaire.

Mais un petit laboratoire de San Diego appelé Algenesis a trouvé une solution au problème des tongs dans le monde. Il a mis au point un polyuréthane biodégradable à base d’algues, le plastique mousseux couramment utilisé pour fabriquer les semelles des chaussures et des sandales. L’année prochaine, elle lancera une marque de tongs en interne pour faire la démonstration de ce matériau en action. Ce plastique a le potentiel de transformer non seulement l’industrie de la chaussure, qui représente 215 milliards de dollars, mais aussi l’industrie du plastique, qui représente 1,2 trillion de dollars et qui produit plus de 300 tonnes de plastique chaque année.

Qu’est-ce qui fait que ce matériau est tellement meilleur que le plastique traditionnel ? Tout d’abord, sa fabrication nécessite beaucoup moins de carbone. Le plastique traditionnel est fabriqué à partir du pétrole brut, une ressource qui provient d’anciennes algues (entre autres plantes) qui sont cuites sous la surface de la terre pendant des millions d’années à haute pression. L’extraction du pétrole, puis son raffinage, est un processus à forte intensité de carbone qui accélère le changement climatique. Algenesis, quant à elle, transforme les algues directement en pétrole, puis en plastique, dans un environnement de laboratoire contrôlé. « On extrait l’huile des algues de la même manière que l’on extrait l’huile des graines de soja ou de canola », explique Stephen Mayfield, directeur du California Center for Algae Biotechnology à l’Université de San Diego, qui a fondé Algenesis il y a cinq ans. « Une fois l’huile obtenue, nous la transformons chimiquement pour former des polyuréthanes. »

Contrairement au pétrole brut, qui existe en quantité limitée, les algues sont une ressource abondante et renouvelable. Algenesis s’approvisionne auprès d’une ferme d’algues. De plus, les algues retirent le carbone de l’atmosphère grâce à la photosynthèse.

Mais ce n’est que la moitié du puzzle. L’autre moitié entre en jeu lorsque la bascule a atteint la fin de sa vie. À ce moment-là, les chaussures se biodégradent complètement comme n’importe quel autre matériau organique. Le client peut jeter la tong à la poubelle, sachant que lorsqu’elle arrivera à la décharge, des organismes et des enzymes la consommeront, de sorte qu’elle disparaîtra en quelques mois. Mayfield affirme qu’il y a moins d’organismes capables de le décomposer dans l’océan, c’est pourquoi Algenesis travaille actuellement sur des moyens d’accélérer le processus de décomposition dans l’océan.

Mayfield souligne que le plastique des tongs d’Algenesis ne se décompose pas seulement en minuscules particules, comme c’est le cas du plastique traditionnel. (Bien qu’on ne puisse pas voir les microplastiques dans l’eau de pluie et les poissons, ils sont là.) Ce plastique est entièrement consommé par les organismes qui le digèrent dans leur corps. « Notre matière va jusqu’à zéro », dit-il. « Les organismes coupent les liaisons dans les polymères, puis ils mangent les petites molécules. Il se transforme en produits naturels ».

Alors que les tongs d’Algenesis se dirigent pour l’instant vers la décharge, le président de la société, Tom Cooke, déclare que le prochain grand défi est de trouver comment transformer ses vieilles tongs en nouvelles. En disant cela, il ne parle pas du recyclage du plastique tel que nous le connaissons, qui consiste essentiellement à faire fondre le plastique et à l’utiliser dans de nouveaux produits. Le plastique recyclé contient des impuretés, il doit donc être combiné avec du plastique vierge pour créer de nouveaux produits. (De nombreuses bouteilles d’eau qui sont commercialisées comme étant fabriquées à partir de matériaux recyclés ne contiennent en fait qu’entre 7 et 50 % de plastique recyclé). Cooke et Mayfield, quant à eux, voudraient décomposer leur plastique à base d’algues en ses polymères constitutifs, qui peuvent ensuite être retransformés en chaussures. « C’est du recyclage moléculaire », explique M. Cooke, qui a déjà occupé des postes à responsabilité chez Reef and Vans. « C’est le Saint Graal circulaire.

Pour Cooke, aider à lancer une marque de chaussures qui ne détruise pas la planète est une quête personnelle. Il a passé deux décennies à travailler pour l’industrie de la chaussure, qui produit 25 milliards de paires par an pour seulement 8 milliards d’humains. Outre la volte-face d’Algenesis, M. Cooke s’adresse également à des contacts dans l’industrie de la chaussure afin de mettre les matériaux du laboratoire à la disposition d’autres entreprises. Reef, l’ancien employeur de Cooke, est déjà à bord, et Cooke dit qu’il a l’intention de lancer bientôt une chaussure incorporant le plastique d’Algenesis.

A terme, cependant, le rêve de Mayfield est de développer d’autres formes de plastique biodégradable que le polyuréthane, comme le polyester utilisé dans les vêtements et le PVC utilisé dans les emballages alimentaires. Il faudra du temps pour mettre au point les bonnes formulations, mais en fin de compte, il pourrait s’avérer que la solution au problème du plastique n’est pas de l’éliminer mais de le réinventer.

Via Fastcompany

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