Comment une institution de design bien-aimée est revenue du bord du gouffre

Heath Ceramics a conçu la poterie utilisée chez Panisse. Au milieu de la COVID-19, les propriétaires ont lutté pour rester créatifs tout en faisant face à une menace existentielle.

Lorsque la Bay Area s’est fermée en réponse à COVID-19, les propriétaires du célèbre studio de poterie Heath Ceramics se sont retrouvés complètement vidés de leur énergie créatrice. Il était difficile de définir la direction artistique de l’entreprise ou d’entrer dans le studio pour créer un nouvel émail face à une menace existentielle imminente. « La question s’est posée : comment être créatif quand on se demande si l’on peut survivre« , explique Robin Petravic, copropriétaire de l’entreprise.

Catherine Bailey et Robin Petravic [Photo : Heath Ceramics]

Le coronavirus est le plus grand défi commercial que Petravic et Catherine Bailey aient eu à relever depuis qu’ils ont acheté Heath Ceramics en 2003. Lorsque les commandes de la Californie pour les produits au foyer sont entrées en vigueur en mars, Heath a dû fermer son usine de Sausalito, en Californie. Cela signifie qu’une fois que l’entreprise a vendu son stock existant, il n’y avait aucun moyen de le réapprovisionner. « Nous sommes une petite entreprise qui n’a pas les poches pleines », dit Bailey. « Nous avions assez d’argent en banque pour survivre six semaines sans revenus. »

Heath Ceramics a été fondée en 1948 par les potiers Edith et Brian Heath. Au cours des décennies suivantes, elle est devenue une institution très appréciée, surtout à San Francisco. Elle a collaboré avec la légendaire chef Alice Waters pour créer la vaisselle de son restaurant Chez Panisse ; les clients peuvent acheter la ligne iconique Chez Panisse sur le site web de Heath. « L’entreprise ne nous appartient pas vraiment », explique M. Petravic. « Elle fait partie de l’identité créative et de l’histoire de la région de la Baie. Sentir cette responsabilité a parfois été épuisant ».

Quand le coronavirus a frappé, Bailey dit que le problème n’était pas un manque de demande : Les consommateurs semblaient prêts à investir dans des pièces pour leur maison, puisqu’ils y passent beaucoup de temps. Le problème était l’offre. Comme l’entreprise fabrique toutes ses poteries localement, la fermeture a rendu presque impossible la création de nouvelles pièces.

Petravic se souvient d’un moment critique, environ trois mois après le début du confinement. Il s’est rendu à l’entrepôt, qui est généralement rempli de produits, pour y trouver des étagères vides à perte de vue. Pendant un moment, il a semblé qu’il y avait une réelle possibilité que l’entreprise ne s’en sorte pas. Mais Petravic et Bailey ont doublé la mise. Ils ont procédé à quelques licenciements douloureux. Ils ont fait une demande pour le programme de protection des salaires du gouvernement, qui leur a fourni une injection de fonds bien nécessaire. Tung Chiang, l’artiste qui dirige le studio d’argile expérimental de Heath, a essayé de fabriquer à lui seul le plus grand nombre de pièces possible, seul au studio de poterie. « C’était un pont », dit Petravic. « Si l’usine avait été fermée quelques mois de plus, nous ne serions pas là. »

Fin mai, l’usine a pu rouvrir grâce aux protocoles de distanciation sociale mis en place, permettant aux travailleurs de fabriquer des centaines de pièces par jour et de commencer à réapprovisionner les étagères. Ils ont réembauché certains de ceux qui avaient été licenciés et espèrent continuer à le faire à mesure que les affaires reprennent. Quatre de ses points de vente au détail en Californie sont maintenant ouverts, et l’entreprise a créé une option de ramassage en bordure de trottoir qui a été très populaire. Bien que le chiffre d’affaires ait baissé de 30 %, Bailey et Petravic affirment que les ventes en ligne de l’entreprise sont fortes, en partie grâce aux lettres d’information et aux blogs plus fréquents de l’équipe marketing qui expliquent en détail la fabrication de la poterie. « Nous n’avions jamais eu le temps d’investir dans le commerce électronique auparavant, mais cela nous a permis de nous amuser et d’être plus créatifs », explique Bailey. « Nous essayons de capturer ce que les gens ressentent pour Heath dans nos magasins, uniquement de manière numérique. »

Mais Bailey et Petravic reviennent sans cesse sur l’importance de la créativité. Ils disent qu’il a été difficile pour eux et leur équipe de s’exprimer par la poterie alors qu’il y a tant d’autres choses qui requièrent une énergie émotionnelle. « Nous savions que notre travail consistait à créer, mais il y avait un tel instinct de se blottir et de se protéger », dit Petravic.

Les propriétaires ont essayé de donner à leur équipe la liberté de créer, et les potiers ont pris le message à cœur. Alors qu’ils s’abritaient chez eux et se relayaient dans l’atelier pour lancer l’argile sur le tour, ils ont commencé à créer une nouvelle ligne de pièces pour l’hiver qui s’articule autour des thèmes de l’espoir et du renouveau. Une série de vases en forme de bourgeons sont émaillés d’un jaune vif. Un vase à pousses mince est conçu pour ressembler à une pousse de bambou se penchant avec ténacité vers le soleil. Une grande théière grise rappelle comment les petits conforts aident dans les périodes d’obscurité.

« Ce besoin de créer est devenu notre force motrice », dit Bailey. « Mais nous ne pouvions pas nous contenter de créer de beaux objets. Nous devions créer des choses qui incarnent le moment présent et qui communiquent l’espoir. »

Via Fastcompany.

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