Why I Hope to Die at 75, Un argument selon lequel la société et les familles – et vous – seront mieux lotis si la nature suit son cours rapidement

Si vous n’avez aucun problème à parler de la mort (aussi ouvertement que de la vie) alors cet article de The Atlantic par Ezekiel J. Emanuel vous intéressera :

« À 75 ans, j’aurai vécu une vie complète. J’aurai aimé et j’aurai été aimé. Mes enfants auront grandi et seront au milieu de leur propre vie riche. J’aurai vu mes petits-enfants naître et commencer leur vie. J’aurai poursuivi les projets de ma vie et apporté toutes les contributions, importantes ou non, que j’aurai pu faire. Et j’espère que je n’aurai pas trop de limitations mentales et physiques. Mourir à 75 ans ne sera pas une tragédie. En effet, je prévois d’avoir mon service commémoratif avant de mourir. Et je ne veux pas de pleurs ou de lamentations, mais une réunion chaleureuse remplie de souvenirs amusants, d’histoires sur ma gêne et de célébrations d’une vie agréable. Après ma mort, mes survivants pourront avoir leur propre service commémoratif s’ils le souhaitent – ce n’est pas mon affaire.

Permettez-moi de préciser mon souhait. Je ne demande pas plus de temps qu’il n’est probable et je ne veux pas non plus raccourcir ma vie. Aujourd’hui, à ce que mon médecin et moi-même savons, je suis en très bonne santé, sans maladie chronique. Je viens de faire l’ascension du Kilimandjaro avec deux de mes neveux. Je ne parle donc pas de négocier avec Dieu pour vivre jusqu’à 75 ans parce que j’ai une maladie terminale. Je ne parle pas non plus de me réveiller un matin dans 18 ans et de mettre fin à ma vie par l’euthanasie ou le suicide. Depuis les années 1990, je m’oppose activement à la légalisation de l’euthanasie et du suicide médicalement assisté. Les personnes qui veulent mourir de cette manière ont tendance à souffrir non pas de douleurs incessantes, mais de dépression, de désespoir et de la peur de perdre leur dignité et leur contrôle. Les personnes qu’elles laissent derrière elles ont inévitablement le sentiment d’avoir échoué d’une manière ou d’une autre. La réponse à ces symptômes n’est pas de mettre fin à une vie, mais d’obtenir de l’aide. Je soutiens depuis longtemps que nous devrions nous concentrer sur l’offre d’une mort douce et compatissante à toutes les personnes en phase terminale, et non sur l’euthanasie ou le suicide assisté pour une infime minorité.

Je parle de la durée de vie que je veux avoir et du type et de la quantité de soins de santé auxquels je consentirai après 75 ans. Les Américains semblent obsédés par l’exercice physique, les puzzles mentaux, la consommation de divers jus et mélanges de protéines, le respect d’un régime alimentaire strict et la prise de vitamines et de compléments, le tout dans un effort courageux pour tromper la mort et prolonger la vie le plus longtemps possible. Cette pratique est devenue si répandue qu’elle définit désormais un type culturel : ce que j’appelle l’immortel américain.

Je rejette cette aspiration. Je pense que ce désespoir maniaque de prolonger sans fin la vie est malavisé et potentiellement destructeur. Pour de nombreuses raisons, 75 ans est un âge assez propice pour viser l’arrêt.

La compression de la morbidité est une idée typiquement américaine. Elle nous dit exactement ce que nous voulons croire : que nous vivrons plus longtemps et que nous mourrons ensuite brutalement, sans douleurs ni détérioration physique – la morbidité traditionnellement associée au vieillissement. Elle nous promet une sorte de fontaine de jouvence jusqu’à l’heure de la mort qui ne cesse de reculer. C’est ce rêve – ou cette fantaisie – qui rend l’Américain immortel et qui a alimenté l’intérêt et l’investissement dans la médecine régénérative et les organes de remplacement.

Mais la vie s’étant allongée, est-elle devenue plus saine ? 70 est-il le nouveau 50 ?

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Cela a été confirmé par une récente évaluation mondiale de « l’espérance de vie en bonne santé » menée par la Harvard School of Public Health et l’Institute for Health Metrics and Evaluation de l’Université de Washington. Les chercheurs ont pris en compte non seulement les handicaps physiques, mais aussi les handicaps mentaux tels que la dépression et la démence. Ils ont constaté non pas une compression de la morbidité, mais en fait une expansion – une « augmentation du nombre absolu d’années perdues pour cause de handicap à mesure que l’espérance de vie augmente ».

Comment cela est-il possible ? Mon père illustre bien la situation. Il y a une dizaine d’années, juste avant son 77e anniversaire, il a commencé à avoir des douleurs à l’abdomen. Comme tout bon médecin, il n’a cessé de nier que c’était quelque chose d’important. Mais après trois semaines sans aucune amélioration, il a été persuadé de consulter son médecin. Il avait en effet eu une crise cardiaque, qui avait conduit à un cathéter cardiaque et finalement à un pontage. Depuis lors, il n’est plus le même. Une fois le prototype d’un Emanuel hyperactif, soudain sa marche, sa parole, son humour se sont ralentis. Aujourd’hui, il peut nager, lire le journal, prendre ses enfants au téléphone, et il vit toujours avec ma mère dans leur propre maison. Mais tout semble léthargique. Même s’il n’est pas mort d’une crise cardiaque, personne ne dirait qu’il mène une vie trépidante. Lorsqu’il en a discuté avec moi, mon père m’a dit : « J’ai énormément ralenti. C’est un fait. Je ne fais plus de tournées à l’hôpital ni de leçons ». Malgré cela, il a aussi dit qu’il était heureux.

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La moitié des personnes de 80 ans et plus ont des limitations fonctionnelles. Un tiers des personnes de 85 ans et plus atteintes de la maladie d’Alzheimer. Il reste donc encore beaucoup, beaucoup de personnes âgées qui ont échappé au handicap physique et mental. Si nous sommes parmi les chanceux, pourquoi s’arrêter à 75 ans ? Pourquoi ne pas vivre le plus longtemps possible ?

Même si nous ne sommes pas déments, notre fonctionnement mental se détériore en vieillissant. La diminution de la vitesse de traitement mental, de la mémoire de travail et de la mémoire à long terme, ainsi que de la résolution des problèmes, liée à l’âge, est bien établie. À l’inverse, la distractibilité augmente. Nous ne pouvons pas nous concentrer et poursuivre un projet aussi bien que nous le pouvions quand nous étions jeunes. Plus nous avançons lentement avec l’âge, plus nous pensons lentement aussi.

Il ne s’agit pas seulement d’un ralentissement mental. Nous perdons littéralement notre créativité. Il y a une dizaine d’années, j’ai commencé à travailler avec un éminent économiste de la santé qui allait avoir 80 ans. Notre collaboration a été incroyablement productive. Nous avons publié de nombreux articles qui ont influencé les débats en cours sur la réforme des soins de santé. Mon collègue est brillant et continue à apporter une contribution majeure, et il a fêté son 90e anniversaire cette année. Mais c’est un cas particulier, une personne très rare.

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L’échéance oblige également chacun d’entre nous à se demander si notre consommation vaut bien notre contribution. Comme la plupart d’entre nous l’avons appris à l’université, ces questions suscitent une anxiété et un malaise profonds. La spécificité de 75 signifie que nous ne pouvons plus continuer à les ignorer et à maintenir notre agnosticisme facile et socialement acceptable. Pour moi, il est préférable de passer 18 ans de plus à approfondir ces questions plutôt que de passer des années à essayer de s’accrocher à chaque jour supplémentaire et à oublier la douleur psychique qu’elles suscitent, tout en endurant la douleur physique d’un processus de mort prolongé.

Soixante-quinze ans, c’est tout ce que je veux vivre. Je veux célébrer ma vie pendant que je suis encore dans la fleur de l’âge. Mes filles et mes chers amis continueront à essayer de me convaincre que j’ai tort et que je peux vivre une vie précieuse beaucoup plus longtemps. Et je me réserve le droit de changer d’avis et de proposer une défense vigoureuse et raisonnée de la vie aussi longtemps que possible. Après tout, cela signifierait que je dois encore être créatif après 75 ans.« 

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