La découverte d’un gaz nocif sur Vénus pourrait être un signe de vie

Il se passe quelque chose d’étrange sur la planète des tornades, rapporte The Verge.

Au plus profond des nuages acides de Vénus, les astronomes ont détecté un gaz alléchant jamais trouvé sur la planète auparavant – un gaz qui, remarquablement, pourrait être un signe de vie sur le monde infernal. La présence de ce gaz ne suffit pas à affirmer avec certitude que Vénus abrite des formes de vie, mais le fait qu’il existe dans les nuages de la planète indique qu’il s’y passe quelque chose que nous ne comprenons pas entièrement.

Il s’agit d’un gaz nocif appelé phosphine, une molécule toxique et explosive qui dégage une odeur persistante d’ail et de poisson mort. Les astronomes ont découvert ce gaz putride tapi dans une couche de nuages sur Vénus, où les températures sont assez proches de celles de notre planète. Ils n’ont pas trouvé grand-chose, juste de petites traces dans le mélange tourbillonnant des nuages d’acide sulfurique qui entourent la planète. « C’est l’équivalent de quelques cuillères à soupe dans une piscine olympique », raconte David Clements, astrophysicien à l’Imperial College de Londres et membre de l’équipe qui a fait la découverte, à The Verge.

Mais trouver ne serait-ce qu’une petite quantité de phosphine sur Vénus est séduisant en raison de la façon dont le gaz est fabriqué ici sur Terre. Soit il est fabriqué artificiellement par l’homme – en produits comme les fumigènes ou les armes biologiques – soit il est un sous-produit naturel de la vie. Le phosphore se trouve dans les marais et les marécages, où on pense qu’il est produit par des microbes. On en trouve également dans les intestins des animaux ou dans les crottes qu’ils laissent derrière eux. Surtout, c’est un gaz qui est presque exclusivement associé à la vie sur Terre, ce qui laisse supposer qu’il pourrait être le signe de microbes flottant dans les nuages vénusiens.

 

Ou bien cela peut venir de quelque chose que nous ne pouvons pas encore comprendre. Une équipe internationale de chercheurs, écrivant aujourd’hui dans Nature Astronomy, a fait tout son possible pour trouver d’autres explications au gaz qu’ils ont trouvé sur Vénus. Ils ont modélisé des phénomènes tels que des éclairs et des météores bombardant la surface de la planète pour voir si de tels phénomènes pouvaient produire la quantité de phosphine qu’ils ont vue. Jusqu’à présent, rien ne correspond. « C’est pourquoi c’est une détection si extraordinaire, parce qu’elle doit venir de quelque chose de complètement inattendu », explique Clara Sousa-Silva, astrophysicienne moléculaire au MIT et l’un des auteurs de l’étude, à The Verge. « A un moment donné, on se retrouve sans pouvoir l’expliquer. Sauf que nous connaissons une étrange façon de fabriquer de la phosphine sur les planètes terrestres – et c’est la vie ».

L’idée de trouver de la vie sur Vénus peut sembler absurde, car la planète incarne la définition d’un monde de l’enfer. Vénus est une terre désolée et stérile, entourée d’une épaisse atmosphère de dioxyde de carbone. Les températures peuvent atteindre près de 900 degrés Fahrenheit à la surface, ce qui est assez chaud pour faire fondre le plomb (et la plupart des engins spatiaux). Les lourds nuages qui tourbillonnent autour de la planète sont constitués de gouttelettes d’acide sulfurique si acides que nous ne pouvons même pas les mesurer sur notre propre échelle de pH. « Il est littéralement des milliards de fois plus acide que l’environnement le plus acide sur Terre », dit Janusz Petkowski, astrobiologiste au MIT et auteur de l’étude, à The Verge.

Pourtant, les astronomes ont envisagé la possibilité que des formes de vie survivent dans cet endroit sans pitié, plus précisément au sommet des nuages de la planète. L’astronome célèbre Carl Sagan et le biologiste Harold Morowitz ont proposé cette idée en 1967, et les astronomes n’ont cessé de spéculer depuis lors. Les scientifiques se sont concentrés sur les zones sombres des nuages de Vénus, des régions qui absorbent plus de lumière ultraviolette que les autres. Une explication possible de ces taches ? De grandes étendues de micro-organismes imprégnés de lumière qui gonflent et rétrécissent au fil du temps, comme une prolifération massive d’algues. « L’idée a fait son chemin, mais personne ne l’avait vraiment étudiée sérieusement jusqu’à ce que nous proposions un cycle de vie pour les bactéries », raconte à The Verge Sanjay Limaye, un planétologue de l’université du Wisconsin qui a proposé une explication pour la vie sur Vénus et n’a pas participé à cette étude.

Trouver des preuves tangibles de la vie dans un monde aussi rude que Vénus représente un défi particulier. Certaines sondes envoyées sur Vénus ont en effet fondu en plongeant à la surface, et aucune n’a encore trouvé de preuve de vie. Sur Terre, les astronomes peuvent étudier l’atmosphère de la planète à distance pour déterminer si des molécules ont été émises par quelque chose de biologique. La chasse à ces gaz – appelés biosignatures – est l’une des meilleures méthodes dont disposent les astronomes pour déterminer si la vie se cache sur une autre planète.

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