Rencontrer les renégats de Renegade : viticulture urbaine à Londres

La viticulture et l’animation de la métropole ne semblent pas être les plus naturels des partenaires, mais les choses changent. Découverte avec Courier.

La vinification urbaine contraste fortement avec la vinification traditionnelle. Au lieu de l’air frais de la campagne, des vignes bien soignées et des collines ondulantes, vous trouverez des bus, des tours et des lumières de ville éclatantes – un arrière-plan peu familier qui sous-tend un mouvement qui s’accélère dans plusieurs des grandes villes du monde.

Les origines de la viticulture urbaine remontent aux années 1980 en Californie, mais ce n’est qu’après le tournant du millénaire, et en particulier ces dernières années, qu’elle a pris une importance mondiale. Le vignoble de Brooklyn à New York, au cœur de Williamsburg, a ouvert en 2010, précédé par le vignoble voisin Red Hook Winery. Denver et Portland sont également des endroits très populaires – et en 2017, District Winery a ouvert à Washington DC, suivi par La Fleurs Winery à San Diego et ensuite plēb à Asheville, en Caroline du Nord. En 2016, l’Urban Winery Sydney a ouvert ses portes, et depuis lors, d’autres établissements vinicoles urbains ont vu le jour dans toute l’Australie. Londres a connu sa première en 2013 avec London Cru, situé dans un ancien entrepôt victorien dans le sud-ouest de la capitale. Une poignée d’autres ont ouvert depuis, dont Blackbook, basé sous un arc de chemin de fer à Battersea, et Renegade, à quelques pas de Bethnal Green, dans l’est de Londres.

Derrière Renegade se trouve Warwick Smith, un ancien gestionnaire de fortune qui voulait faire renaître la tradition viticole londonienne souvent oubliée – Vine Street à Westminster, par exemple, témoigne de ce qui était autrefois un vignoble probable. Mais à part les noms, il ne reste rien. Il s’est demandé : si vous pouvez faire du vin à Brooklyn, Portland et San Francisco, (à Montmartre) alors pourquoi pas à Londres ? En 2016, avec ses propres fonds et un prêt d’un ami d’université, Smith a loué un arc de chemin de fer à Bethnal Green et a commencé à faire du vin. Il a choisi le nom de « Renegade » pour refléter sa vision d’une nouvelle approche de la vinification.

Comme la plupart des vignerons urbains, Renegade ne cultive pas ses propres raisins – Smith en achète du monde entier (environ 50 % sont des variétés anglaises) – mais l’ensemble du processus de vinification se déroule à Bethnal Green, ce qui, selon lui, signifie que tous ses vins sont anglais – ou, plus précisément, londoniens. Bien sûr, il faut avoir un ingrédient de base phénoménal. Mais en fait, la façon dont vous faites ce vin est beaucoup plus importante », dit-il.

Si vous pouvez faire du vin à Brooklyn, Portland et San Francisco, alors pourquoi pas à Londres ?

Pourtant, au début, il n’y avait rien de « renégat » ou de « londonien » dans tout cela. Smith achetait du raisin de Bordeaux et copiait le processus de vinification de Bordeaux. Le résultat ? Une bonne bouteille de Bordeaux. Il s’est vite rendu compte que « nous avions fait fausse route », dit-il. Aujourd’hui, c’est une autre histoire. A partir de 2018, l’approche de l’imitateur est en faveur d’un style plus audacieux et inventif. Un après-midi récent, Smith et sa vinificatrice, Andrea Bontempo, préparent des bouteilles pour une dégustation à St James. La salle est empilée sur trois barriques de haut, chacune étiquetée avec son raisin : Bacchus, Nero d’Avola, Ortega, pour n’en citer que quelques-uns. Il y a même un vin Qvevri orange de style géorgien qui vieillit dans une amphore d’argile géante. Notre philosophie est d’expérimenter avec le meilleur de l’ancien et du nouveau monde, et avec les consommateurs ouverts d’esprit que nous avons à Londres », déclare Smith.

La clé du succès de Renegade, et de sa capacité à produire des vins originaux, est, ironiquement, due à l’absence de vinification au Royaume-Uni en premier lieu. Un vignoble en Bourgogne est soumis à des restrictions strictes et séculaires. À Londres, elles sont rares, voire inexistantes. Vous voulez mélanger un raisin anglais avec de la levure néo-zélandaise et un fût de chêne californien ? Allez-y. On s’est dit : « Attendez une minute, on peut faire ce qu’on veut ? » Toute l’affaire a basculé de 180 degrés », dit Smith. Cela ressemble à l’essor de la bière artisanale, qui a répondu aux palettes modernes en créant des bières non-conformistes qui rivalisaient avec les bières de pointe provenant d’endroits comme l’Allemagne. Renegade produit 35 000 bouteilles par an – ce qui n’est pas beaucoup. Et près de 90% sont vendues aux restaurants, aux magasins, etc. Les 10 % restants se trouvent à la cave, où les clients peuvent profiter cinq soirs par semaine d’un espace qui sert également de bar et où chaque verre est un billet de cinq euros. La décision de Smith d’ouvrir l’espace aux visiteurs en dit long sur sa philosophie : il s’agit de susciter l’enthousiasme des gens et de créer un nouveau mouvement. Il n’y a aucune mention de terroir, de phénol ou de « sensation en bouche » – juste un joyeux barman, un coin confortable et un vin intéressant.

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Via Courier

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