Ces pailles et fourchettes à émission de carbone négative, dégradables dans l’océan, sont fabriquées à partir de gaz à effet de serre

Newlight a mis au point un matériau fabriqué par des microbes – qui utilise le méthane pour fabriquer tout, des ustensiles aux sacs à main en passant par les verres, via Fastcompany.

Dans une nouvelle installation de production à Huntington Beach, en Californie, un réservoir en acier inoxydable de 15 mètres de haut est rempli de 15 000 gallons d’eau salée. À l’intérieur, des microbes transforment le méthane – un puissant gaz à effet de serre – en un nouveau matériau qui pourrait simultanément aider à relever les défis du changement climatique et du plastique des océans. Si le matériau est transformé en fourchette jetable et qu’il finit dans l’océan, il se dégrade aussi facilement que la cellulose, se transformant en source de nourriture pour les microbes.

Newlight, la société de biotechnologie qui a créé ce matériau, a commencé à chercher des moyens d’utiliser les émissions de gaz à effet de serre il y a plus de dix ans. « Nous nous sommes posé la question de savoir comment nous pouvions prendre du carbone qui autrement irait dans l’air et le transformer en matériaux utiles », explique Mark Herrema, PDG de Newlight. « En observant la nature, nous avons découvert assez rapidement que la nature utilise chaque jour les gaz à effet de serre pour fabriquer des matériaux ».

Les chercheurs se sont particulièrement intéressés aux microorganismes océaniques qui peuvent consommer du méthane et du CO2 comme nourriture. « Après avoir consommé ce gaz, ils le transforment en un matériau vraiment spécial à l’intérieur d’eux-mêmes », dit-il. « C’est un matériau de stockage d’énergie fusible, que vous pouvez purifier et ensuite former en différentes parties et formes et morceaux ». L’équipe a décidé de reproduire le processus sur terre, en utilisant un réservoir rempli d’eau salée et de microbes, avec ajout d’air et de méthane pour démarrer le processus. (Le méthane provient d’une mine de charbon abandonnée et d’autres sources, où il serait autrement émis dans l’atmosphère). Lorsque les microbes fabriquent la matière – que Newlight appelle Air Carbon – la société extrait ces cellules. Puis elle filtre et purifie le matériau, le séchant en une fine poudre blanche qui peut être moulée en objets. Après des années de développement, les premières offres faites à partir de ce matériau arrivent sur le marché.

L’entreprise a expérimenté la transformation de ce matériau en tout, du mobilier à l’emballage, mais a décidé de se concentrer d’abord sur les produits où il pourrait avoir le plus d’impact, notamment en remplacement des pailles et couverts en plastique à usage unique. « Comme il s’agit d’un matériau qui a grandi et qui est reconnu par la vie, il est dégradable dans l’océan », explique M. Herrema. « Et si vous regardez la pollution du plastique des océans, un très grand pourcentage de ce qui finit dans l’océan provient de la nourriture et des applications liées à la nourriture ». Restore, la nouvelle marque de produits alimentaires de l’entreprise, fabrique des pailles à faible teneur en carbone qui ressemblent au plastique au toucher et à l’aspect. Contrairement aux pailles en papier, elles ne s’imbibent pas. Mais comme le papier, ce matériau se décompose naturellement au fil du temps s’il est jeté dans l’océan. La marque fabrique également des fourchettes, des cuillères et d’autres articles à usage unique qui sont généralement en plastique.

Pour s’attaquer à un autre problème, Newlight lance une marque distincte appelée Covalent, qui fabrique des portefeuilles et des sacs à main dans sa matière plutôt qu’en cuir. « Je crois que c’est le premier cuir à bilan carbone négatif au monde », déclare M. Herrema. Le matériau est durable – il ne pèlera pas et ne craquera pas comme le cuir véritable – et contrairement aux cuirs synthétiques fabriqués à partir de combustibles fossiles, il peut être facilement recyclé. La marque utilise également Air Carbon pour fabriquer des montures de lunettes à bilan carbone négatif. Les produits, qui peuvent être commandés dès à présent, porteront une « date carbone » que les consommateurs pourront consulter sur un site web pour savoir comment le carbone de l’article a évolué au cours du processus de production.

« Vous voyez à la fin, le fait que vous avez empêché, disons, 100 grammes de gaz équivalent au dioxyde de carbone de se retrouver dans l’air », dit Herrema. « Je pense que ce facteur tangible a le potentiel de susciter l’enthousiasme des gens. Et aussi de commencer à poser des questions sur d’autres matériaux dans l’industrie ».

Via Fastcompany.

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