Les villes chinoises vont bientôt grouiller de robots-taxis autonomes

Les investissements du gouvernement chinois dans les voitures autonomes et la 5G soutiennent une série de nouveaux programmes pilotes dans les métropoles chinoises densément peuplées – une tentative pour rester compétitif avec les États-Unis, rapporte Fastcompany.

Alors que le taxi se déplaçait dans les rues animées de Shenzhen, Bill Russo s’émerveillait depuis le siège du passager. Qu’il s’agisse d’un scooter faisant demi-tour devant le robotaxi, ou d’un conducteur à proximité qui décidait d’aller tout droit au lieu de suivre les virages à gauche ou à droite légaux marqués sur la route, les obstacles ne manquaient pas pour la voiture qui se déplaçait seule.

Certes, il y avait un conducteur en chair et en os au volant du véhicule, qui fait partie du programme pilote de voitures autonomes de la start-up AutoX, lancé publiquement en Chine à la mi-août, mais il ne prenait le contrôle qu’en cas d’urgence. Cependant, M. Russo, qui est le président de la commission automobile de la Chambre de commerce américaine à Shanghai, affirme que l’IA d’AutoX a été si efficace que le conducteur de secours « n’a jamais eu à intervenir » pendant les 70 minutes de trajet. Ce niveau de sophistication est nécessaire pour des entreprises comme AutoX et Didi, la société de covoiturage qui a également lancé récemment un programme pilote AV concurrent en Chine.

Ces entreprises pourraient prendre encore plus d’ampleur grâce à une série d’investissements dans les infrastructures que le gouvernement chinois a annoncés au début de l’année. Cela inclut une autoroute de 62 miles reliant Pékin et la ville voisine de Xiong’an, qui a plusieurs voies dédiées aux voitures autonomes et a été construite par des véhicules de construction sans conducteur. Le pavage a été achevé à la mi-août et la route sera officiellement ouverte en 2021.

M. Russo, qui est également le fondateur et le PDG de la société de conseil Automobility, affirme que le financement du gouvernement vise également à stimuler l’infrastructure 5G de la Chine. L’objectif est de « permettre une communication à grande vitesse entre les véhicules autonomes et le réseau, qui a des yeux dans le ciel et aide la voiture à voir tout autour d’elle », dit-il.

M. Russo explique qu’AutoX et Didi visent tous deux à démontrer que la technologie est sûre et viable dans les zones densément peuplées d’ici 2023. C’est un défi technique énorme, que les grands acteurs américains comme Waymo (de Google), Cruise, Argo.ai et Zoox (racheté par Amazon) n’ont pas encore réussi à relever. Selon M. Russo, certaines de ces entreprises mènent des projets pilotes dans des villes comme San Francisco, en se concentrant sur des essais routiers à faible densité, souvent dans des zones « géoclassifiées » bien définies. AutoX, dont le siège social se trouve à Hong Kong et qui a récemment ouvert un centre de R&D à Shenzhen, est également très présente aux États-Unis, avec une équipe de plus de 100 ingénieurs en R&D. Après Waymo, c’est la deuxième entreprise à recevoir un permis de conduire californien pour les robotaxis à des vitesses allant jusqu’à 45 miles par heure (72 km/h).

Quoi qu’il en soit, selon M. Russo, « les entreprises chinoises sont beaucoup plus disposées à adopter l’approche expérimentale pour résoudre les problèmes dans un cadre réel, et non dans un cadre contrôlé » qui est géoclassé.

Étonnamment, ces plans n’ont pas été complètement étouffés par la COVID-19. Au contraire, selon un porte-parole d’AutoX, « la pandémie a fait prendre conscience aux Chinois que les robotaxis et les livraisons robotisées sont des moyens de transport beaucoup plus sûrs pour les personnes et les marchandises ». La sécurité ne signifie pas seulement moins d’accidents de la route, mais aussi moins de risques de contact et d’infection ».

Mais les programmes pilotes pour AutoX et Didi ont également progressé grâce au soutien du gouvernement chinois. Dans une déclaration à Fast Company, un porte-parole de Didi a déclaré que le déploiement généralisé des voitures à conduite automatique « ne dépendra pas seulement du développement de la technologie et du matériel, mais aussi de l’environnement politique et réglementaire ».

Contrairement au gouvernement américain, les responsables de l’État chinois affirment qu’ils préfèrent remédier à l’économie du pays frappée par la pandémie par des investissements ciblés dans les technologies émergentes comme les véhicules autonomes et la 5G plutôt que par des dépenses de relance importantes, selon un récent rapport des médias de l’État.

Toutefois, M. Tu Le, directeur général de la société de conseil Sino Auto Insights, souligne que ces investissements visent davantage à aider le secteur technologique chinois à rester compétitif. « Ces investissements visaient tout autant à s’assurer que le développement de l’audiovisuel reste sur la bonne voie et ne soit pas trop retardé à cause de la COVID-19 », dit-il. « Ces investissements n’accéléreront pas nécessairement le développement autant qu’ils ne le ralentiront pas davantage. Une tonne de données doit encore être collectée et cela ne se fera qu’avec davantage de véhicules pilotes sur les routes ». Il ajoute que les nouveaux investissements du gouvernement chinois dans l’infrastructure technologique pourraient avoir pour but d’éviter les ruptures d’approvisionnement dues aux frictions diplomatiques avec les États-Unis.

Malgré ces efforts, un changement radical dans le développement de l’audiovisuel pourrait ne pas être en cours, selon Martin Ford, futuriste et auteur de Rise of the Robots and Architects of Intelligence. Bien que M. Ford pense que les investissements du gouvernement chinois auront un impact majeur sur l’audiovisuel dans le pays, il n’est pas certain qu’ils renforceront l’avantage de la Chine par rapport aux États-Unis. C’est parce que l’Amérique reste compétitive face à des entreprises comme Waymo, qui a commencé à tester des camions autonomes au Texas à la fin du mois d’août.

Cela étant dit, la décision de la Chine de soutenir les technologies émergentes avec des fonds publics est une chose à laquelle les États-Unis devraient également réfléchir, selon Ford. « La Chine a clairement une stratégie nationale efficace qui fait de l’intelligence artificielle une priorité, et le gouvernement investit beaucoup plus que les États-Unis », dit-il. « C’est quelque chose que les États-Unis doivent prendre au sérieux. »

Via Fastcompany

 

Laisser un commentaire

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur comment les données de vos commentaires sont utilisées.