Pourquoi nous devrions manger des grillons. Et d’autres idées d’insectes

Dans son nouveau livre, The Butterfly Effect : Insects and the Making of the Modern World, Edward Melillo qualifie certains insectes de « petits laboratoires », dont les différentes productions ont soutenu notre monde matériel pendant des millénaires. L' »effet papillon » se réfère bien sûr à la théorie du chaos et à un exposé d’Edward Lorenz de 1972 sur la possibilité que le battement des ailes d’un papillon au Brésil puisse déclencher une tornade au Texas. Le terme rend compte de l’interconnectivité entre des phénomènes apparemment séparés ou disparates.

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Dans The Butterfly Effect, Melillo, professeur d’histoire et d’études environnementales au Amherst College, évoque ce que les météorologues appellent les « téléconnexions« . Par exemple, lorsque la tempête El Niño au large des côtes du Pérou provoque des conditions météorologiques extrêmes sur toute la planète. Il s’intéresse à ce genre de connexions qui concernent la nature, les biens matériels, la mondialisation et la science. Si l’ère synthétique du siècle dernier a ouvert la voie à de nombreuses alternatives aux extraits d’insectes, on a assisté plus récemment à un retour au génie de leur labeur, que l’Homo sapiens n’a pas encore amélioré. Melillo retrace l’histoire de ces insectes et de leurs produits, afin d’éclairer les progrès de la modernité et ses mécontentements.

Les produits chimiques synthétiques nous ont fait mariner dans une infusion fatale de notre propre création.

« La plupart d’entre nous sont conscients, » dit-il, « que les abeilles, les papillons, les coléoptères et les mouches font partie intégrante des trois quarts des plantes à fleurs du monde et d’un tiers de nos cultures vivrières. Il n’est pas aussi largement reconnu que de minuscules créatures comme les punaises, les vers à soie et les cochenilles ont joué un rôle fondamental dans le développement mondial ».

Nautilus a rencontré Melillo pour mieux comprendre à quel point nous dépendons d’insectes que beaucoup d’entre nous connaissent mal.

N- Vous appelez ces insectes des laboratoires, ce qui est provocateur quand on sait qu’ils ont six pattes chacun et qu’ils se rassemblent souvent par centaines de milliers.

M- Oui, les insectes lactiques femelles – Kerria lacca – se réchauffent en nombre gigantesque et pondent des œufs sur les figuiers et les acacias. Elles sécrètent une résine qui, pendant des milliers d’années, a été récoltée et filtrée, transformée en feuilles collantes qui finissent par sécher et sont craquelées en flocons en forme de coquille qui inspirent notre mot pour le produit : la gomme-laque.

N- Vous avez eu votre révélation sur la gomme-laque en écoutant un enregistrement d’Ella Fitzgerald.

M- Oui, “in the groove”! Les disques 78 tours originaux qui ont rendu possible la transmission du son enregistré étaient faits de gomme-laque. Je me suis rendu compte que la production de cette substance remonte à un certain moment où les indigènes d’Asie du Sud-Est ont compris que l’homme utilisait cette substance à des fins humaines. L’innovation d’un certain âge dépendait d’une histoire traditionnelle de connaissances locales et appliquées, apparemment loin de sa source.

N- Vous faites remonter le commerce de la gomme-laque aux Indes orientales aux années 1500, si ce n’est plus tôt.

M- La gomme-laque était utilisée dans tous les domaines, des teintures curatives ayurvédiques au vernissage des meubles, et les Européens en étaient des clients avides.

N- Et ce produit n’était pas facilement reproductible.

M- Non, et c’est un thème important dans mon livre. La gomme-laque était et reste une marchandise fabriquée par les insectes. La supervision et la gestion de la production de gomme-laque par les insectes dépendent d’une connaissance intime du cycle de vie des insectes – le moment de la reproduction et de la ponte, les conditions climatiques régionales, les meilleures pratiques de récolte, etc. Dans les années 1950, la science a mis au point des polymères synthétiques qui ont en grande partie remplacé les sécrétions lactiques comme base des proto-plastiques. Mais il y a eu ensuite un retour de la toxicité environnementale. La gomme-laque est réapparue comme une alternative biodégradable et non toxique et est largement utilisée dans les produits pharmaceutiques, sur les rayons des épiceries et dans de nombreux types de cosmétiques.

(…)

N- Votre livre montre clairement que les progrès étonnants de l’Homo sapiens ont eu de sombres conséquences. Mais peut-être les insectes nous aideront-ils une fois de plus.

M- Les produits chimiques synthétiques qui ont contribué à l’avènement de l’ère de l’abondance après la Seconde Guerre mondiale nous ont également fait mariner dans une infusion mortelle de notre propre création – une toxicité qui nuit à la santé humaine et accélère également le déclin des insectes sauvages. Domestiquer certains insectes et utiliser leurs produits naturels est une alternative viable dans de nombreux cas. Et à mesure que la population humaine s’accroît, nous allons devoir trouver de meilleurs moyens de nous nourrir sans décimer davantage l’environnement.

N- Je sais où vous voulez en venir et cela me coupe l’appétit.

M- Une livre de grillons fournit trois fois plus de protéines, ainsi que plus de fer et de nutriments, qu’une livre de bœuf. Sur d’autres fronts, la gomme-laque est nouvellement utilisée pour résoudre notre problème de pollution électronique – elle peut être traitée comme un plastique, mais elle n’est pas toxique. Il sera possible d’utiliser la gomme-laque pour créer des micro cartes, des paysages électroniques miniatures qui pourront être insérés dans le corps humain, pour aider à délivrer des médicaments ou des données à un médecin. Nous oublions souvent nos liens avec les autres habitants de la planète, mais nos vies peuvent en dépendre.

Via Nautilus

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