Pourquoi « Biodégradable » n’est pas ce que vous pensez

Vous vous souciez de la planète et souhaitez éviter les bouteilles et autres produits en plastique à usage unique. Mais c’est compliqué.

Choisir des produits dont l’emballage prétend être « biodégradable » ou « compostable » pourrait signifier qu’ils ne se dégradent que dans des conditions particulières, et pourrait compliquer les efforts de recyclage, a déclaré Jason Locklin, le directeur de l’Institut des nouveaux matériaux de l’Université de Géorgie. « C’est extrêmement déroutant, non seulement pour le consommateur, mais aussi pour de nombreux scientifiques », a-t-il déclaré.

Voici quatre exemples du genre de produits que vous pourriez voir sur les rayons des supermarchés ou au comptoir des plats à emporter. Cette liste n’est pas exhaustive, mais elle peut vous donner une idée des problèmes auxquels les gens sont confrontés.

 

Plastique à base de maïs

Il ne provient pas du pétrole. Mais dans une décharge, il peut être tout aussi mauvais.

Les articles de restauration fabriqués à partir d’acide polylactique, ou PLA, comprennent des bouteilles, des couverts jetables, des films plastiques, certains sacs d’épicerie et d’autres produits. Ils ressemblent au plastique fabriqué à partir du pétrole, mais le PLA est généralement fabriqué à partir du maïs, bien qu’il puisse provenir d’autres plantes, notamment de la betterave, du manioc et de la canne à sucre.

Les étiquettes des produits PLA les décrivent souvent comme étant compostables. Mais cela ne signifie pas que vous pouvez simplement jeter ces produits dans votre tas de compost de jardin, si vous en avez un. Pour qu’ils se dégradent correctement, ils doivent être envoyés dans des installations de compostage commerciales.

Le processus de compostage industriel implique une chaleur élevée et une humidité contrôlée avec précision, entre autres conditions, et il n’est pas disponible dans de nombreuses régions du pays. Pire encore, les produits en PLA ressemblent suffisamment aux bouteilles en plastique recyclables ordinaires, qui sont fabriquées à partir du plastique le plus commun utilisé dans les bouteilles recyclables, le PET, pour qu’elles puissent être mélangées dans l’usine de recyclage et contaminer le flux de recyclage.

Et si vos déchets de PLA finissent dans une décharge, ils y resteront très longtemps, car il est peu probable qu’ils soient exposés à des conditions qui les aideraient à se décomposer.

 

Le papier, une sorte de

C’est ce qu’il y a à l’intérieur qui compte.

Tout comme certains restaurants qui s’efforcent de remplacer les pailles en plastique par des pailles en papier, les bouteilles en papier sont considérées comme une option possible pour remplacer les bouteilles en plastique. Parce qu’elles peuvent être fabriquées à partir de matériaux durables et renouvelables (provenant des arbres !), les bouteilles en papier attirent l’attention des grandes entreprises. Coca-Cola, Carlsberg et le fabricant de vodka Absolut explorent l’idée avec la Paper Bottle Company.

Le papier, bien sûr, est recyclable – pour autant qu’il ne s’agisse que de papier. Cependant, les bouteilles et les conteneurs à base de papier ont tendance à être fabriqués avec plusieurs couches de matériaux autres que le papier, notamment du plastique ou du papier d’aluminium, pour former des barrières. Le site web d’un fabricant de bouteilles en papier appelle la biodégradabilité à 100 % un « objectif ».

Hypothétiquement, vous pourriez enlever les couches et recycler le papier, mais qui va réellement le faire ?

 

Fibre

Il semble compostable, mais peut quand même se retrouver à la décharge.

Certains restaurants rapides utilisent des bols conçus et commercialisés pour être compostables. Ils sont fabriqués à partir de bagasse, une fibre produite comme sous-produit des moulins à canne à sucre.

Sweetgreen, par exemple, a inscrit le message dans un slogan de longue date : « Rien de ce qui se trouve à l’intérieur de Sweetgreen ne va à la décharge ». Mais atteindre les niveaux actuels de compostabilité a été une lutte pour Sweetgreen et Chipotle, dont les bols précédents se sont avérés contenir des PFAS, une famille de produits chimiques liés au cancer qui peuvent rester dans l’environnement même après que le bol ait été composté.

Ils ont résolu ce problème. Mais si votre bol peut être compostable, si vous ne compostez pas à la maison, vous devez le jeter dans un bac de compostage dédié dans le restaurant, ou utiliser un service de compostage.

Ne le mettez pas dans la poubelle de recyclage : Les matériaux qui sont contaminés par des aliments sont rejetés par les recycleurs. Et jeter le bol dans une poubelle au bureau ou à la maison signifie qu’il risque de toute façon d’aller à la décharge.

 

Les bactéries font le travail

La meilleure chose à faire ensuite ?

Le PHA, ou polyhydroxyalcanoate, est la prochaine grande nouveauté en matière de biodégradabilité depuis des années. Ce bioplastique, qui peut être produit par des bactéries, a des propriétés prometteuses : Les recherches suggèrent qu’il peut se décomposer dans les décharges classiques. Dans l’eau de mer, il se dégradera en quelques années, soit une fraction des 450 ans que prend le plastique standard.

La production économique de ce matériau a toutefois constitué un défi technique.

Cove, une entreprise d’eau embouteillée, dit qu’elle est sur le point de sortir son produit dans des conteneurs fabriqués à partir de PHA. La société qui fournit le bioplastique à Cove, RWDC Industries, a introduit des pailles à boire fabriquées à partir de ce matériau l’année dernière à Singapour, où la société est basée.

Il existe certainement un marché pour les produits respectueux de l’environnement. Un rapport de la société d’études de marché Mintel Group a révélé que 34 % des consommateurs ont déclaré qu’ils paieraient plus cher pour de l’eau conditionnée dans des bouteilles 100 % biodégradables.

« Il y a une place pour les matériaux biodégradables » comme moyen de réduire la quantité de déchets plastiques mal gérés dont le monde est confronté, a déclaré Jenna Jambeck, professeur d’ingénierie environnementale à l’université de Géorgie, qui a étudié l’accumulation des plastiques dans les océans du monde et la capacité des PHA à se dégrader. Cependant, elle s’inquiète des conséquences du développement de produits apparemment écologiques sans planification de l’élimination et du recyclage. « Il faut penser à la fin de vie quand on conçoit des choses », dit-elle.

En fin de compte, le Dr Jambeck a déclaré que « la meilleure chose que vous pouvez faire pour l’environnement est de ne pas créer de déchets en premier lieu ».

Via New York Times

 

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