A propos de maintenance de la technologie : l’innovation est exaltée, la maintenance dévalorisée

Les villes sont, bien sûr, des espaces totalement artificiels. Rien n’existe à l’état naturel, pas même la végétation. Chaque objet a été planifié, est comptabilisé et figure sur une sorte de calendrier d’entretien. Reconnaître ce fait me fait comprendre combien les conseils locaux sont souvent hésitants et lents à modifier les espaces publics.

Nous ne pensons pas beaucoup à l’entretien, en partie parce que nous sommes constamment distraits par de nouvelles choses brillantes. Et peu d’industries sont plus sensibles à l’attrait de la nouveauté que le monde de la technologie. Comme l’affirme cet article du NY Times, nous avons « une conception appauvrie et immature de la technologie, qui fétichise l’innovation comme une sorte d’art et considère l’entretien comme une simple corvée » :

Si l’innovation – le processus social d’introduction de nouvelles choses – est importante, la plupart des technologies qui nous entourent sont anciennes, et pour le bon fonctionnement de la vie quotidienne, la maintenance est plus importante. Les statistiques sont difficiles à obtenir, car les agences fédérales américaines ne comptabilisent pas les coûts de maintenance de manière standard. Mais dans l’industrie informatique, la maintenance des logiciels – c’est-à-dire la correction des bugs et la distribution des mises à jour – peut représenter plus de 60 % des coûts totaux. Selon une étude, environ 70 % des ingénieurs travaillent à la maintenance et à la supervision des éléments existants plutôt qu’à la conception de nouveaux éléments.

Ce n’est pas seulement la maintenance que notre société n’apprécie pas ; ce sont aussi les responsables de la maintenance eux-mêmes. Nous ne leur accordons pas un statut social élevé ni des salaires élevés. En général, la maintenance est une profession de cols bleus : mécanicien, plombier, concierge, électricien. Il y a des cols blancs (comme les informaticiens) et des vestes blanches (comme les dentistes). Mais eux aussi ne sont pas célébrés comme l’inventeur.

Dès que vous remarquez ce problème – l’innovation est exaltée, la maintenance dévalorisée – vous commencez à le voir partout. L’entrepreneur et inventeur Elon Musk, par exemple, a annoncé jeudi qu’il avait reçu l’approbation « verbale » du gouvernement pour un système de transport souterrain entre New York et Washington. Il a également proposé un projet similaire qui révolutionnerait les transports à Los Angeles en créant un énorme système de tunnels de circulation souterrains.

Outre le problème pratique que pose, à Los Angeles, la création d’un système de tunnels dans une région connue pour son instabilité géologique, l’idée de M. Musk laisse libre cours à un fantasme commun aux types de la Silicon Valley : le meilleur moyen d’avancer est de mettre à la casse la réalité existante et de repartir de zéro. En matière de transports urbains, comme dans tant d’autres domaines de notre société industrielle mature, il est rare qu’une ardoise vierge soit une option réaliste. Nous devons trouver de meilleurs moyens de préserver, d’améliorer et de prendre soin de ce que nous avons.

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Passer de l’innovation à la maintenance créerait également une opportunité pour un plus grand consensus politique. La maintenance est un domaine de la politique publique où les conservateurs et les progressistes devraient s’entendre. La tradition conservatrice nous demande de préserver ce que nous avons hérité de nos ancêtres, et la tradition progressiste cherche à fournir le plus grand bien au plus grand nombre. Quel meilleur moyen d’y parvenir que de maintenir les technologies que nous ont léguées les générations passées, et de reconnaître et de récompenser les efforts des gardiens qui font fonctionner notre société ?

Dans le bassin de requins du monde des start-ups, nous idolâtrons les innovateurs comme des « créateurs d’avenir », tandis que le travail malsain consistant à maintenir les anciens systèmes en bon état de fonctionnement est considéré comme un accroc au passé. Malheureusement, une société qui fonctionne bien dépend fortement de ce dernier : « Si l’innovation – le processus social d’introduction de nouvelles choses – est importante, la plupart des technologies qui nous entourent sont anciennes et, pour le bon fonctionnement de la vie quotidienne, la maintenance est plus importante ».

Alors, à la santé des grimpeurs d’arbres, des nettoyeurs de poubelles et des resurfaceurs de routes qui font fonctionner nos villes, ainsi qu’aux réparateurs de bugs, aux correcteurs de sécurité et aux responsables de la maintenance des repo qui empêchent l’Internet de se casser : vous êtes important et vous êtes apprécié.

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