Pourquoi la Silicon Valley doit être plus responsable en Afrique

En novembre 2019, ébloui par les promesses de fintech (finance/technologie) et des technologies numériques pour 1 milliard d’Africains, Jack Dorsey, fondateur de Twitter, a annoncé son intention de passer 6 mois sur le continent en 2020. Cette déclaration, qui en a surpris plus d’un, a été faite lors de la première tournée africaine de Dorsey, qui l’a conduit au Nigeria, au Ghana, en Ethiopie et en Afrique du Sud. Cette décision a sans aucun doute été influencée par un slogan qui a été populaire récemment : L’Afrique est l’avenir !

Pourtant, la réalité est beaucoup plus nuancée et compliquée.

Des profits sans responsabilité

Oui, l’avenir, surtout l’avenir numérique, c’est l’Afrique… à condition que les dirigeants de la Silicon Valley, qui inondent le continent de leurs produits, prennent leur part de responsabilité pour leur impact négatif sur les sociétés fragiles. L’une des obsessions du monde de la technologie ces dernières années a été de s’emparer de 1,3 milliard de consommateurs africains potentiels. Pour les médias sociaux, c’est devenu presque une question de survie : les chiffres montrent que l’engouement pour leur produit ralentit en Europe et en Amérique du Nord. Jack Dorsey est honnête sur son ambition : Confronté à des critiques sur son intention initiale de vivre en Afrique pendant une partie de l’année 2020, il a déclaré à CNBC en mars 2020 : « L’Afrique sera l’un des continents les plus peuplés dans les 20 à 30 prochaines années, l’innovation technologique est incroyable avec une grande partie de la population qui vient encore sur Internet. C’est une opportunité énorme, surtout pour les jeunes, de rejoindre Twitter ».

Son rival Mark Zuckerberg a mis plus de temps à être honnête à ce sujet, mais depuis 2014, il a déjà compris que le continent est un Eldorado. Le projet internet.org et l’application dérivée de freebasics ont, avec une discrétion inquiétante, inondé le continent. Selon Toussaint Nothias, chercheur à l’université de Stanford, l’application est désormais disponible dans 30 pays africains. Le même Facebook est en train de construire 2Africa, un gigantesque câble sous-marin, censé propulser l’inclusion numérique de millions d’Africains non connectés. Il est évident que l’augmentation de leur accès à Internet signifie pour Facebook d’augmenter le nombre d’Africains qui utilisent ses services. Google aussi est dans la course : des connexions wifi par ballon, aux câbles sous-marins, en passant par l’ouverture du premier centre africain dédié à la recherche sur l’intelligence artificielle, le géant du numérique parie aussi sur le continent.

Cette nouvelle ruée vers l’Afrique rappelle des temps pas si lointains, où des entreprises occidentales, soutenues par l’ambition coloniale de leur pays, venaient exploiter les matières premières dans des pays où les populations vivaient dans des conditions proches de l’esclavage. Ces entreprises ne se souciaient guère de l’impact de leurs activités. Beaucoup de choses ont changé aujourd’hui, par exemple l’Afrique n’est plus colonisée, du moins du point de vue du droit international. Mais les fondements d’une relation déséquilibrée, à peine profitable pour l’Afrique et ses populations, demeurent : Les projets, produits et services de la Silicon Valley inondent le continent, alors que les gouvernements et les populations de ce continent sont aux prises avec leurs effets négatifs. Sans que l’on y prête beaucoup d’attention.

Les entreprises privées de l’Internet déploient des efforts considérables pour freiner les effets dévastateurs de la désinformation et des discours de haine sur les démocraties européennes ou nord-américaines. Mais ces mêmes entreprises n’auront pas la même énergie lorsqu’il s’agira de s’attaquer aux mêmes problèmes dans des endroits comme l’Afrique, l’Asie ou l’Amérique latine. Ce manque d’énergie a un coût : contrairement au XIXe siècle, les entreprises de la Silicon Valley pourraient perdre bien plus que leurs homologues occidentales de l’époque coloniale si elles continuent à ignorer leur responsabilité de veiller à ce que leurs produits soient utilisés dans le respect des droits de l’homme.

Des profits menacés

En juillet 2019, l’Éthiopie, que Jack Dorsey a visité lors de sa tournée africaine de 2019, a été déconnectée d’internet pendant 23 jours, au milieu de violents affrontements entre différentes communautés, qui ont éclaté après l’assassinat d’un célèbre chanteur critique envers le gouvernement. Plus de 239 personnes sont mortes, des milliers ont été déplacées. L’impact économique de la fermeture d’Internet est également important : on estime que le pays a perdu plus de 67 millions de dollars. Plus de Twitter, plus de Facebook, plus d’Instagram, plus de Bitcoin, plus d’e-mails, plus de transactions sur Internet pendant 23 jours.

Selon les autorités éthiopiennes, cette censure était nécessaire pour limiter la diffusion de discours de haine et de désinformation sur les réseaux sociaux, et « sauver des vies ». Le rôle des médias sociaux dans la résurgence des tensions ethniques sur le continent africain est régulièrement dénoncé. En décembre 2019, alors qu’il recevait son prix Nobel de la paix, le Premier ministre éthiopien Abiy Ahmed a une nouvelle fois mis en garde contre le rôle négatif des réseaux sociaux sur les relations pacifiques entre les communautés de son pays. Selon une enquête de Global Voices Online, les élections générales nigérianes de 2019 ont été marquées par « une pointe de désinformation à caractère ethnique sur les médias sociaux« . Le gouvernement a utilisé cette information pour justifier un projet de loi sur les médias sociaux qui, s’il était adopté, permettrait aux autorités d’imposer des fermetures d’Internet pour lutter contre les discours de haine sur les médias sociaux.

La décision de l’Éthiopie de couper l’accès à la bande passante internationale est inquiétante, mais pas surprenante. Le pays s’est familiarisé avec cette méthode de censure, pour tenter de sauvegarder la sécurité nationale ou de résoudre les problèmes de contenu sur les plateformes de médias sociaux. L’organisation Internet Sans Frontières a suivi le lien entre l’augmentation des fermetures d’Internet et la montée des discours de haine et de la désinformation en ligne dans les pays africains. L’observation, qui sera disponible dans une prochaine recherche, est claire : moins les entreprises de la Silicon Valley modèrent diligemment les contenus dangereux dans les pays aux institutions fragiles, plus les États ont recours à la censure de l’accès à ces plateformes de contenu. Cette corrélation représente un risque important pour la sécurité des personnes et pour la démocratisation du continent africain.

Les entreprises de la Silicon Valley n’ont pas d’autre choix que de prendre leurs responsabilités et de s’assurer que leurs produits ne sont pas utilisés pour violer les droits de l’homme. Si elles ne le font pas, les consommateurs africains n’auront pas accès à leurs produits. Mais la nature abhorre le vide : les utilisateurs africains et leurs autorités ne manqueront pas de se tourner vers d’autres équivalents, notamment les plateformes chinoises, qui misent également sur le potentiel africain, tout en offrant la garantie séduisante aux régimes autoritaires qu’ils peuvent garder le contrôle des contenus en ligne.

L’urgence d’agir

L’inaction constitue une menace économique pour la Silicon Valley. Mais c’est aussi un risque moral. Personne n’a intérêt à voir un nouveau Myanmar, aucune entreprise ne veut que son nom soit associé à un énième génocide de l’ère de l’information. Pourtant, si nous n’y prenons garde, l’humanité pourrait une fois de plus être confrontée à une tragédie. Au moment où nous parlons, des millions d’Africains continuent d’accéder aux médias sociaux, où l’incitation à la haine circule, avec très peu, voire pas du tout, de modération. Cette normalisation des discours de haine en ligne est en totale violation de la plupart des lois locales, et elle menace des décennies de stabilité et de progrès pour la coexistence pacifique sur le continent. Le contexte de crise post-covid aura des effets plus dramatiques en Afrique qu’ailleurs, selon les experts. Un statu quo dans ce contexte est la garantie d’une catastrophe dont on ne mesure guère les effets à moyen et long terme.

Les entreprises de la Silicon Valley qui sont prêtes à étendre leurs produits sur de nouveaux marchés, y compris le marché africain prometteur, doivent réfléchir de manière proactive non seulement à l’impact positif que leurs outils et services auront sur ces sociétés, mais aussi et surtout aux menaces et à l’impact. Il existe différentes façons de le faire : l’une d’entre elles, qui a été préconisée par de nombreux groupes de recherche et de défense de premier plan, notamment le projet « Ranking Digital Rights« , consiste à demander une évaluation de l’impact sur les droits de l’homme avant tout lancement de nouveaux services et produits. Ces évaluations doivent inclure les communautés susceptibles d’être touchées.

La proactivité est un processus continu : La Silicon Valley devra s’appuyer davantage sur l’expertise des journalistes, des organisations de défense des droits de l’homme dans les pays, dont la connaissance aiguë des affaires locales est unique et mérite d’être incluse dans la stratégie de toute entreprise qui souhaite exploiter le potentiel de 1,3 milliard d’internautes en Afrique. Si cela n’est pas fait rapidement, nous pourrions bientôt vivre dans un monde où une partie importante de l’humanité serait obligée de vivre derrière un nouveau rideau de fer, un monde dans lequel Facebook, Twitter et d’autres plateformes fabriquées dans la Silicon Valley ne seraient plus accessibles, en raison de leur rôle d’incitation et de facilitation de la violence. À ce moment-là, à quoi auront servi tous les investissements actuels ? Telle est la question.

Julie Owono est la directrice exécutive d’Internet sans frontières et membre du conseil de surveillance de Facebook.

 

Via DemocracyinAfrica.

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