Le Colorado est un rectangle ? Réfléchissez bien.

  • Le Colorado ressemble à un rectangle. Ce n’est pas le cas, rapporte BigThink.
  • L’État n’a pas quatre, mais 697 côtés. Cela en fait un hexahectaenneacontakaiheptagon.
  • Cela fait-il du Wyoming le seul véritable État rectangulaire ? Eh bien, à ce propos…

L’Amérique aime ses frontières rectilignes. Le seul État américain qui n’en a pas est Hawaï – pour des raisons évidentes (1).

À l’ouest du Mississippi, les États sont plus grands, plus vides et plus carrés qu’à l’est. De loin, tout semble constitué de lignes droites.

Ce n’est qu’en zoomant que l’on voit leurs parties ondulantes : le coin nord-est du Kansas, par exemple. Ou la frontière occidentale du Montana avec l’Idaho qui ressemble à un visage humain. Ou la frontière sud de l’Oklahoma avec le Texas, qui serpente en suivant la rivière Rouge.

Le Nouveau-Mexique est à deux doigts de n’avoir que des frontières rectilignes. Il y a ce court tronçon au nord d’El Paso qui n’aurait fait que 24 km de long s’il avait été droit au lieu d’être ondulé.

Non, il n’y a que trois États dont les frontières sont entièrement constituées de lignes droites : L’Utah, qui aurait été un rectangle si le Wyoming n’avait pas arraché un morceau de son coin nord-est ; le Wyoming lui-même ; plus le Colorado.

Sauf qu’ils ne le sont pas. Pour deux raisons distinctes : parce que la terre est ronde, et parce que ces géomètres du XIXe siècle qui tracent les frontières des États ont commis des erreurs.

Le Congrès a défini les frontières du Colorado comme un rectangle géosphérique, s’étendant de 37°N à 41°N de latitude et de 25°W à 32°W de longitude (2). Alors que les lignes de latitude forment des cercles parallèles qui ne se rencontrent pas, les lignes de longitude convergent vers les pôles.

Cela signifie que les frontières longitudinales du Colorado sont légèrement plus éloignées au sud. Donc, si vous regardez bien, l’État ressemble à un trapèze isocèle (3) plutôt qu’à un rectangle. Par conséquent, la frontière nord de l’État est plus courte d’environ 35 km que sa frontière sud. Il en va de même, mutatis mutandis, pour le Wyoming.

Ce n’est pas là que l’histoire s’arrête. Il y a la délimitation des frontières : la description théorique d’une frontière, comme décrit ci-dessus. Mais ce qui est plus pertinent, c’est la délimitation de la frontière : l’arpentage et le marquage de la frontière sur le terrain. Le Colorado est entré dans l’Union en 1876.

Ce n’est qu’en 1879 que la première équipe d’arpentage s’est attelée à la traduction de l’abstraction du Congrès en repères de frontière réels. La frontière officielle ne serait pas celle qui a été délimitée, mais celle qui a été démarquée. Malheureusement, les géomètres du XIXe siècle manquaient de satellites et d’autres outils de mesure de haute précision.

Ne soyons pas trop sévères : compte tenu de l’ampleur de la tâche et de la limitation de leurs outils – boussoles magnétiques et chaînes métalliques – ils ont fait un travail incroyable. Ils devaient tracer des lignes droites, quel que soit le terrain, souvent à travers des terres inhospitalières.

Mais oui, des erreurs ont été commises – et étaient en fait assez habituelles. Prenez par exemple le 49e parallèle qui, sur plus de 1 200 miles, constitue la frontière internationale entre les États-Unis et le Canada. Plutôt que d’être une ligne droite, il zigzague entre les 912 bornes frontière établies par des équipes successives de géomètres (les dernières en 1872-4). Les bornes s’écartent de pas moins de 575 pieds au nord et de 784 pieds au sud de la ligne parallèle réelle.

Vous pouvez lire l’article intégral ici.

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