Pour réparer un Internet cassé, créer des parcs en ligne

Nous avons besoin d’espaces publics, construits dans l’esprit de Walt Whitman, qui nous permettent de nous rassembler, de communiquer et de partager quelque chose de plus grand que nous, rapporte Wired.

Cela semble inconcevable à ce stade, mais imaginez seulement ce que serait l’internet si nos espaces numériques partagés étaient financés par l’État, bien entretenus et non dictés par la valeur actionnariale. « Les conflits et la contestation sont des éléments importants de la progression des démocraties saines, tant qu’il existe des structures qui les facilitent. Des espaces publics fonctionnels sont essentiels à ce travail. Ils nous permettent de nous rassembler, de partager des expériences communes et de démontrer que ce qui aurait pu sembler des luttes individuelles est en fait le résultat de systèmes injustes qui exigent une correction ».

Une grande partie de notre vie commune se déroule désormais dans des espaces numériques qui semblent publics mais ne le sont pas. Lorsque les technologues qualifient des plateformes comme Facebook et Twitter de « jardins murés » – des environnements où le propriétaire de l’entreprise a un contrôle total – ils font littéralement référence à ces mêmes jardins d’agrément privés auxquels Whitman réagissait. Et si Facebook et Twitter sont ouverts à tous, comme c’est le cas dans ces jardins, ce sont leurs propriétaires qui en fixent les règles.

« Les plates-formes soutenues par des entreprises font de pauvres espaces quasi-publics pour trois raisons.

Premièrement, comme l’a dit le légendaire capital-risqueur Paul Graham, « startups = croissance« . L’accent mis sur la croissance – des utilisateurs, du temps passé, puis des revenus – est le trait caractéristique qui a fait de Facebook une entreprise de 750 milliards de dollars. Et la clé d’une croissance rapide est l’optimisation pour créer une expérience « sans friction » : Plus le contenu que vous voyez est pertinent, plus vous avez tendance à cliquer, à revenir sur Facebook et à y amener vos amis.

Mais la friction est essentielle à l’espace public. Les espaces publics sont si générateurs précisément parce que nous rencontrons des personnes que nous aurions normalement évitées, des événements auxquels nous ne nous attendrions jamais et que nous devons négocier avec d’autres groupes qui ont leurs propres besoins. Selon les spécialistes des sciences sociales, les liens sociaux qui en résultent sont essentiels pour rapprocher les communautés au-delà des différences. La construction d’une communauté saine nécessite la génération prudente de cette épaisse toile de liens sociaux. Une croissance rapide peut rapidement le submerger et le détruire, comme le sait toute personne ayant vécu dans un quartier en pleine gentrification. »

Deuxièmement, une croissance explosive et agressive – à l’échelle de l’éclair – exige généralement des dirigeants qui prennent des décisions rapides. Une fois le territoire conquis, les commandants de l’explosion deviennent naturellement des empereurs avec d’énormes angles morts. L’une des raisons pour lesquelles Twitter, par exemple, a été un espace hostile aux femmes et aux personnes de couleur pendant si longtemps est que les décideurs masculins blancs de l’entreprise ne sont tout simplement pas harcelés de la même manière. Un monde avec une « place publique » conçue par un petit groupe de mecs blancs d’un certain âge ne va pas servir tout le monde de la même façon ou bien. (C’est pourquoi d’autres empires n’ont, historiquement, pas très bien fonctionné non plus).

Les grands espaces publics appartiennent à tout le monde et doivent donc être conçus pour tout le monde. Les réunions des conseils d’administration et les processus de gouvernance des communautés peuvent être lents, ennuyeux et très conflictuels. Mais – lorsqu’ils fonctionnent correctement – ils obligent les concepteurs à se confronter aux communautés qu’ils sont censés servir et à les écouter.

Le troisième et plus grand problème de la propriété privée de l’espace quasi-public est que les espaces publics nécessitent un soin et un entretien constants et actifs de la part d’intendants compétents. Des universitaires comme Sarah Roberts ont souligné que le travail nuancé de gouvernance et d’entretien – trouver l’équilibre entre l’accueil de chacun et la sécurité et le confort de chacun – est essentiel à la santé des communautés en ligne.

N’importe quel bibliothécaire peut vous dire que gérer un espace réellement accueillant pour tout le monde est difficile et désordonné dans les meilleures circonstances. Les bibliothèques échoueraient sans les bibliothécaires qui sont experts dans la diffusion des tensions tout en servant une clientèle qui peut aller des jeunes familles aux personnes présentant de graves vulnérabilités en matière de santé mentale. Et ce que les bibliothécaires sont pour les bibliothèques, les modérateurs et les éditeurs sont pour le domaine des idées et du discours public : des équilibristes de la liberté, de l’inclusion et de la sécurité.

Mais si ce travail est essentiel, il est aussi à la fois sous-évalué et coûteux. Comme l’ont fait valoir les responsables, la construction de nouveaux édifices brillants tend à être considérée comme une quête masculine et lionisée, alors que le travail nécessaire pour maintenir les espaces fonctionnels et habitables dans le temps est souvent considéré comme ennuyeux, féminin et, par conséquent, non compensé et mis à l’écart. Le coût de ce travail n’est pas non plus à la mesure des techniciens ; plus il y a de monde dans un espace, plus il faut de travail et plus les dépenses sont élevées.

Les espaces privés et les entreprises sont essentiels à une vie numérique florissante, tout comme les cafés, les bars et les librairies sont essentiels à une vie urbaine florissante. Mais aucune communauté n’a jamais survécu et ne s’est développée avec des entités privées seules. Tout comme les librairies ne répondront jamais aux mêmes besoins communautaires qu’une bibliothèque publique, il n’est pas raisonnable de s’attendre à ce que des sociétés à but lucratif construites dans l’optique de « marchés adressables » répondent à tous les besoins numériques.

Parallèlement et entre les empires d’entreprises numériques, nous avons besoin de ce que des universitaires comme Ethan Zuckerman appellent « l’infrastructure publique numérique ». Nous avons besoin de parcs, de bibliothèques et de véritables places publiques sur Internet.

Via Wired

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