Rencontrez Kathrin Jansen, la femme qui dirige l’effort de Pfizer pour le vaccin COVID-19

La scientifique vedette a l’habitude de produire des vaccins difficiles contre toute attente, rapporte Fastcompany.

Pfizer a fait une annonce incroyable : Son vaccin COVID-19 semble être efficace à 90 % pour prévenir la maladie dans le cadre de son essai clinique. C’est un chiffre remarquable : au cours des dix dernières années, les taux d’efficacité du vaccin contre la grippe ont oscillé entre 19 % et 60 %. Les scientifiques extérieurs sont maintenant impatients de voir l’ensemble des données afin de valider les résultats. En attendant, nombreux sont ceux qui se réjouissent à la perspective d’un meilleur outil pour lutter contre COVID-19.

Une grande partie du travail que Pfizer célèbre cette semaine est due à la direction de Kathrin Jansen, responsable de la recherche et du développement des vaccins chez Pfizer. Mme Jansen a été le fer de lance des efforts visant à mettre sur le marché un vaccin contre la COVID-19. Elle travaille chez Pfizer depuis 2009, lorsque la société a racheté Wyeth Pharmaceuticals, où elle avait travaillé sur des vaccins. Au cours de sa carrière de plusieurs décennies, Mme Jansen s’est révélée être une sorte de franc-tireur.

Dès le début, elle a choisi des cibles de maladies difficiles. Lorsqu’elle a rejoint Merck en 1992, elle a poussé la société à développer un vaccin contre le virus du papillome humain ou HPV, qui peut provoquer le cancer du col de l’utérus chez les femmes. Dès le départ, ce projet était improbable. Personne n’avait réussi à développer un vaccin contre l’herpès, un virus sexuellement transmissible similaire qui peut provoquer des légions. Cependant, selon un article paru dans Stat News, Jansen a découvert des recherches de l’université du Queensland qui suggèrent que lorsque les protéines du HPV sont transformées par bio-ingénierie à partir de la levure, elles s’assemblent en particules semblables à des virus – une base potentielle pour un vaccin.

Jansen aurait eu du mal à convaincre ses collègues d’adopter un vaccin contre le HPV, même après avoir convaincu le directeur des laboratoires de recherche de Merck. On craignait que ce soit une perte d’argent pour l’entreprise, une chose à laquelle personne ne voulait être associé. Mais Jansen a persévéré et Gardasil a été approuvé en 2006. Le directeur du CDC, Robert Redfield, considère que le vaccin est la clé pour éliminer le cancer du col de l’utérus. En 2017, le CDC a découvert que 66 % des femmes de 13 à 17 ans ont reçu la première dose du vaccin contre le HPV, tandis que 49 % ont terminé la série de vaccins.

Depuis lors, Jansen a été chargé de diriger le développement d’un vaccin qui protège contre 13 souches différentes de pneumocoque, qui provoque la méningite chez les enfants et la pneumonie chez les patients plus âgés. Elle a continué à travailler sur des vaccins contre différentes souches de pneumocoques et a cherché de nouveaux défis pour le développement des vaccins. Puis COVID-19 a frappé.

Sous la direction de Jansen, Pfizer a décidé de collaborer avec la société biotechnologique allemande BioNTech sur un vaccin pour COVID-19 utilisant l’ARNm, une technologie non éprouvée qui utilise l’acide ribonucléique pour programmer le système immunitaire de l’organisme. Elle présente un grand potentiel, mais aucun vaccin à ARNm n’a jamais été approuvé pour son utilisation. Il semble que ce soit le genre de projet audacieux que Jansen aime soutenir.

Gregory Poland, directeur du groupe de recherche sur les vaccins de la clinique Mayo, dit qu’il connaît Jansen depuis deux décennies. « Je la considère comme une scientifique capable de diriger quelque chose comme ça », dit-il.

Des résultats encourageants mais préliminaires

En août, Pfizer et BioNTech ont révélé les données de son essai de phase I montrant que ses deux candidats vaccins semblaient être efficaces à la fois chez les jeunes et les adultes plus âgés. La société a finalement choisi de se concentrer sur l’un de ces vaccins qui présentait moins d’effets secondaires et favorisait une meilleure réponse immunitaire. Ce vaccin fait l’objet de l’analyse des premiers essais de phase II/III de lundi.

Certains experts sont enthousiasmés par le potentiel du vaccin de Pfizer et pensent qu’il est de bon augure pour d’autres vaccins de la catégorie, comme le vaccin à ARNm en cours de développement par Moderna. « Plusieurs candidats vaccins ont des profils d’immunogénicité similaires chez l’homme, et plusieurs candidats vaccins ont été efficaces dans des modèles pré-cliniques, il n’y a donc pas de raison particulière de ne pas s’attendre à ce que plusieurs autres candidats vaccins donnent de bons résultats chez l’homme », a tweeté ce matin Shane Crotty, chercheur en vaccins à l’Institut La Jolla en Californie.

En revanche, la Pologne a tempéré l’enthousiasme pour cette annonce. « Je déteste la science par communiqué de presse », dit-il, tout en notant que la publication des premiers résultats par communiqué de presse n’est probablement pas l’idée de Jansen.

La Pologne affirme que si les nouvelles sont encourageantes, elles sont très préliminaires. « Nous ne connaissons les données que dans les sept jours suivant une deuxième dose [du vaccin] », souligne-t-il, et ce que nous ne savons pas est multiple. Selon lui, on ne sait pas très bien dans quelle mesure la protection du vaccin est durable, qui est le mieux protégé, ni s’il protège contre les maladies graves plutôt que contre les maladies légères ou modérées. Il se demande également si ce vaccin fonctionnera dans un environnement où personne ne porte de masque, ou s’il sera efficace lorsque le virus mutera.

La Pologne s’attend à ce que le taux d’efficacité de 90 % de Pfizer diminue lorsque le vaccin sera mis sur le marché, car les populations étudiées reflètent rarement les populations du monde réel. Normalement, il faut de nombreuses années pour mettre au point un vaccin. « Le vaccin contre la varicelle a pris 20 ans », dit la Pologne. C’est ce temps qui permet aux scientifiques de répondre à certaines des questions qu’il soulève.

Le prochain grand objectif de Pfizer sera à la fois de terminer ses essais et de livrer son vaccin. Pfizer a tenté de rester en dehors de la mêlée politique qui entoure la pandémie et n’a notamment pas participé à l’opération Warp Speed, une initiative de la Maison Blanche sur les vaccins. Dans une interview accordée au New York Times, Mme Jansen a pris encore plus de distance entre son projet et l’OWS. « Nous n’avons jamais fait partie de l’opération Warp Speed », a-t-elle déclaré. « Nous n’avons jamais pris d’argent du gouvernement américain, ni de personne. »

Jansen a été explicite sur le fait qu’elle voulait que la science des vaccins parle d’elle-même. Pfizer n’a pas pris de fonds du gouvernement fédéral pour la recherche et le développement de son vaccin. Cependant, l’opération Warp Speed a promis de payer 1,95 milliard de dollars pour 100 millions de doses du vaccin de Pfizer qui seront livrées d’ici la fin de l’année.

Le choix de Pfizer de privilégier la science au détriment de la politique peut renforcer la confiance dans un vaccin. Le nombre d’adultes susceptibles de se faire vacciner est passé de 72 % en mai à 51 % en septembre, selon Pew Research. La même enquête a révélé que de nombreux Américains craignaient qu’un vaccin soit mis à disposition avant que sa sécurité et son efficacité ne soient connues. Jansen et ses collègues de Pfizer et BioNTech ont agi rapidement, mais le fait de se concentrer sur les résultats scientifiques pourrait s’avérer payant, car la société cherche à obtenir une autorisation d’utilisation d’urgence pour son vaccin auprès de la Food and Drug Administration.

 

Via Fastcompany

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