La montée de la ville féminisée

Ceci est un extrait adapté du livre Feminist City de Leslie Kern. C’est très centré sur la ville occidentale, mais c’est tout de même, une bonne lecture :

La notion de femme en tant que propriété et les restrictions imposées aux femmes qui sont seules dans l’espace public urbain ont une longue histoire. Elizabeth Wilson parle de la panique morale qui entoure la visibilité accrue des femmes dans les rues du Londres victorien. Le terme « femme publique » est bien sûr un vieil euphémisme pour désigner une travailleuse du sexe. L’idée que les femmes de statut puissent d’une certaine manière être confondues avec les femmes pauvres ou les travailleuses du sexe a suscité de nombreuses critiques et la réaffirmation de la nécessité pour les femmes d’être chaperonnées par leur mari, leurs frères, leurs pères ou des femmes plus âgées.

Le désir croissant d’indépendance des femmes dans la ville a inauguré l’ère du grand magasin à Paris dans les années 1870, un lieu littéralement conçu pour être un espace public approprié pour les femmes. Il devait limiter leur contact avec les éléments peu recommandables de la rue, mais leur permettre aussi une certaine liberté qu’elles recherchaient tant. Le roman Au Bonheur des Dames (1883) d’Émile Zola offre un aperçu des coulisses d’un magasin fictif inspiré du premier grand magasin de Paris. Au milieu des intrigues des vendeuses, de la vie amoureuse du propriétaire et de la politique d’un grand commerce en concurrence avec les magasins locaux, le livre de Zola montre comment les spectacles de consommation étaient conçus pour ravir les sens des femmes. Les espaces de shopping ont ainsi été parmi les premiers espaces où les femmes (à l’ouest du moins) ont pu revendiquer l’espace public.

Les géographes féministes Liz Bondi et Mona Domosh écrivent sur la structuration sexuée des espaces urbains au milieu du XIXe siècle à New York, en s’appuyant sur le journal d’une visiteuse de classe moyenne de la ville, Sophie Hall. Bien que toujours accompagnée d’une amie pendant ses activités de jour, le compte-rendu détaillé de la visite de Sophie illustre comment les espaces de la ville étaient sexués de manière à permettre certaines libertés modérées pour les femmes blanches. Par exemple, le « Ladies’ Mile », situé le long de Broadway et de la sixième entre la dixième et la vingt-troisième, était le « nouveau fleuron de la consommation de la ville », un espace public considéré comme « convenablement féminin ». Des quartiers comprenant des musées et des galeries d’art faisaient également partie de l’itinéraire de Sophie. Là encore, il s’agissait d’activités « sanctionnées par les normes victoriennes » et de lieux « conçus pour être sûrs et adaptés aux femmes ».

L’ordre industriel de la fin du XIXe siècle exigeait non seulement un engagement à produire et à travailler dur, mais aussi un engagement à respecter des valeurs de consommation. La distinction entre les sexes dans les « sphères séparées » signifiait que la production pouvait être alignée sur le monde des hommes et la consommation sur le monde des femmes. La participation active des femmes aux activités de consommation remettait toutefois en question l’idée que leur place se limitait au foyer et signifiait que les femmes devaient avoir accès aux espaces typiquement masculins de la ville afin de remplir leur rôle de consommatrices. De peur que cela ne perturbe trop les normes victoriennes, ce changement a été « neutralisé par le développement au 19e siècle d’espaces de consommation « féminisés » dans la ville – si les femmes devaient être dans les rues de la ville masculine, alors ces rues et magasins devaient être conçus comme « féminins » ». Il est important de noter que cela signifiait que les identités bourgeoises blanches des femmes pouvaient être renforcées en toute sécurité par leur visibilité dans ces espaces de féminité propre.

Ces espaces de consommation étaient ouverts aux femmes car, à bien des égards, ils ne remettaient pas en cause l’association des femmes avec le foyer et la sphère domestique. En achetant des vêtements, des décorations et des œuvres d’art, les femmes remplissaient leur rôle de gardiennes du foyer. Aujourd’hui encore, une femme seule dans ces espaces publics est correctement « attachée » à la maison. Même si elle fait ses propres courses ou se livre à ce que nous aimons appeler des activités de « soins personnels », sa solitude ne perturbe pas l’ordre normatif des sexes. Le corps, l’intimité, les soins personnels et l’esthétique sont des domaines normativement féminins.

J’ai vécu de près la gentrification d’un quartier anciennement industriel et ouvrier par l’émergence d’espaces féminisés.

Si les normes de la féminité se sont quelque peu assouplies depuis l’époque victorienne, la gamme des lieux où les femmes peuvent être confortablement seules sans paraître « déplacées » n’est pas si différente. Bien que les femmes d’aujourd’hui ne soient pas aussi limitées que cette chère Sophie Hall, qui n’avait même pas le droit d’être vue en train de manger ou de boire en public, les espaces de consommation, de culture et de divertissement sont toujours considérés comme les lieux les plus appropriés pour la vie publique des femmes.

« Lorsque j’ai étudié le développement des condominiums à Toronto, j’ai analysé des centaines de publicités de condominiums en fonction de leur imagerie sexospécifique. Les images de femmes faisant des courses, mangeant, buvant et socialisant étaient beaucoup plus courantes que les images de femmes allant au travail. De nombreuses publicités comportaient une forte composante « Sex and the City » : l’excitation de la vie urbaine pour les femmes était exprimée en termes d’accès aux loisirs et à la consommation 24 heures sur 24 et 7 jours sur 7 dans le centre-ville de Toronto et dans d’autres quartiers « en plein essor ».

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Bien qu’aujourd’hui les femmes soient beaucoup plus libres de se déplacer dans ces espaces de la même manière que les hommes (en fonction bien sûr de la classe sociale et de la race), les femmes restent très conscientes que le fait d’être seules en dehors de ces espaces « sanctionnés » les rend vulnérables à une attention non désirée et à la menace de la violence. Comme le notent Bondi et Domosh, « les espaces publics des villes occidentales de la fin du 20e siècle sont des espaces d’activités commerciales de consommation » qui sont « étudiés pour créer des environnements dans lesquels les identités féminines des classes moyennes sont encouragées et protégées », tout comme l’étaient les espaces commerciaux du 19e siècle. Dans ce contexte, nous pouvons constater que la liberté offerte aux femmes par la vie urbaine contemporaine est toujours liée à des normes sexospécifiques concernant les espaces et les rôles appropriés des femmes dans la ville.

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Via Lithub

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