Des réfrigérateurs solaires et des vaccins en poudre : comment faire parvenir un vaccin COVID-19 au monde en développement

L’UNICEF met en place un réseau mondial de réfrigérateurs et de chambres froides – la chaîne du froid – pour s’assurer qu’un vaccin reste efficace lorsqu’il est transporté dans des communautés rurales hors réseau, rapporte Fastcompany.

Lorsqu’un vaccin COVID-19 sera approuvé, l’un des prochains défis majeurs sera d’ordre logistique : comment distribuer des milliards de doses à travers la planète, y compris dans les régions reculées du monde qui ne disposent pas d’une électricité fiable, alors que le vaccin doit rester réfrigéré pour être efficace ?

Dans le cadre des préparatifs, l’UNICEF établit la carte d’un réseau de réfrigérateurs et de chambres froides dans le monde en développement et aide à mettre en place de nouveaux équipements, dont des dizaines de milliers de réfrigérateurs fonctionnant à l’énergie solaire. D’autres groupes, comme le Comité international de secours (IRC), se concentrent sur la préparation des travailleurs de la santé à l’administration du vaccin.

« Pour une situation de cette taille, où tant de pays doivent lancer un vaccin en même temps pour tant de personnes, c’est une entreprise énorme », déclare le Dr Mesfin Teklu Tessema, qui dirige le service de santé de l’IRC. « Et si tout le monde n’est pas protégé, personne n’est à l’abri ».

L’UNICEF, l’agence des Nations unies qui fournit une aide humanitaire aux enfants dans le monde entier, a commencé à se préparer à relever ce défi dès le début de la pandémie. « Lorsque les premiers signaux de l’urgence ont commencé, nous avons déjà commencé à nous mobiliser et à nous préparer, car nous savions que nous allions jouer un rôle quelconque », explique Michelle Seidel, spécialiste de la chaîne du froid à l’UNICEF. Comme l’organisation s’occupe des vaccinations de routine des enfants dans des endroits comme l’Afrique subsaharienne, elle dispose déjà d’un réseau de distribution de vaccins et a passé des années à travailler pour l’améliorer, notamment en ce qui concerne la manière de maintenir les vaccins au froid.

La « chaîne du froid » implique le maintien de basses températures à chaque étape du voyage. Les doses de vaccin sont acheminées par avion vers un pays, où le gouvernement les fait généralement livrer dans un entrepôt frigorifique national. Ensuite, les vaccins seront acheminés vers d’autres centres de distribution et cliniques.

Dans les régions éloignées, le personnel de santé chargé des vaccinations peut être amené à transporter les vaccins à l’arrière d’une moto ou sur une bicyclette, un cheval ou un bateau. (Le premier déploiement des vaccins, qui donnera la priorité aux travailleurs de la santé, devrait être plus facile à réaliser que les étapes ultérieures dans les régions les plus reculées). À chaque étape, les vaccins doivent être contrôlés pour s’assurer qu’ils ne chauffent pas trop.

La technologie ne cesse d’évoluer. Les premiers réfrigérateurs solaires avaient des batteries pour stocker l’électricité des panneaux solaires, mais cela ne fonctionnait pas bien. « Les batteries étaient un maillon faible : elles étaient la cause principale des pannes et nous avons souvent constaté qu’elles n’étaient pas remplacées lorsqu’elles tombaient en panne », explique M. Seidel. La version actuelle à « entraînement direct » résout le problème en stockant l’énergie directement dans le réfrigérateur.

De plus grandes chambres froides fonctionnant à l’énergie solaire devraient bientôt être approuvées par l’Organisation mondiale de la santé, bien qu’elles ne soient pas encore en place. L’UNICEF s’efforce également d’aider les cliniques à installer des réfrigérateurs et des chambres froides plus conventionnels dans certaines régions. L’agence travaille actuellement avec les pays pour dresser une carte détaillée de la réfrigération disponible – des hôpitaux aux laboratoires privés et autres sites – et planifier les endroits où de nouvelles infrastructures doivent être ajoutées.

Certaines cliniques et centres de distribution utilisent d’autres technologies récemment développées par des entreprises telles que Sure Chill, qui utilise un concept unique avec de la glace pour garder les vaccins au frais pendant des jours, voire des semaines, sans source d’énergie. « Nous avons constaté une énorme augmentation de l’activité, avec notamment une commande le mois dernier de 9 000 réfrigérateurs à vaccins provenant d’un pays », explique le PDG Nigel Saunders. « Chaque pays commence maintenant à s’assurer rapidement qu’il dispose d’une chaîne du froid pour faire face à la demande. En l’état actuel des choses, peu de pays (voire aucun !) ont la capacité de faire face à la demande et au déploiement d’un vaccin COVID en utilisant les chaînes de froid existantes. Les pays doivent rapidement repenser et développer une solution qui atteigne rapidement les masses ».

Le réseau actuel de stockage des vaccins de l’enfance est essentiel, bien que le succès dépende également des vaccins qui seront approuvés. Certains vaccins, comme celui en cours de développement chez Johnson & Johnson, peuvent être conservés entre 2 et 8 degrés Celsius. D’autres, comme le vaccin à ARNm prometteur de Pfizer, doivent être conservés à des températures extrêmement basses de moins 70 ou moins 80 degrés Celsius.

« Ce type de chaîne du froid n’existe actuellement nulle part dans les endroits où nous travaillons », déclare Tessema de l’IRC. « L’administration de ce vaccin va donc représenter un énorme défi. Dans beaucoup de ces pays, l’infrastructure doit être construite à partir de la base, tant au niveau national ou de la distribution régionale, que de la chaîne de distribution locale ». Mais il est également possible qu’un vaccin qui ne nécessite pas de réfrigération finisse par réussir. Pfizer travaille sur une version en poudre de son vaccin, qui utilisera la réfrigération standard.

L’un des plus grands défis actuels, selon M. Seidel de l’UNICEF, est d’essayer de planifier les infrastructures sans savoir quel(s) vaccin(s) sera(ont) finalement approuvé(s) et à quelle vitesse il(s) sera(seront) fabriqué(s). « En ce moment, nous travaillons avec plusieurs vaccins candidats et nous ne sommes pas du tout sûrs des quantités provenant des différents candidats et des plages de température auxquelles ils peuvent être stockés, ce qui rend la planification exceptionnellement difficile du point de vue de la chaîne d’approvisionnement et de la chaîne du froid », dit-elle. « Travailler dans ce type d’incertitude est assez difficile. Nous devons donc élaborer des scénarios et planifier en fonction de multiples scénarios afin d’être prêts ».

Via Fastcompany

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