Cette startup suédoise fabrique des vaccins en poudre qui n’ont pas besoin d’être conservés au froid

Le vaccin COVID-19 de Pfizer doit être stocké à moins 94 degrés Fahrenheit : -70°C. Un vaccin en poudre n’aurait pas besoin d’être réfrigéré du tout.

Lorsque le nouveau vaccin COVID-19 de Pfizer sera approuvé – ce qui pourrait se produire dès décembre – il ne se présentera pas à la pharmacie locale. C’est en partie parce qu’il doit rester incroyablement froid pour fonctionner : Il doit être stocké à -94 degrés Fahrenheit (soit -70°C), bien plus froid qu’il ne peut l’être dans un congélateur ordinaire. Dans les pays en développement, même les vaccins qui peuvent être conservés dans des réfrigérateurs représentent un énorme défi logistique. Une start-up suédoise travaille sur une alternative : une technologie qui permet de convertir n’importe quel vaccin en une version en poudre pouvant survivre sans réfrigération.

« Essentiellement, nous séparons l’eau des ingrédients actifs, et nous les transportons côte à côte », explique Göran Conradson, PDG de Ziccum, la start-up qui a créé le nouveau procédé. « Ensuite, juste avant la vaccination, vous ajoutez à nouveau l’eau, et elle entre immédiatement en solution ». Dans l’usine que la société prévoit de construire, elle enverra les vaccins par un nébuliseur à l’intérieur d’une machine, créant ainsi de minuscules gouttelettes qui s’écouleront dans une colonne. L’air sec qui s’écoule à l’extérieur de la colonne fait monter la vapeur pour que la partie non aqueuse du vaccin puisse être recueillie dans un filtre.

Le vaccin en poudre qui en résulte peut survivre à température ambiante pendant plus d’un mois. Bien que certaines versions lyophilisées de vaccins existent – et Pfizer travaille elle-même sur une version en poudre de son vaccin COVID-19 qui peut être conservée dans une chambre froide plus conventionnelle – l’approche de Siccum va plus loin, ne nécessitant aucune réfrigération.

Le procédé de Ziccum rend également les vaccins moins chers à produire. Dans une analyse des coûts de fonctionnement de sa nouvelle usine, la société affirme qu’elle utilisera 80 % d’énergie en moins que la lyophilisation, un processus qui prend des jours. De petites usines pourraient être construites dans les pays en développement où il n’est pas possible de stocker des vaccins à grande échelle. Jusqu’à la moitié des vaccins produits aujourd’hui sont gaspillés, en grande partie à cause des problèmes de contrôle de la température.

Alors que les vaccins continuent d’évoluer – Pfizer et Moderna, par exemple, utilisent des plateformes qui reposent sur du matériel génétique appelé RNA messager, un type de vaccin qui n’a jamais été mis sur le marché auparavant – l’innovation dans la fabrication a pris du retard. « La pandémie de COVID a montré qu’il est possible de mettre au point un vaccin très rapidement », explique M. Conradson. « Mais en ce qui concerne la chaîne logistique, rien ne s’est passé depuis la Seconde Guerre mondiale, pour l’essentiel. Il y a ces vieilles technologies ».

Une partie du défi est que les bonnes mesures d’incitation ne sont pas en place. « Les pays qui en ont le plus besoin n’ont pas le contrôle de la fabrication des vaccins », dit-il. « Et les fabricants ne sont pas responsables de la chaîne du froid. Ce n’est pas leur responsabilité. Ils disent essentiellement : « D’accord, vous voulez nous acheter un vaccin ? Venez le chercher sur nos quais, et vous en serez responsable ». La pire chose qui puisse arriver aux fabricants de vaccins, si les vaccins sont [stockés] en dehors des spécifications, c’est que l’UNICEF doit acheter plus de vaccins ».

La start-up en est à ses débuts, sans que la première usine soit encore en place. La construction d’une usine de vaccins peut prendre jusqu’à huit ans, bien que Ziccum pense que les usines modulaires pourraient être achevées en deux ans. Dans une usine qui, selon M. Conradson, peut tenir sur un parking, la société peut créer 300 millions de doses de vaccins en poudre. Cela pourrait se produire pour la prochaine vague de vaccins COVID-19, et la société est également en pourparlers avec les fabricants d’autres vaccins essentiels pour le monde en développement, comme celui contre la rougeole. (Les décès dus à la rougeole sont en augmentation, bien qu’il s’agisse d’une maladie évitable, et devraient s’aggraver en raison de la perturbation des programmes de vaccination due à la pandémie).

Chaque version en poudre d’un vaccin devra également faire l’objet d’études de transition qui prouveront que la réponse immunitaire au vaccin n’a pas été affectée par le processus. Mais les vaccins lyophilisés qui existent aujourd’hui prouvent que l’approche de base consistant à utiliser une poudre ne change pas l’efficacité.

L’industrie des vaccins est lente. « C’est une sorte de géant endormi, et il y a un décalage entre l’offre et la demande », explique M. Conradson. Avec plusieurs parties en mouvement, notamment les pays qui passent des commandes, l’UNICEF qui se procure les doses, l’Organisation mondiale de la santé qui élabore la politique, et les organisations à but non lucratif, les fabricants traditionnels et les jeunes pousses comme Ziccum, il est difficile de changer de cap. Mais il estime qu’il est logique que tous les vaccins existent sous forme de poudre. Cela peut également aider à préparer le monde à mieux répondre à la prochaine pandémie.

« J’ai assisté à une conférence internationale sur les vaccins à Barcelone, en Espagne, il y a près d’un an, et un haut responsable de l’OMS y était présent », dit-il. « Et il a dit, nous savons qu’une pandémie va se produire. Mais nous ne savons pas quand ». C’est arrivé deux mois plus tard. Et cela va se reproduire.

Via Fastcompany.

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