Cette startup veut remplacer la canne blanche pour les personnes aveugles

En utilisant des technologies avancées telles que le lidar – également utilisé dans les véhicules autonomes – le dispositif d’assistance de Strap vise à aider les personnes malvoyantes à naviguer dans leur environnement.

De nombreuses entreprises consacrent des ressources à l’enseignement de la conduite automobile pour qu’elle puisse voir le monde qui les entoure. Aujourd’hui, une start-up appelée Strap Technologies développe un pod portable qui utilise certains des mêmes types de capteurs que ceux utilisés par les véhicules autonomes – radar, lidar, ultrasons – pour donner aux aveugles une meilleure perception de leur environnement.

« Chaque capteur a une résolution différente, un seuil différent », a déclaré le fondateur et PDG Diego Roel lors d’une conversation sur Zoom la semaine dernière, au cours de laquelle il a montré une préproduction de Strap. « Nous utilisons le meilleur de chaque capteur et nous les combinons. »

L’appareil de Strap, porté à la poitrine, pèse moins d’une demi-livre et devrait être mis en vente l’été prochain au prix de 750 dollars. (Il est actuellement disponible pour 500 $ sur précommande.) Il calcule la proximité de dangers tels que les murs, les marches, les personnes à proximité et les bosses dans un trottoir. Il transmet ensuite ces informations à l’utilisateur par le biais d’une rétroaction haptique – ses quatre courroies vibrent selon une grammaire que les utilisateurs doivent apprendre.

« Le schéma et la force de ce dispositif signifient où se trouve l’obstacle, comment l’éviter et à quelle distance il se trouve », explique M. Roel, ajoutant que les deux composants les plus coûteux sont les capteurs radar et les microcontrôleurs du dispositif. Il note que l’appareil est conçu pour fonctionner pendant 72 heures avec une seule charge.

Strap a commencé à travailler sur son dispositif il y a environ trois ans. « Nous avons sous-estimé la complexité de la technologie nécessaire à la fabrication de cet appareil », explique Roel à propos du chemin parcouru depuis. Quelque 250 personnes testent actuellement l’appareil, qui a déjà fait l’objet de 200 précommandes. Strap doit affiner la conception pour le préparer à la fabrication en série.

La société, dont le siège est à Austin et qui possède un laboratoire de recherche et développement à Guadalajara, au Mexique, a présenté des versions antérieures lors d’événements technologiques tels que le Consumer Electronics Show et South by Southwest. Mais son site laisse une grande partie du fonctionnement du produit inexpliquée, si bien que deux experts extérieurs n’ont pu parler que de manière générale des perspectives de Strap.

« C’est possible », déclare Alexander Leonessa, directeur du laboratoire d’ingénierie et de contrôle de la robotique terrestre de Virginia Tech, en notant l’évolution rapide des capteurs lidar, qui détectent les objets et les personnes à proximité par des impulsions lumineuses et qui apparaissent désormais dans certains smartphones haut de gamme. « Les lidars sont de mieux en mieux et de moins en moins chers ».

Mais alors que Roel de Strap affirme « qu’il n’y a rien de tel dans le monde entier », Leonessa dit qu’il a vu d’autres efforts de haute technologie pour remplacer la canne blanche pour les personnes malvoyantes dans son rôle précédent de direction du projet d’ingénierie des handicaps et de la réhabilitation de la National Science Foundation.

« J’ai vu de nombreux produits de ce type, ciblant la population malvoyante avec l’idée de remplacer la canne blanche ou de fournir à la canne des informations supplémentaires », dit-il.

Il cite par exemple un article publié en octobre qui décrit un système qui utiliserait des capteurs à ultrasons dans des modules portés à la cheville et à la taille pour générer un guidage audio pour les utilisateurs aveugles. La société torontoise iMerciv, qui a reçu une subvention de Microsoft l’année dernière, vend un capteur ultrasonique d’alerte de collision portable : le BuzzClip à 249 dollars.

M. Leonessa estime que la prochaine étape de Strap devrait être « une étude très approfondie avec la population potentielle ».

Chris Danielsen, directeur des relations publiques de la National Federation of the Blind, basée à Baltimore, explique que l’organisation à but non lucratif a reçu un courriel promotionnel de Strap « sur l’excellence de leur produit », mais qu’on ne lui a pas demandé son avis.

Danielsen fait remarquer que les aveugles ont été les premiers à adopter les technologies habilitantes. « D’une certaine manière, les aveugles utilisaient le GPS avant les conducteurs », dit-il, en se souvenant des applications pour les organisateurs de poche Palm.

Aujourd’hui, de nombreuses personnes ayant une perte ou un handicap visuel utilisent des applications pour smartphones telles que Soundscape de Microsoft et Seeing Eye GPS du groupe Sendero, qui transmettent des données sur l’environnement de l’utilisateur par le biais du son. Mais, ajoute M. Danielsen, la canne blanche fonctionne toujours.

(…)

Roel comprend que même si une personne qui marche se déplace beaucoup plus lentement qu’une voiture qui se conduit seule, la tâche de guider une personne malvoyante est plus difficile. Il affirme que si l’on peut s’attendre à ce que les voitures restent sur les routes, on ne peut pas s’attendre à ce que les gens empruntent un seul chemin. Leonessa, de Virginia Tech, est du même avis, ajoutant que sur un véhicule, les capteurs sont solidement fixés en place : « Vous savez d’où vous regardez », dit-il.

En ce qui concerne le défi que Strap doit relever pour le développement de ses produits, M. Leonessa déclare : « Ce n’est pas parce que vous regardez à quelques mètres devant vous que cela facilite le problème.

Via Fastcompany

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