📜 Le domaine de la cliodynamique qui utilise des modèles mathématiques pour prédire les contours de l’histoire a de mauvaises nouvelles pour l’avenir de notre société

Peter Turchin, qui est largement crédité d’avoir fondé ce domaine, suggère dans un article pour The Atlantic que notre histoire peut ne pas s’annoncer avec un bon avenir. Bien que le travail de Turchin soit intéressant, plusieurs autres historiens ont critiqué son travail et le concept de « mégahistoire« , et suggèrent qu’il s’agit d’un autre exemple d’une mentalité STEM appliquée aux sciences humaines.

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« Peter Turchin, l’un des experts mondiaux sur le dendroctone du pin et peut-être aussi sur les êtres humains, m’a rencontré à contrecœur cet été sur le campus de l’université du Connecticut à Storrs, où il enseigne. Comme beaucoup de gens pendant la pandémie, il a préféré limiter ses contacts avec les humains. Il doutait également que les contacts humains aient une grande valeur de toute façon, alors que ses modèles mathématiques pouvaient déjà me dire tout ce que j’avais besoin de savoir », raconte Graeme Wood.

Les problèmes fondamentaux, dit-il, sont une sombre triade de maladies sociales : une classe d’élite gonflée, avec trop peu d’emplois d’élite pour tout le monde ; la baisse du niveau de vie de la population en général ; et un gouvernement qui ne peut pas couvrir ses positions financières. Ses modèles, qui suivent ces facteurs dans d’autres sociétés à travers l’histoire, sont trop compliqués à expliquer dans une publication non technique. Mais ils ont réussi à impressionner les auteurs de publications non techniques, et lui ont valu des comparaisons avec d’autres auteurs de « mégahistoire », tels que Jared Diamond et Yuval Noah Harari. Le chroniqueur du New York Times Ross Douthat avait autrefois trouvé la modélisation historique de Turchin peu convaincante, mais 2020 a fait de lui un croyant : « À ce stade, » Douthat a récemment admis sur un podcast, « j’ai l’impression que vous devez lui accorder un peu plus d’attention ».

Diamond et Harari avaient pour but de décrire l’histoire de l’humanité. Turchin se penche sur un futur lointain, de science-fiction, pour ses pairs. Dans War and Peace and War (2006), son livre le plus accessible, il se compare à Hari Seldon, le « mathématicien non-conformiste » de la série Fondation d’Isaac Asimov, qui peut prédire la montée et la chute des empires. Au cours de ces 10 000 ans de données, Turchin pense avoir trouvé des lois de fer qui dictent le destin des sociétés humaines.

Le destin de notre propre société, dit-il, ne sera pas joli, du moins à court terme. « Il est trop tard », m’a-t-il dit alors que nous passions devant le lac Mirror, que le site web de l’UConn décrit comme un endroit favori des étudiants pour « lire, se détendre ou se balancer sur la balançoire en bois ». Les problèmes sont profonds et structurels, et non du type de ceux que le fastidieux processus de changement démocratique peut régler à temps pour prévenir le chaos. Turchin compare l’Amérique à un énorme navire qui se dirige directement vers un iceberg : « Si vous avez une discussion entre les membres de l’équipage sur la façon de tourner, vous ne tournerez pas à temps, et vous toucherez directement l’iceberg. » Depuis une dizaine d’années, il y a eu des discussions. Le bruit que vous entendez aujourd’hui – le tordage de l’acier, l’éclatement des rivets – est celui du navire qui heurte l’iceberg.

« Nous sommes presque garantis » cinq années d’enfer, prédit Turchin, et probablement une décennie ou plus. Le problème, dit-il, est qu’il y a trop de gens comme moi. « Vous êtes de la classe dirigeante », dit-il, sans plus de rancune que s’il m’avait informé que j’avais les cheveux bruns, ou un iPhone légèrement plus récent que le sien. Parmi les trois facteurs de violence sociale, M. Turchin souligne surtout la « surproduction des élites », c’est-à-dire la tendance des classes dirigeantes d’une société à croître plus vite que le nombre de postes à pourvoir par leurs membres. L’une des façons dont une classe dirigeante peut se développer est de penser biologiquement à l’Arabie Saoudite, où les princes et les princesses naissent plus vite que les rôles royaux ne peuvent être créés pour eux. Aux États-Unis, les élites se surproduisent grâce à une mobilité ascendante sur le plan économique et éducatif : De plus en plus de gens s’enrichissent et de plus en plus s’instruisent. Aucun de ces phénomènes ne semble mauvais en soi. Ne voulons-nous pas que tout le monde soit riche et instruit ? Les problèmes commencent lorsque l’argent et les diplômes de Harvard deviennent comme des titres royaux en Arabie saoudite. Si beaucoup de gens en ont, mais que seuls certains ont un réel pouvoir, ceux qui n’ont pas de pouvoir finissent par se retourner contre ceux qui en ont.

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L’un de ses derniers articles a été publié dans la revue Oikos. « L’écologie des populations a-t-elle des lois générales ? » demanda Turchin. La plupart des écologistes ont répondu non : Les populations ont leur propre dynamique, et chaque situation est différente. Les dendroctones du pin se reproduisent, se déchaînent et ravagent une forêt pour des raisons liées aux dendroctones, mais cela ne signifie pas que les populations de moustiques ou de tiques vont augmenter et diminuer selon les mêmes rythmes. Selon M. Turchin, « il y a plusieurs propositions très générales de type loi » qui pourraient être appliquées à l’écologie. Après sa longue adolescence de collecte et de catalogage, l’écologie disposait de suffisamment de données pour décrire ces lois universelles – et pour cesser de prétendre que chaque espèce avait ses propres particularités. « Les écologistes connaissent ces lois et devraient les appeler des lois », a-t-il déclaré. Turchin a proposé, par exemple, que les populations d’organismes augmentent ou diminuent de manière exponentielle, et non linéaire. C’est pourquoi si vous achetez deux cochons d’Inde, vous aurez bientôt non seulement quelques cochons d’Inde de plus, mais aussi une maison – et ensuite un quartier – remplie de ces fichues choses (tant que vous continuez à les nourrir). Cette loi est assez simple pour être comprise par un lycéen en mathématiques, et elle décrit la fortune de tout, des tiques aux étourneaux en passant par les chameaux. Les lois que Turchin appliquait à l’écologie – et son insistance à les appeler des lois – ont généré une controverse respectueuse à l’époque. Aujourd’hui, elles sont citées dans les manuels scolaires.

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« Il existe un débat de longue date parmi les scientifiques et les philosophes sur la question de savoir si l’histoire a des lois générales », écrit-il dans Secular Cycles(2009) avec un co-auteur. « Un postulat de base de notre étude est que les sociétés historiques peuvent être étudiées avec les mêmes méthodes que celles utilisées par les physiciens et les biologistes pour étudier les systèmes naturels ». Turchin a fondé une revue, Cliodynamics, consacrée à « la recherche de principes généraux expliquant le fonctionnement et la dynamique des sociétés historiques ». Il avait déjà annoncé l’arrivée de cette discipline dans un article paru dans Nature, où il comparait les historiens réticents à l’élaboration de principes généraux à ses collègues biologistes « qui se soucient le plus de la vie privée des fauvettes ». « Que l’histoire continue à se concentrer sur le particulier », écrivait-il. La cliodynamique (domaine de recherche pluridisciplinaire visant à décrire des dynamiques historiques par le biais de modèles mathématiques) serait une nouvelle science. Pendant que les historiens dépoussiéreraient des pots dans le sous-sol de l’université, Turchin et ses disciples seraient à l’étage, répondant aux grandes questions.

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Egalement malvenue : la conclusion que des troubles civils pourraient bientôt se produire, et pourraient atteindre le point de briser le pays. En 2012, Turchin a publié une analyse de la violence politique aux États-Unis, en commençant encore une fois par une base de données. Il a classé 1 590 incidents – émeutes, lynchages, tout événement politique qui a tué au moins une personne – de 1780 à 2010. Certaines périodes étaient placides et d’autres sanglantes, avec des pics de brutalité en 1870, 1920 et 1970, un cycle de 50 ans. Turchin exclut l’ultime incident violent, la guerre civile, comme un « événement sui generis ». L’exclusion peut sembler suspecte, mais pour un statisticien, la « réduction des valeurs aberrantes » est une pratique courante. Les historiens et les journalistes, en revanche, ont tendance à se concentrer sur les valeurs aberrantes – parce qu’elles sont intéressantes – et passent parfois à côté de tendances plus importantes.

Certains aspects de cette vision cyclique nécessitent de réapprendre des parties de l’histoire américaine, en accordant une attention particulière au nombre des élites. Selon M. Turchin, l’industrialisation du Nord, qui a commencé au milieu du XIXe siècle, a enrichi un grand nombre de personnes. Le troupeau d’élite a été abattu pendant la Guerre de Sécession, qui a tué ou appauvri la classe des esclaves du Sud, et pendant la Reconstruction, lorsque l’Amérique a connu une vague d’assassinats de politiciens républicains. (Le plus célèbre d’entre eux fut l’assassinat de James A. Garfield, le 20e président des États-Unis, par un avocat qui avait demandé mais n’avait pas reçu de nomination politique). Ce n’est qu’avec les réformes progressistes des années 20, et plus tard avec le New Deal, que la surproduction des élites a en fait ralenti, du moins pendant un certain temps.

Cette oscillation entre violence et paix, avec la surproduction des élites comme premier cavalier de l’apocalypse américaine récurrente, a inspiré la prédiction de Turchin pour 2020. En 2010, lorsque Nature a interrogé les scientifiques sur leurs prédictions pour la décennie à venir, la plupart ont pris cette enquête comme une invitation à s’auto-proclamer et à rhapsodier, en rêvant, sur les avancées à venir dans leur domaine. Turchin a rétorqué avec sa prophétie de malheur et a déclaré que rien de moins qu’un changement fondamental n’arrêterait un autre virage violent.

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S’il a raison, il est difficile de voir comment l’histoire évitera d’assimiler ses idées – si elle peut éviter d’être abolie par elles. En privé, certains historiens considèrent les outils qu’il utilise comme puissants, même s’ils sont un peu grossiers. La cliodynamique fait maintenant partie d’une longue liste de méthodes qui sont arrivées sur la scène en promettant de révolutionner l’histoire. Beaucoup étaient des modes, mais certaines ont survécu à cette étape pour prendre leur place légitime dans une boîte à outils historiographique en expansion. Les méthodes de Turchin ont déjà montré leur puissance. La cliodynamique offre des hypothèses scientifiques, et l’histoire humaine nous donnera de plus en plus d’occasions de vérifier ses prédictions – révélant si Peter Turchin est un Hari Seldon ou un simple Nostradamus.

Via The Atlantic

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