L’immunité contre le coronavirus peut être acquise depuis plusieurs années, nouvel indice

Des échantillons de sang des patients récupérés suggèrent une réponse immunitaire puissante et durable, ont rapporté les chercheurs, rapporte le NYTimes.

Combien de temps l’immunité au coronavirus peut-elle durer ? Des années, peut-être même des décennies, selon une nouvelle étude – la réponse la plus prometteuse à ce jour à une question qui a assombri les plans de vaccination généralisée.

Huit mois après l’infection, la plupart des personnes qui ont récupéré ont encore suffisamment de cellules immunitaires pour repousser le virus et prévenir la maladie, selon les nouvelles données. Un lent déclin à court terme suggère, heureusement, que ces cellules peuvent persister dans l’organisme pendant très, très longtemps.

La recherche, publiée en ligne, n’a pas fait l’objet d’un examen par les pairs ni d’une publication dans une revue scientifique. Mais il s’agit de l’étude la plus complète et la plus longue de la mémoire immunitaire du coronavirus à ce jour.

« Une telle quantité de mémoire permettrait probablement d’éviter à la grande majorité des gens d’être hospitalisés, de contracter une maladie grave, pendant de nombreuses années », a déclaré Shane Crotty, un virologue de l’Institut d’immunologie de La Jolla qui a codirigé la nouvelle étude.

Ces résultats devraient soulager les experts qui craignent que l’immunité au virus soit de courte durée et que les vaccins doivent être administrés à plusieurs reprises pour garder la pandémie sous contrôle.

Et la recherche s’accorde avec une autre découverte récente : que les survivants du SRAS, causé par un autre coronavirus, sont toujours porteurs de certaines cellules immunitaires importantes 17 ans après leur rétablissement.

Les résultats sont cohérents avec les preuves encourageantes provenant d’autres laboratoires. Des chercheurs de l’université de Washington, dirigés par l’immunologiste Marion Pepper, avaient précédemment montré que certaines cellules « mémoire » produites à la suite d’une infection par le coronavirus persistent au moins trois mois dans l’organisme.

Une étude publiée la semaine dernière a également montré que les personnes qui se sont remises de la Covid-19 ont des cellules immunitaires tueuses puissantes et protectrices même lorsque les anticorps ne sont pas détectables.

Ces études « brossent dans l’ensemble le même tableau, à savoir qu’une fois les premières semaines critiques passées, le reste de la réponse semble assez conventionnel », a déclaré Deepta Bhattacharya, immunologiste à l’université de l’Arizona.

Akiko Iwasaki, immunologiste à l’université de Yale, a déclaré qu’elle n’était pas surprise que le corps produise une réaction durable car « c’est ce qui est censé se produire ». Elle a néanmoins été encouragée par ces recherches : « C’est une nouvelle passionnante ».

Un petit nombre de personnes infectées dans la nouvelle étude n’ont pas eu d’immunité durable après leur rétablissement, peut-être en raison de différences dans les quantités de coronavirus auxquelles elles ont été exposées. Mais les vaccins peuvent surmonter cette variabilité individuelle, a déclaré Jennifer Gommerman, immunologiste à l’université de Toronto.

« Cela permettra de mieux cibler la réponse, afin de ne pas obtenir le même type d’hétérogénéité que celle que l’on peut observer dans une population infectée », a-t-elle ajouté.

Ces derniers mois, les rapports sur la baisse des niveaux d’anticorps ont fait craindre que l’immunité au coronavirus ne disparaisse en quelques mois, laissant les gens à nouveau vulnérables au virus.

Mais de nombreux immunologistes ont noté qu’il est naturel que les niveaux d’anticorps diminuent. De plus, les anticorps ne sont qu’un des bras du système immunitaire.

Bien que les anticorps dans le sang soient nécessaires pour bloquer le virus et prévenir une seconde infection – une condition connue sous le nom d’immunité stérilisante – les cellules immunitaires qui « se souviennent » du virus sont plus souvent responsables de la prévention de maladies graves.

« Stériliser l’immunité n’arrive pas très souvent – ce n’est pas la norme », a déclaré Alessandro Sette, immunologiste à l’Institut d’immunologie de La Jolla et co-directeur de l’étude.

Le plus souvent, les gens sont infectés une deuxième fois par un pathogène particulier, et le système immunitaire reconnaît l’envahisseur et éteint rapidement l’infection. Le coronavirus, en particulier, est lent à faire du mal, ce qui donne au système immunitaire tout le temps nécessaire pour passer à l’action.

« Il peut être arrêté assez rapidement pour que non seulement vous ne ressentiez aucun symptôme mais que vous ne soyez pas infectieux », a déclaré le Dr Sette.

Le Dr Sette et ses collègues ont recruté 185 hommes et femmes, âgés de 19 à 81 ans, qui s’étaient rétablis de Covid-19. La majorité d’entre eux présentaient des symptômes légers ne nécessitant pas d’hospitalisation ; la plupart n’ont fourni qu’un seul échantillon de sang, mais 38 ont fourni plusieurs échantillons sur plusieurs mois.

L’équipe a suivi quatre composantes du système immunitaire : les anticorps, les cellules B qui fabriquent plus d’anticorps selon les besoins, et deux types de cellules T qui tuent les autres cellules infectées. L’idée était de dresser un tableau de la réponse immunitaire au fil du temps en examinant ses composants.

« Si vous n’en regardez qu’un seul, vous pouvez vraiment manquer le tableau complet », a déclaré le Dr Crotty.

Avec ses collègues, il a constaté que les anticorps étaient durables, avec de modestes baisses six à huit mois après l’infection, bien qu’il y ait eu une différence de 200 fois dans les niveaux parmi les participants. Les cellules T ne présentaient qu’une légère et lente décomposition dans le corps, tandis que les cellules B augmentaient en nombre – une découverte inattendue que les chercheurs ne peuvent pas tout à fait expliquer.

L’étude est la première à avoir tracé la réponse immunitaire à un virus de manière aussi détaillée, ont déclaré les experts. « Il est certain que nous n’avons pas d’antécédents ici », a déclaré le Dr Gommerman. « Nous apprenons, je pense pour la première fois, certaines des dynamiques de ces populations à travers le temps. »

Les inquiétudes concernant la durée de l’immunité au coronavirus ont été suscitées principalement par la recherche sur les virus responsables des rhumes courants. Une étude fréquemment citée, menée par Jeffrey Shaman de l’université de Columbia, a suggéré que l’immunité pourrait s’estomper rapidement et que des réinfections pourraient se produire dans l’année qui suit.

« Ce dont nous devons être très attentifs, c’est de savoir si la réinfection sera ou non une source de préoccupation », a déclaré le Dr Shaman. « Il est donc très encourageant de voir que nous avons ce genre de réponse persistante et robuste, au moins sur ces échelles de temps ». Jusqu’à présent, du moins, a-t-il noté, les réinfections par le coronavirus semblent être rares.

La durée exacte de l’immunité est difficile à prévoir, car les scientifiques ne savent pas encore quels niveaux de diverses cellules immunitaires sont nécessaires pour protéger contre le virus. Mais les études menées jusqu’à présent suggèrent que même un petit nombre d’anticorps ou de cellules T et B pourrait suffire à protéger ceux qui ont récupéré.

Jusqu’à présent, les participants à l’étude ont fabriqué ces cellules en quantités importantes. « Il n’y a aucun signe que les cellules mémoire vont soudainement s’effondrer, ce qui serait plutôt inhabituel », a déclaré le Dr Iwasaki. « Habituellement, il y a une lente décomposition au fil des ans. »

Il y a de plus en plus de preuves que les réinfections par les coronavirus du rhume sont le résultat de variations génétiques virales, a noté le Dr Bhattacharya, et donc ces préoccupations pourraient ne pas être pertinentes pour le nouveau coronavirus.

« Je ne pense pas qu’il soit déraisonnable de penser que ces composants de la mémoire immunitaire dureront des années », a-t-il déclaré.

Via NYTimes

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