🌑 La lune de Jupiter brille dans le noir

« Le champ magnétique de Jupiter est le plus grand de toutes les autres planètes du système solaire, et le rayonnement à l’intérieur de ses limites est plusieurs millions de fois plus intense que le rayonnement près de la Terre. Les particules à haute énergie bombardent constamment Europe, un monde légèrement plus petit que notre lune, avec une atmosphère vaporeuse. Et lorsque ces particules frappent la surface glacée de la lune, une bizarrerie de la chimie pourrait la faire briller dans le noir ».

L’éclat mystérieux d’Europe

Des choses étranges pourraient se produire lorsque le rayonnement rencontre la surface glacée de l’une des lunes de Jupiter. À première vue, cela n’est peut-être pas surprenant. Notre propre lune brille dans l’obscurité, reflétant la lumière du soleil. Jupiter est loin d’ici, mais notre étoile illumine toujours la planète et ses nombreuses lunes, dont la lune Europe.

Mais Europa est différente des autres. Selon de nouvelles recherches, Europa pourrait briller même sur son côté nocturne, produisant une lueur éthérée sans l’aide du soleil.

Cette lueur est due à la nature particulière de la maison cosmique d’Europe. Le champ magnétique de Jupiter est le plus grand de toutes les autres planètes du système solaire, et le rayonnement à l’intérieur de ses limites est plusieurs millions de fois plus intense que le rayonnement près de la Terre. Les particules à haute énergie bombardent constamment Europe, un monde légèrement plus petit que notre lune, avec une atmosphère vaporeuse. Et lorsque ces particules frappent la surface glacée de la lune, une bizarrerie chimique pourrait la faire briller dans le noir.

Pourrait, car les scientifiques n’ont pas observé ce mystérieux spectacle de lumière sur Europe elle-même, mais seulement ici sur Terre, dans une chambre de laboratoire qui simule l’environnement autour de la lune lointaine. Murthy Gudipati, un scientifique du Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA, et son équipe ont créé des versions miniatures de la surface glacée d’Europe, en se basant sur les connaissances actuelles de l’astronomie sur sa composition, puis les ont bombardées de faisceaux d’électrons. Au contact du rayonnement, la surface simulée a brillé.

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Europa est l’une des lunes les plus intrigantes du système solaire. La surface est si froide que la glace est aussi dure que le béton. Les observations faites par les engins spatiaux et les télescopes terrestres montrent que le terrain est parsemé de composés chimiques tels que le chlorure de sodium et le sulfate de magnésium. Sur Terre, nous les connaissons sous le nom de sel de table et de sel d’Epsom. Cynthia Phillips, géologue planétaire au JPL, qui travaille sur la mission Clipper et n’a pas participé à ces recherches, les décrit en ces termes extrêmement pertinents : « C’est de l’eau gelée, un peu salée, ça pourrait être bon dans une margarita. »

Les sels répandus à la surface d’Europe sont un ingrédient nécessaire à cette étrange lueur. Les radiations de Jupiter ont un effet analogue sur ces composés, comme une grande tasse de café pourrait le faire sur une personne. « Si vous êtes hyper-caféiné, vous devenez très excité », m’a dit Gudipati. « La même chose se produit avec les molécules et les atomes. » Mais les molécules et les atomes ne peuvent pas rester longtemps dans cet état d’excitation, et ils reviennent à la normale en dégageant de l’énergie sous forme de lumière photo-visible. Lorsque Gudipati et ses collègues ont simulé une Europe baignant dans des radiations, ils ont produit une lueur qui allait du vert au bleuâtre en passant par le blanc néon, selon les sels qu’ils avaient mélangés à la glace.

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La détection d’une lueur éthérée sur Europa pourrait aider à identifier les sels qui la produisent, ce qui pourrait à son tour renseigner les scientifiques sur le monde aquatique qui se trouve en dessous. La théorie la plus répandue est que, sur plusieurs millions d’années, les matériaux des profondeurs d’Europe sont remontés à la surface, et vice versa. « La présence de sels sur et dans la glace de surface d’Europe pourrait être une indication directe de la remontée de l’eau des océans depuis les profondeurs, amenant ces sels et peut-être d’autres matériaux à la surface », explique Kevin Hand, un planétologue du JPL qui n’a pas participé aux nouvelles recherches.

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