Le problème pour le 21e siècle n’est pas que nous soyons trop urbains, mais que nous ne le soyons pas assez

Dans son nouveau livre, « Metropolis« , Ben Wilson examine les villes à travers l’histoire, en explorant comment le passé peut informer notre avenir qui s’urbanise rapidement, rapporte Fastcompany.

Aujourd’hui, la population urbaine mondiale a augmenté de près de 200 000 personnes. Il en sera de même demain, et le jour suivant, et ainsi de suite à l’avenir. Les deux tiers de l’humanité vivront dans des villes d’ici 2050. Nous assistons à la plus grande migration de l’histoire, point culminant d’un processus de 6 000 ans au cours duquel nous serons devenus une espèce urbanisée d’ici la fin du siècle actuel.

[Image : avec l’aimable autorisation de Penguin Random House]

Comment et où nous vivons est l’une des questions les plus importantes que nous pouvons nous poser. Une grande partie de ce que nous comprenons de l’histoire et de notre propre époque découle de l’exploration de ce sujet. Depuis les premiers établissements urbains en Mésopotamie, vers 4000 avant J.-C., les villes ont joué le rôle de gigantesques lieux d’échange d’informations ; l’interaction dynamique des habitants de cette métropole dense et exiguë a généré les idées et les techniques, les révolutions et les innovations qui ont fait avancer l’histoire. Jusqu’en 1800, pas plus de 3 à 5 % de la population mondiale vivait dans des zones urbaines importantes ; mais cette minuscule minorité avait un effet disproportionné sur le développement mondial. Les villes ont toujours été les laboratoires de l’humanité, les forteresses de l’histoire. « Attiré par le pouvoir magnétique de la ville – comme tant de millions de personnes chaque semaine – j’ai commencé à faire des recherches et à écrire Metropolis avec cette prémisse : que notre passé et notre avenir sont liés, pour le meilleur et pour le pire, à la ville. »

Aujourd’hui, les villes s’élèvent tout en conquérant de nouveaux territoires. L’ancienne division entre le centre ville et la banlieue s’est effondrée. Loin d’être les lieux monolithiques et ennuyeux du cliché, de nombreuses banlieues sont devenues de plus en plus urbaines depuis les années 80, avec des emplois, une plus grande diversité ethnique, la vie dans la rue, les épidémies de criminalité et la toxicomanie – en d’autres termes, elles ont hérité de beaucoup des vertus et des vices du centre-ville. Lorsque nous parlons de « la métropole » au XXIe siècle, nous ne parlons pas du quartier central des affaires de Manhattan ou du centre de Tokyo-l’idée classique de l’endroit où résident le pouvoir et la richesse- mais de vastes régions interconnectées où les villes se fondent dans d’autres villes.

Et même si les gens sont intoxiqués par la vision chatoyante de villes nouvellement affirmées, les modes de vie futurs de la majorité de notre espèce se voient plus facilement dans les zones super-denses, auto-construites et auto-organisées de Mumbai ou de Nairobi que dans les quartiers centraux étincelants de Shanghai ou de Séoul ou dans l’étalement somptueux de Houston ou d’Atlanta. Aujourd’hui, un milliard de personnes – 1 citadin sur 4 – vit dans un bidonville, une favela, un barrio, ou quel que soit le nom donné à ce genre de zones urbaines non planifiées et autoconstruites. Quelque 61 % de la main-d’œuvre mondiale – 2 milliards de personnes – vivent de l’agriculture, beaucoup d’entre elles se nourrissent, se vêtissent et se logent dans des zones urbaines en expansion.

Ce n’est qu’en comprenant l’incroyable diversité de l’expérience urbaine à travers le temps et les cultures que nous pourrons commencer à relever l’un des plus grands défis du troisième millénaire. Les villes n’ont jamais été parfaites et ne pourront jamais l’être. En effet, une grande partie du plaisir et du dynamisme des villes provient de leur désordre spatial. J’entends par là la diversité des bâtiments, des personnes et des activités qui s’entremêlent et qui sont forcées d’interagir. L’ordre est essentiellement anti-urbain. Ce qui rend une ville fascinante, c’est son développement progressif, c’est-à-dire le processus par lequel elle a été construite et reconstruite de fond en comble au fil des générations, produisant un tissu urbain riche et dense.

Ce désordre est au cœur de ce que c’est que d’être urbain. Pensez à une ville comme Hong Kong ou Tokyo, où les gratte-ciel dominent des rues grouillantes de piétons, de marchés, de restaurants, de blanchisseries, de bars, de cafés, d’industries légères et d’ateliers. Ou encore, pensez à un bidonville comme le Dharavi de Mumbai, une mégalopole cacophonique qui est le théâtre d’une activité continue et frénétique au niveau de la rue – qui fournit tous les besoins de base à courte distance. Pensez ensuite aux villes modernes du monde entier, où le commerce de détail, l’industrie légère, les zones résidentielles et les bureaux sont rigoureusement séparés. Dans de nombreux cas, ce tri des fonctions en districts discrets a pour effet d’assainir les villes, de les rendre propres et ordonnées mais vides d’énergie. La planification peut avoir cet effet. Il en va de même pour les voitures. L’avènement de la motorisation de masse a fondamentalement remodelé les villes. Les autoroutes ont non seulement facilité la suburbanisation et la vente au détail en dehors des villes, mais dans les centres-villes, les routes très fréquentées et les hectares de parking ont contribué à tuer ce qui restait de la vie dans les rues.

Lorsque nous parlons de l’urbanisation de plus de 50 % de la population mondiale, nous pourrions bien tomber dans l’erreur. Une grande partie des citadins modernes n’ont pas un style de vie urbain ou citadin – si l’on entend par là qu’ils vivent dans des quartiers où l’on peut marcher, qu’ils ont facilement accès à la culture, aux divertissements, aux loisirs, à l’emploi, aux espaces publics et aux marchés. Une grande partie de ces 50 % et plus vivent dans des banlieues, que ce soit dans des maisons unifamiliales de luxe entourées de pelouses ou dans des « villes d’arrivée », ces camps de squatters qui s’accrochent à la périphérie des métropoles en développement rapide.

Le problème du XXIe siècle n’est pas que nous devenions trop vite urbains, mais que nous ne le devenions pas assez. En quoi cela est-il important ? Ce ne serait pas le cas si nous pouvions être aussi généreux avec notre planète que nous le souhaitons. Le fait que 200 000 personnes affluent dans les villes chaque jour – ou que nous soyons devenus une espèce urbaine majoritaire vers 2010 – est accrocheur. Mais cela ne dit pas tout. Il est beaucoup plus alarmant de savoir qu’alors que la population urbaine devrait doubler entre 2000 et 2030, la surface occupée par la jungle de béton va tripler. Rien qu’au cours de ces trois décennies, nous aurons étendu notre empreinte urbaine d’une superficie équivalente à celle de l’Afrique du Sud.

 

Cette expansion urbaine mondiale pousse nos villes vers des zones humides, des régions sauvages, des forêts tropicales, des estuaires, des forêts de mangroves, des plaines inondables et des terres agricoles – avec des conséquences dévastatrices pour la biodiversité et le climat. Les montagnes sont littéralement déplacées pour faire place à cette épique poussée d’urbanisation.

Les villes chinoises – comme les villes américaines avant elles – sont de moins en moins denses en leur centre car les routes et les bureaux obligent les gens à quitter les quartiers urbains très peuplés et à usage mixte pour la banlieue. Lorsque les gens s’enrichissent, ils demandent plus d’espace de vie. Si les citadins chinois et indiens choisissent de vivre aux densités généreuses des Américains, l’utilisation de leurs véhicules et leurs demandes énergétiques augmenteront les émissions mondiales de carbone de 139 %.

Nos villes sont en première ligne face à la catastrophe environnementale qui menace ; c’est précisément pour cette raison qu’elles pourraient être en première ligne pour atténuer les effets du changement climatique. L’un des aspects les plus remarquables des villes est leur capacité à se métamorphoser. Les villes se sont adaptées tout au long de l’histoire aux changements climatiques, à l’évolution des routes commerciales, aux changements technologiques, aux guerres, aux maladies et aux bouleversements politiques. Les grandes pandémies du XIXe siècle, par exemple, ont façonné les villes modernes parce qu’elles ont imposé des développements en matière de génie civil, d’assainissement et d’urbanisme. Les pandémies du XXIe siècle vont changer les villes d’une manière que nous ne pouvons pas imaginer.

Des communautés fonctionnelles et pleines de ressources peuvent contribuer à rendre les villes plus résistantes, précisément au moment où nous avons besoin de villes résistantes et adaptables, prêtes à faire face aux nouveaux défis graves du changement climatique et des pandémies. Ce type de solution exige une urbanisation de la vie à une échelle véritablement massive. Elle exige surtout d’élargir notre imagination pour embrasser la diversité de ce que peuvent être les villes. L’histoire est un moyen essentiel d’ouvrir nos yeux sur toute la gamme de l’expérience urbaine.

Via Fastcompany

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