Vos boîtes Amazon pourraient être transformées en biocarburant

Un nouveau micro-organisme croque le carton pour créer une source d’énergie.

Si votre maison ressemble à la mienne, Jeff Bezos devrait payer un loyer. Les boîtes en carton d’Amazon ont pris le dessus. Des boîtes minuscules. Des boîtes inutilisables. Des boîtes qui sont minutieusement conçues pour être efficaces et recyclables, certes, mais des boîtes qui finissent quand même à la poubelle. Le problème n’est pas que vous ou moi ne les recyclons pas. Le problème, c’est que les centres de recyclage, avec tant de carton en trop, se contentent de jeter le matériel dans une décharge.

Mais si nous pouvions faire autre chose – n’importe quoi d’autre – avec toutes ces boîtes ? Comme alimenter une voiture en carburant ? Grâce à Sun-Mi Lee, chercheuse au Centre de recherche sur l’énergie propre de l’Institut coréen des sciences et des technologies, nous pourrions peut-être le faire. Son équipe a cultivé son propre microorganisme pour transformer des boîtes de carton usagées en une substance qui peut être facilement raffinée en biocarburant.

A ce jour, les Etats-Unis fabriquent la plupart de leur biocarburant à partir de la fermentation du maïs en éthanol. L’éthanol est souvent coupé en essences plus typiques, et il représente environ 10 % de tout le gaz vendu aux États-Unis. Mais la création d’éthanol n’est pas le processus le plus efficace, et il exploite une source alimentaire pour l’énergie avec de réelles conséquences. La production d’éthanol a en fait fait augmenté les prix des denrées alimentaires, ce qui est problématique dans un monde où la production alimentaire sera de plus en plus préoccupante.

Une autre alternative aux biocarburants est le biodiesel, que nous produisons souvent à partir d’huiles alimentaires usagées, comme l’huile de soja ou l’huile de maïs. Il est plus économe en énergie que l’éthanol et brûle plus proprement. Et comme l’éthanol, la plupart des biodiesel sont coupés dans les carburants existants. Les efforts de Lee portent sur le biodiesel, mais créé à partir d’une nouvelle source.

Dans le laboratoire, l’équipe de Lee a cultivé sa propre levure qui peut mâcher le carton pour en faire le composant clé du biodiesel. Comment cela fonctionne-t-il ? Il y a en fait des sucres emprisonnés dans des boîtes en carton – en particulier du glucose et du xylose – et la levure est capable de transformer ces sucres en graisses combustibles utilisées dans le biodiesel. Les chercheurs ont déjà essayé cette approche, mais les micro-organismes n’ont pas été capables de traiter le xylose. Comme environ un tiers du sucre contenu dans le carton est du xylose, cela a laissé beaucoup d’énergie inexploitée.

L’équipe de Lee a cultivé la levure selon une certaine évolution pour créer un microorganisme qui pourrait transformer tous les sucres disponibles dans le carton en graisses. Et la levure ne se contente pas de grignoter du carton : Elle peut traiter n’importe quel papier ordinaire, ainsi que les déchets végétaux issus de l’agriculture et de l’exploitation forestière. En ce sens, l’approche de Lee pour la production de biodiesel est particulièrement remarquable par rapport à la façon dont nous fabriquons actuellement l’éthanol. Au lieu d’utiliser la nourriture pour créer de l’énergie, elle utilise des déchets.

Bien sûr, cela ne veut pas dire que nous allons bientôt mettre des boîtes d’Amazon dans des réservoirs de carburant. Il faut prouver que ces percées scientifiques sont rentables à l’échelle, puis les mettre en production. Mais il est nécessaire pour l’avenir de notre planète de disposer de plus de moyens efficaces pour transformer nos déchets en carburant. Et… d’accord… cela atténuerait une partie de la culpabilité que je ressens à cause de cette tour de boîtes Amazon dans l’appartement.

Via Fastcompany

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