Plus de 1 200 employés de Google condamnent le licenciement du scientifique Timnit Gebru

Plus de 1 500 chercheurs signent également une lettre après que Mme Black, experte en éthique, ait déclaré que Google avait tenté de supprimer ses recherches sur les préjugés rapporte The Guardian.

Plus de 1 200 employés de Google et plus de 1 500 chercheurs universitaires s’expriment pour protester après qu’une éminente scientifique noire étudiant l’éthique de l’intelligence artificielle ait déclaré avoir été licenciée par Google après que la société ait tenté de supprimer ses recherches et qu’elle ait critiqué ses efforts en matière de diversité.

Timnit Gebru, qui était le co-chef technique de l’équipe d’intelligence artificielle de Google, a écrit sur Twitter mercredi qu’elle avait été licenciée après avoir envoyé un courriel à un groupe interne de femmes et d’alliés travaillant dans l’unité d’intelligence artificielle de la société.

L’e-mail, qui a été publié pour la première fois par la lettre d’information technique Platformer, faisait référence à un différend concernant un document de recherche, mais exprimait plus largement la frustration face aux programmes de diversité de Google. M. Gebru y affirme que « la responsabilité est nulle » ou qu’il existe une réelle incitation au changement pour la direction de Google. « Votre vie se détériore lorsque vous commencez à défendre les personnes sous-représentées, vous commencez à contrarier les autres dirigeants », a écrit M. Gebru. « Il n’y a pas moyen que plus de documents ou plus de conversations permettent d’obtenir quoi que ce soit ».

Gebru est l’une des scientifiques noires les plus connues et les plus respectées travaillant dans le domaine de l’IA. Avant de rejoindre Google, elle a co-rédigé un article largement cité de 2018 qui a constaté des taux d’erreur plus élevés dans la technologie d’analyse faciale pour les femmes ayant un teint plus foncé. Elle a également cofondé l’association à but non lucratif Black in AIBlack in AI qui vise à accroître la représentation des personnes de couleur sur le terrain.

(Google a enfreint la loi américaine en licenciant des travailleurs à l’origine de manifestations, selon une plainte : En savoir plus)

La dispute concernant les recherches de Gebru a surgi en novembre, lorsqu’un cadre supérieur de Google a dit à Gebru qu’elle devrait se rétracter ou retirer son nom d’un article qu’elle avait co-signé, a déclaré Gebru à Wired. L’article, co-rédigé par des chercheurs de Google et d’ailleurs, soutient que les entreprises technologiques pourraient faire plus pour s’assurer que les systèmes d’IA visant à imiter l’écriture et la parole humaines n’exacerbent pas les préjugés historiques liés au genre et l’utilisation d’un langage offensant, selon une ébauche vue par Reuters.

« J’ai eu l’impression que nous étions censurés et j’ai pensé que cela avait des implications pour toute la recherche éthique sur l’IA », a-t-elle déclaré à Wired. « Vous n’allez pas avoir des papiers qui rendent l’entreprise heureuse tout le temps et qui ne signalent pas les problèmes. C’est contraire à ce que cela signifie d’être ce genre de chercheur ».

Gebru a déclaré à Wired qu’elle avait tenté de négocier avec Google, en proposant de retirer son nom du document en échange d’une explication complète des objections de l’entreprise, ainsi que d’une discussion sur un meilleur processus pour traiter de telles questions à l’avenir. Si l’entreprise refusait, elle s’arrangerait pour partir à une date ultérieure.

Google a rejeté sa demande, et – après que Gebru ait envoyé le courriel de frustration sur les efforts de diversité – l’entreprise a envoyé un courriel à son équipe pour lui dire qu’elle avait accepté sa démission. Ils lui ont également coupé l’accès aux courriels de l’entreprise, a déclaré Mme Gebru. Google a maintenu que Gebru avait démissionné.

Le départ brutal de Gebru a provoqué une onde de choc chez Google et dans la communauté de recherche sur l’IA. Sherrilyn Ifill, présidente du Fonds de défense juridique et d’éducation de la NAACP, a écrit sur Twitter que le licenciement de Gebru était « absolument exaspérant » et « un désastre ». Plus de 1 200 employés de Google et plus de 1 500 sympathisants du monde universitaire et de la société civile ont signé une lettre de protestation.

« Le licenciement est un acte de représailles contre le Dr Gebru, et il annonce un danger pour les personnes travaillant pour une IA éthique et juste – en particulier les Noirs et les gens de couleur – à travers Google », a lu la lettre, publiée par le groupe qui a organisé une marche de protestation chez Google sur le traitement du harcèlement sexuel et de la discrimination sexuelle par l’entreprise.

« L’intégrité de la recherche ne peut plus être considérée comme acquise dans l’environnement de recherche de Google, et le licenciement du Dr Gebru a renversé une compréhension pratique du type de recherche que Google permettra. Il s’agit également d’un moment de réflexion au-delà de Google ».

Le départ brutal de M. Gebru ajoute à des années d’angoisse, y compris plusieurs démissions et licenciements, au sein du département d’IA et d’autres organisations de Google sur la diversité et sur la question de savoir si les efforts de l’entreprise pour minimiser les préjudices potentiels de ses services sont suffisants.

Pas plus tard que mercredi, le Conseil national des relations de travail a déposé une plainte accusant Google de surveiller et d’interroger illégalement plusieurs travailleurs qui ont ensuite été licenciés pour avoir protesté contre les politiques de l’entreprise et avoir tenté d’organiser un syndicat.

Jeff Dean, chef de l’unité d’intelligence artificielle de Google, a déclaré au personnel, dans un courriel obtenu par Platformer, que le document de recherche « ne répondait pas à nos critères de publication ». Dean, qui est blanc et masculin, a également adressé le courriel de Gebru au groupe des femmes et alliés, en écrivant « Je me sens aussi mal que des centaines d’entre vous aient reçu cette semaine un courriel de Timnit leur demandant d’arrêter de travailler sur des programmes essentiels de la DEI. S’il vous plaît, ne le faites pas ».

Vendredi, Dean a publié une déclaration plus longue sur le licenciement de Gebru, qu’il a continué à appeler une démission. Il y réitère son argument selon lequel le document ne fait pas suffisamment référence aux efforts de Google pour réduire l’impact environnemental de l’informatique ou à ses tentatives d’atténuer la partialité de l’IA.

Google a refusé de commenter au-delà de la déclaration de Dean.

Via The Guardian.

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