Quelle était l’odeur du passé ?

Sentez une nouvelle expérience sensorielle dans l’histoire, par Ann-Sophie Barwich pour Nautil.us.

Lorsque les gens s’amusent à transporter vers le passé, le Berlin du XIXe siècle, par exemple, ils n’imaginent pas souvent un changement spectaculaire du paysage olfactif. Les habitants parlent différemment. Leur mode est étrange. Mais que sentent ces rues ? Soudain, on est frappé par une texture de réalité portée par une forte odeur de… fumier de cheval. Il se peut très bien que, parmi tous vos organes sensoriels, votre nez enregistre le changement le plus brutal.

Il n’en reste pas moins qu’il est difficile d’identifier les odeurs du passé. Les odeurs sont notoirement inconstantes. Elles ne sont pas adaptées à une capture permanente ou facilement imaginables. Les odeurs sont causées par les composés en suspension dans l’air qui émanent des matériaux. Dès que vous ouvrez un flacon de parfum, il libère les substances volatiles qui le composent. (Un musée des parfums historiques prendrait fin de façon prévisible s’il adoptait une politique d’ouverture des flacons). C’est pourquoi la reconstitution sensorielle de l’histoire présente un défi scientifique intrigant : Comment savoir si nous avons réussi ?

C’est une question avec laquelle les esprits derrière « Odeuropa » devront se débattre. Lancé en janvier prochain, il s’agit d’un projet multinational de 3,3 millions de dollars, sur trois ans, portant sur la collecte et la recréation d’odeurs dans l’Europe du XVIe au début du XXe siècle, qui alliera l’analyse historique et littéraire à l’apprentissage machine et à la chimie. Le projet est pionnier et, en une année de COVID-19, il a également induit une anosmie avec des confinements dépourvus de sens, à point nommé.

La difficulté est que les descriptions des parfums passés sont les impressions déclarées des gens. Les étiquettes expriment des conceptualisations. Elles ne sont pas les mêmes que les perceptions. Elles peuvent aussi ne pas nous dire précisément quels matériaux étaient présents. Comme les horticulteurs le savent, une rose, quelle que soit sa dénomination, est constituée de centaines de substances volatiles et de notes parfumées diverses. Les odeurs des roses bulgares ne sont pas les mêmes que celles des roses de Kew Garden London.

L’odeur peut renforcer le sentiment de visiter le passé.

Les descriptions des odeurs sont également influencées par la culture. Une étude de 2016 a montré que même les Français et les Franco-Canadiens d’aujourd’hui peuvent ne pas être d’accord sur leur expérience et leur évaluation de la même odeur : Pour les Français, par exemple, la gaulthérie a été évaluée de manière beaucoup moins agréable que pour les Franco-Canadiens. « En France, la gaulthérie couchée est plus utilisée dans les médicaments qu’au Canada, où on la trouve davantage dans les bonbons », peut-on lire dans un communiqué de presse relatif à l’étude. L’anis a été évalué de la même façon dans deux cultures, mais il est plus souvent décrit comme « réglisse » au Québec et comme « anis » en France ». Des différences interculturelles complexes donnent lieu à des anecdotes intrigantes. Mais elles sont difficiles à documenter.

C’est en partie pour cette raison que l’histoire se construit sur la préservation d’artefacts visuels et tactiles durables, tels que des peintures, des écrits, des sites architecturaux ou simplement des pierres et des os. Ce qui manque, c’est la sensation matérielle de la réalité immédiate que seul le contact sensoriel direct semble procurer. Ce n’est pas une coïncidence si des panneaux indiquant « S’il vous plaît, ne touchez pas aux objets (non, sérieusement, ne le faites pas) » sont plaqués autour des musées. Pourtant, nous nous privons de tout lien avec le passé de l’humanité en nous concentrant sur des matériaux dépourvus de leurs dimensions sensorielles.

Odeuropa ouvre une nouvelle expérience sensorielle de l’histoire. Les chercheurs créeront un catalogue des odeurs du passé en fouillant dans 250 000 images et des milliers de textes (en sept langues), allant des descriptions médicales des odeurs dans les manuels scolaires aux étiquettes des parfums dans les romans ou les magazines. L’apprentissage automatique permettra de procéder à une analyse croisée de la pléthore de descriptions, de contextes et d’occurrences de noms d’odeurs (comme le tabac, la lavande et probablement le fumier de cheval). Ce catalogue sert de base conceptuelle aux parfumeurs et aux chimistes pour créer des molécules odorantes correspondant à 120 de ces descripteurs.

Ce type de recréation pose un défi expérimental qui mérite d’être suivi au cours des deux prochaines années. Les précédentes recréations expérimentales de parfums du passé impliquaient la synthèse de composés similaires (si l’on dispose de leur structure chimique et de leurs descripteurs qualitatifs – par exemple des échantillons rares conservés). Ou bien il s’agissait de mélanger des composés actuellement disponibles dans des mélanges qui ressemblent à une description spécifique d’une odeur historique.

Développer un meilleur sens du passé et de sa perte peut nous aider à préserver et à enrichir le présent sensoriel.

Comment concevoir un musée des senteurs ? Une partie de la réponse existe déjà. Mandy Aftel, parfumeur naturel et auteur du livre Fragrant (2014), est conservatrice à Berkeley, en Californie, d’une bibliothèque de senteurs curieuses. Selon le New York Times, l’endroit « parvient à contenir l’histoire olfactive du monde : des centaines d’essences naturelles, de matières premières et de teintures anciennes recueillies aux quatre coins du globe, et toutes disponibles à l’odorat des visiteurs »(un peu comme la bibliothèque de couleurs d’Harward). Odeuropa identifie une omission qu’il vise à rectifier : l’absence croissante de présence matérielle que les odeurs semblent véhiculer. Pour beaucoup de gens, les odeurs peuvent sembler intangibles et immatérielles. Mais quelle est la dernière chose que les gens donnent de leur bien-aimé disparu ? Leurs vêtements, qui portent la dernière trace intime de l’être humain : leur odeur.

Une partie de l’équipe d’Odeuropa est un projet de recherche appelé Smell of Heritage, mené par Cecilia Bembibre, doctorante en sciences du patrimoine à l’University College London. Les scientifiques du patrimoine cherchent à trouver de nouvelles façons d’étudier les matériaux et les collections qui composent le patrimoine culturel, ainsi que la manière dont l’environnement interagit avec lui. Bembibre, par exemple, analyse et archive les arômes essentiels à la culture. « Dans le contexte du patrimoine », selon le site web Smell of Heritage, « l’expérience de ce que le monde sentait dans le passé enrichit notre connaissance de celui-ci et, en raison de la relation unique entre les odeurs et les souvenirs, nous permet de nous engager dans notre histoire d’une manière plus émotionnelle ».

Les conservateurs ont longtemps ignoré ce fait. « Une tradition de dénigrement de l’odorat remonte au Siècle des Lumières », a écrit l’artiste préservateur Jorge Otero-Pailos dans un article de 2016, « et il y a encore étonnamment peu de recherches sérieuses sur un sujet qui, à première vue, pourrait être au cœur de la discipline « .

Quiconque vit à l’étranger et rentre chez lui peut vous dire que chaque culture, chaque région, chaque localité a son propre paysage olfactif : les aliments et les épices particuliers (vendeurs de rue, boulangeries, recettes familiales), et les différentes sortes de fumées industrielles ou d’émanations végétales. « Je sais vraiment que je suis de retour en Allemagne, non pas lorsque l’avion a atterri (ou que j’entends l’annonce dans sa mélodie indubitablement staccato), mais lorsque je passe devant le parfum de la fumée de cigarette froide et poussiéreuse à la gare de l’aéroport de Francfort. »

Nous ne devons pas oublier notre désir de vivre une expérience sensuelle.

L‘art préservationniste d’Otero-Pailos capture et illumine ce genre d’expérience. Sur son site web, Otero-Pailos écrit : « Je gravite vers les monuments, les objets sur lesquels des cultures entières s’accrochent pour passer à de nouvelles phases, pour se souvenir, pour célébrer, pour se réunir« . En préservant les odeurs dans les sites architecturaux, son travail crée une plateforme pour enquêter sur l’histoire environnementale et culturelle des bâtiments en tant que sites sociaux actifs et abandonnés.

Ces recherches aident à découvrir et à évaluer l’impact de la matérialité changeante du monde sur la société. Les marchés de poisson ou de viande et les jardins riches en oliviers ont disparu (quand avez-vous fait l’expérience pour la dernière fois d’une rose qui dégage une odeur de rose profonde ?) ). Ils ont fait place à des magasins qui vendent de l’électronique et du bubble tea. Les odeurs sont les témoins sensoriels des matériaux présents dans notre environnement. Les politiques trouvent souvent leur origine dans ces signaux environnementaux plutôt que dans des modèles sociaux abstraits. Vous avez peut-être échappé à certaines odeurs du passé, mais vous profitez de leurs conséquences. Par exemple, selon l’historienne Melanie Kiechle, la crainte des fumées et des odeurs industrielles dans l’Amérique de la fin du XIXe siècle a incité à prendre des contre-mesures.5 L’une d’entre elles consistait à créer un poumon vert au cœur d’une métropole densément peuplée, marquant la naissance de Central Park à Manhattan.

L’historien et auteur de Smell in the Eighteenth Century William Tullett, qui fait également partie du projet Odeuropa, souligne l’importance de réfléchir à l’authenticité dans son expression sensorielle et historique. Dans les espaces historiques, l’odorat peut contribuer à donner un sentiment d’authenticité à l’expérience de la présence. Elle renforce le sentiment de visiter le passé, et par conséquent une appréciation plus durable de celui-ci. Pouvons-nous faire l’expérience de ces odeurs comme nos prédécesseurs historiques l’ont fait ? Ce serait un peu exagéré. Un Parisien du XVIIIe siècle ne portera pas le même jugement sur les fumées de poisson pourri que notre voyageur du temps fatigué. C’est le défi cognitif inhérent à l’odeur, un défi qui offre maintenant une opportunité d’exploration sensorielle.

l y a une merveilleuse ironie dans le fait que l’odeur, le sens associé à la mémoire (et la madeleine surexposée de Proust), a été mise de côté dans nos souvenirs de l’histoire. Nos souvenirs autobiographiques sont remplis d’épisodes d’odeurs vives – le nuage de poussière et de caoutchouc dans le garage de mon père, l’odeur douce-amère du parfum bon marché de votre béguin d’adolescent… Le sens de l’odorat pose également ici d’intéressantes énigmes neuroscientifiques. C’est le seul sens qui contourne le thalamus et qui a un accès presque immédiat au cortex central – y compris l’hypothalamus, impliqué dans le traitement des nouveaux souvenirs et l’apprentissage associatif. Ce n’est que récemment que l’on s’est intéressé à la façon dont le cerveau donne un sens aux odeurs. La façon dont le cerveau fabrique des souvenirs avec des odeurs constitue maintenant la prochaine frontière neurale.

Le développement d’une meilleure perception du passé et de sa perte peut nous aider à préserver et à enrichir le présent sensoriel. La vie moderne, au XXIe siècle, a un sens de la matérialité différent de celui du passé, y compris du passé des siècles précédents (comme la richesse immonde et odorante de la France du XVIIIe siècle). Même les odeurs perdues de ces dernières décennies (cette odeur statique aliénante dans les couloirs des bureaux du Berlin-Est socialiste). Les paysages urbains sont devenus de plus en plus homogènes dans leur attrait sensoriel. Aujourd’hui, on retrouve presque partout la présence accrue des mêmes magasins, produits et aliments. Cette homogénéisation a également affecté nos habitudes de voyageur et a quelque peu émoussé notre sens de la curiosité.

Nos associations qualitatives avec les aliments et les boissons ont également changé. Certaines de ces évolutions résultent des pénuries alimentaires pendant et après les deux guerres mondiales. L’impact de l’industrie des arômes et des cosmétiques dans notre vie quotidienne, avec la désodorisation et la re-décodorisation permanentes des produits commerciaux, a créé un environnement sensoriel unique pour l’homme moderne. (De nombreux enfants ne connaissent pas la saveur du jus d’orange fraîchement pressé et en sont venus à associer l’orange à sa contrefaçon extraite. Il en va de même pour la vanille et d’autres produits).

Ces développements n’étaient pas d’origine malveillante, comme peuvent le penser les personnes sceptiques à l’égard des sciences chimiques. Les travaux de l’historienne Nadia Berenstein rendent compte de l’industrialisation de nos produits alimentaires au cours du XXe siècle. Elle a souvent eu pour origine une nécessité économique : Les producteurs d’ersatz de café, à base d’orge de brasserie par exemple, ont chargé des chercheurs comme Tadeus Reichstein, chimiste suisse et prix Nobel, qui a identifié avec son collègue Hermann Staudinger près de 30 composants de l’arôme du café, de donner au café de brasserie l’odeur du vrai café.

Notre biosphère est elle aussi en mutation, et avec elle la richesse de notre patrimoine sensoriel. Considérez le défi du changement climatique avec la diminution de la diversité des espèces (fleurs et de nombreuses autres formes de vie organiques). Les odeurs, une fois perdues, sont impossibles à récupérer, à moins que nous essayions de les préserver. Peut-être que la dernière expédition avec une touche Alexander von Humboldt du XIXe siècle est le « Scent Trek » de Givaudan. L’un des deux plus grands producteurs commerciaux de parfums, Givaudan, envoie des chercheurs pour capturer l’espace de tête olfactif de fleurs rares ou moins répandues – comme les plantes que les danseurs de Biangai en Papouasie-Nouvelle-Guinée utilisent pour la décoration – et s’en inspirer pour créer de nouveaux parfums. (Telle est la valeur des nouveaux parfums pour l’entreprise multimilliardaire de production commerciale de parfums aujourd’hui).

La conservation historique de l’odeur visualise (faute d’un meilleur terme) notre besoin d’expérimenter directement et de s’engager dans les changements de la matérialité de notre histoire. Dans un monde qui accélère la numérisation des connaissances et la documentation virtuelle de la vie des autres, nous ne devons pas oublier notre désir de faire des expériences sensuelles. C’est vital, du moins pour moi. Des choses comme la réalité virtuelle, qui peut simuler de façon convaincante des sensations visuelles, auditives et même tactiles, ne seront pas assez convaincantes sans y incorporer aussi l’odorat, la prochaine et peut-être ultime frontière, étant donné la difficulté de la remplacer. Un fan de plein air comme moi veut sentir le crottin de cheval.

 

Via Nautil.us.

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