La malédiction du « pétrole blanc » : le sale secret des véhicules électriques

Un bon article sur le lithium, son lieu de production, ses impacts sur les communautés et les deux formes sous lesquelles il se trouve dans la nature. L’une des choses les plus frustrantes à ce sujet est qu’il n’y a pas de pensée systémique, autre que d’essayer de comprendre comment gagner plus d’argent. S’il existait un projet global et durable visant à réduire massivement le nombre de voitures, alors peut-être que l’extraction du lithium pourrait être considérée comme un net positif, mais la façon dont cela se passe actuellement, avec une course à plus de profit et l’idée partagée par beaucoup que le simple remplacement des voitures par des voitures électriques fonctionnera, nous ne faisons qu’aggraver nos problèmes.

L’équipe d’exploration de la société minière britannique Savannah Resources a passé des mois à étudier les cartes géologiques et les relevés des collines qui se dressent sur la ferme de Cassote. Les premiers calculs ont indiqué qu’elles pouvaient contenir plus de 280 000 tonnes de lithium, un métal alcalin blanc argenté – assez pour dix ans de production. Cassote a pris contact avec le bureau local de Savannah, et la société minière l’a dûment engagé pour fournir de l’eau à leur site de forage d’essai. Le retour sur son investissement a été rapide. Après moins de 12 mois dans les livres de la société, Cassote avait gagné ce qu’il aurait normalement gagné en cinq ou six ans dans la ferme.

Savannah n’est qu’une des nombreuses sociétés minières qui s’intéressent aux riches gisements de lithium du centre et du nord du Portugal. L’excitation soudaine qui entoure le petróleo branco (« pétrole blanc ») provient d’une invention rarement vue dans ces régions : la voiture électrique. Le lithium est une matière active essentielle dans les batteries rechargeables qui font fonctionner les voitures électriques. On le trouve dans les gisements de roche et d’argile sous forme de minéral solide, ainsi que dissous dans la saumure. Il est populaire auprès des fabricants de batteries car, en tant que métal le moins dense, il stocke beaucoup d’énergie pour son poids.

L’électrification des transports est devenue une priorité absolue dans le cadre de la transition vers un avenir moins pollué par le carbone. En Europe, les déplacements en voiture représentent environ 12 % de l’ensemble des émissions de carbone du continent. Pour respecter l’accord de Paris, les émissions des voitures et des camionnettes devront diminuer de plus d’un tiers (37,5 %) d’ici à 2030. L’UE s’est fixé l’objectif ambitieux de réduire de 55 % les émissions globales de gaz à effet de serre d’ici à cette même date. À cette fin, Bruxelles et les différents États membres consacrent des millions d’euros à inciter les propriétaires de voitures à passer à l’électricité. Certains pays vont même plus loin, en proposant d’interdire la vente de véhicules diesel et essence dans un avenir proche (dès 2025 dans le cas de la Norvège). Si tout se passe comme prévu, le nombre de propriétaires de véhicules électriques en Europe pourrait passer d’environ 2 millions aujourd’hui à 40 millions d’ici 2030.

Le lithium est la clé de cette transition énergétique. Les batteries au lithium-ion sont utilisées pour alimenter les voitures électriques, ainsi que pour stocker l’électricité à l’échelle du réseau. (Elles sont également utilisées dans les smartphones et les ordinateurs portables.) Mais l’Europe a un problème. À l’heure actuelle, presque chaque once de lithium de qualité batterie est importée. L’année dernière, plus de la moitié (55 %) de la production mondiale de lithium provenait d’un seul pays : l’Australie. Les autres principaux fournisseurs, tels que le Chili (23 %), la Chine (10 %) et l’Argentine (8 %), sont tout aussi éloignés.

Des gisements de lithium ont été découverts en Autriche, en Serbie et en Finlande, mais c’est au Portugal que se trouvent les plus grands espoirs européens en matière de lithium. Le gouvernement portugais se prépare à offrir des licences d’exploitation du lithium à des sociétés internationales afin d’exploiter ses réserves de « pétrole blanc ». S’approvisionner en lithium dans sa propre cour offre à l’Europe non seulement une logistique plus simple et des prix plus bas, mais aussi moins d’émissions liées au transport. Cela promet également à l’Europe une sécurité d’approvisionnement – une question rendue plus urgente par la perturbation du commerce mondial due à la pandémie de coronavirus.

Avant même la pandémie, l’inquiétude grandissait quant à l’approvisionnement en lithium. Le Dr Thea Riofrancos, économiste politique au Providence College dans le Rhode Island, a souligné le protectionnisme commercial croissant et la récente prise de bec entre les États-Unis et la Chine. (Et ce, avant le conflit commercial entre la Chine et l’Australie.) Quelles qu’aient pu être les inquiétudes des responsables politiques européens avant la pandémie, elle a déclaré : « maintenant, elles doivent être un million de fois plus élevées ».

L’urgence d’obtenir un approvisionnement en lithium a déclenché un boom minier, et la course au « pétrole blanc » menace de causer des dommages à l’environnement naturel partout où il se trouve. Mais comme elles contribuent à réduire les émissions, les sociétés minières ont la politique environnementale de l’UE de leur côté.

« Il y a une question fondamentale derrière tout cela concernant le modèle de consommation et de production que nous avons maintenant, qui n’est tout simplement pas durable », a déclaré M. Riofrancos. « Toute personne ayant un véhicule électrique signifie une énorme quantité d’extraction, de raffinage et toutes les activités polluantes qui vont avec ».

« Tant de destruction », dit-elle. « Et pour quoi faire ? Pour que les citadins écologistes de Paris et de Berlin puissent se sentir bien en conduisant des voitures à zéro émission ». […]

Le poids de leurs preuves – diminution des pâturages, mauvaises récoltes, disparition de la flore et de la faune – indique un processus de désertification qui, selon eux, est exacerbé par l’extraction du lithium. L’impact de la perturbation d’un « système hydrologique énorme et complexe » n’est pas visible du jour au lendemain, a déclaré M. Balcázar. « Mais les deux sont liés, sans aucun doute ». […]

Comme l’a souligné Thea Riofrancos du Providence College, si tout le monde adoptait des « formes rationnelles de transport » – comme le train, le tramway, l’autobus électronique, le vélo et le covoiturage – la demande de véhicules de tourisme de toutes sortes diminuerait du jour au lendemain.

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