La vie sociale des forêts

Les arbres semblent communiquer et coopérer par le biais de réseaux souterrains de champignons. Qu’est-ce qu’ils partagent entre eux ? Le New York Times a enquêté sur ce qu’ils pourraient partager entre eux. Un article étonnant.

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Aujourd’hui professeur d’écologie forestière à l’université de Colombie britannique, Mme. Simard, qui a 60 ans, étudie depuis près de trois décennies les réseaux de racines et de champignons dans les forêts arctiques, tempérées et côtières d’Amérique du Nord. Ses premières intuitions sur l’importance des réseaux mycorhiziens étaient clairvoyantes et ont inspiré de nouvelles lignes de recherche qui ont finalement permis de renverser des idées fausses de longue date sur les écosystèmes forestiers. En analysant l’ADN de l’extrémité des racines et en suivant le mouvement des molécules dans les conduits souterrains, Mme Simard a découvert que des fils fongiques relient presque tous les arbres d’une forêt – même les arbres d’espèces différentes. Le carbone, l’eau, les nutriments, les signaux d’alarme et les hormones peuvent passer d’un arbre à l’autre par ces circuits souterrains. Les ressources ont tendance à circuler des arbres les plus vieux et les plus gros vers les plus jeunes et les plus petits. Les signaux d’alarme chimiques générés par un arbre préparent les arbres voisins au danger. Les semis coupés des lignes de vie souterraines de la forêt ont beaucoup plus de chances de mourir que leurs homologues en réseau. Et si un arbre est sur le point de mourir, il lègue parfois une part importante de son carbone à ses voisins.

Bien que les pairs de Simard aient été sceptiques et parfois même méprisants à l’égard de ses premiers travaux, ils la considèrent aujourd’hui comme l’une des scientifiques les plus rigoureuses et les plus innovantes dans l’étude de la communication et du comportement des plantes. David Janos, co-rédacteur en chef de la revue scientifique Mycorrhiza, a qualifié ses recherches publiées de « sophistiquées, imaginatives, à la pointe du progrès ». Jason Hoeksema, un professeur de biologie de l’Université du Mississippi qui a étudié les réseaux mycorhiziens, est d’accord : « Je pense qu’elle a vraiment fait avancer le domaine ». Certaines des études de Simard figurent maintenant dans des manuels et sont largement enseignées dans les classes de deuxième cycle sur la foresterie et l’écologie. Elle a également été l’une des principales inspiratrices d’un personnage central du roman « The Overstory » de Richard Powers, lauréat du prix Pulitzer en 2019 : la botaniste visionnaire Patricia Westerford. En mai, Knopf publiera le propre livre de Simard, « Finding the Mother Tree », un mémoire vivant et convaincant de sa quête de toute une vie pour prouver que « la forêt était plus qu’une simple collection d’arbres ».

Depuis Darwin, les biologistes ont mis l’accent sur la perspective de l’individu. Ils ont mis l’accent sur la lutte perpétuelle entre des espèces distinctes, sur la lutte de chaque organisme pour survivre et se reproduire au sein d’une population donnée et, derrière tout cela, sur les ambitions résolues des gènes égoïstes. De temps à autre, cependant, certains scientifiques ont préconisé, parfois de manière controversée, de mettre davantage l’accent sur la coopération plutôt que sur l’intérêt personnel et sur les propriétés émergentes des systèmes vivants plutôt que sur leurs unités.

Avant que Simard et d’autres écologistes ne révèlent l’étendue et l’importance des réseaux mycorhiziens, les forestiers considéraient généralement les arbres comme des individus solitaires qui se faisaient concurrence pour l’espace et les ressources et étaient par ailleurs indifférents les uns aux autres. Simard et ses pairs ont démontré que ce cadre est beaucoup trop simpliste. Une forêt ancienne n’est ni un assemblage d’organismes stoïques tolérant la présence des uns et des autres, ni une bataille royale sans merci : C’est une société vaste, ancienne et complexe. Il y a des conflits dans une forêt, mais il y a aussi de la négociation, de la réciprocité et peut-être même de l’altruisme. Les arbres, les plantes de sous-bois, les champignons et les microbes d’une forêt sont tellement liés, communicatifs et codépendants que certains scientifiques les ont décrits comme des superorganismes. Des recherches récentes suggèrent que les réseaux mycorhiziens perfusent également les prairies, les pâturages, le chaparral et la toundra arctique – essentiellement partout où il y a de la vie sur terre. Ensemble, ces partenaires symbiotiques tricotent les sols de la Terre en réseaux vivants presque contigus d’une ampleur et d’une complexité insondables. « On m’a appris que vous avez un arbre, et qu’il est là pour trouver son propre chemin », a dit M. Simard. « Mais ce n’est pas comme ça qu’une forêt fonctionne. »

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« Je pense que ces arbres sont très perspicaces », a-t-elle déclaré. « Très perspicaces quant à qui pousse autour d’eux. Je suis vraiment intéressée de savoir s’ils nous perçoivent. » Je lui ai demandé de préciser ce qu’elle voulait dire. Mme Simard a expliqué que les arbres perçoivent les plantes et les animaux environnants et modifient leur comportement en conséquence : Les mandibules grinçantes d’un insecte peuvent, par exemple, déclencher la production de défenses chimiques. Certaines études ont même suggéré que les racines des plantes poussent vers le bruit de l’eau courante et que certaines plantes à fleurs sucrent leur nectar lorsqu’elles détectent les battements d’ailes d’une abeille. « Les arbres perçoivent beaucoup de choses », a déclaré M. Simard. « Alors pourquoi pas nous aussi ? »

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