Le grand dégel : comment la Russie pourrait dominer un monde en réchauffement

Le changement climatique entraîne d’énormes migrations humaines car il transforme l’agriculture mondiale et remodèle l’ordre mondial – et aucun pays n’a plus à gagner que la Russie, rapporte ProPublica:

C’était seulement en novembre, mais le froid était déjà à son comble dans le petit village de Dimitrovo, situé à 35 miles au nord de la frontière chinoise, dans une partie reculée de la région autonome juive de Russie orientale. Derrière une rangée de cabanes affaissées et de matériel agricole vieux de plusieurs décennies, les champs plats se sont heurtés aux branches de ronces d’une forêt sans feuilles avant de sombrer dans les oubliettes d’une bourrasque morne. Plusieurs villageois marchaient sur la route de terre à une seule voie, les épaules arrondies contre le froid, leurs empreintes de pas fantomatiques marquant la neige blanche et sèche.

Quelques kilomètres plus loin, une vieille moissonneuse-batteuse John Deere rouillée a grondé à travers les rafales, sa lame barattant les tiges de soja marron mort. Le tracteur s’est arrêté, et un homme de bonne humeur nommé Dima est descendu du cockpit. Dima, un entrepreneur qui exploite près de 6 500 acres de ces champs, est né dans la province du Liaoning, au nord-est de la Chine – son nom de naissance est Xin Jie – et fait partie de la vague de Chinois qui ont migré vers le nord à la recherche d’opportunités ces dernières années. Après que les travailleurs de Dima, pour la plupart chinois, soient rentrés chez eux cette année dans le cadre de la pandémie COVID-19, il a été contraint de faire une grande partie du travail lui-même. Emmitouflé contre le vent dans une parka de camouflage, il s’est penché pour ramasser une poignée de minces cosses sur le sol, en ouvrant l’une d’entre elles pour révéler un aperçu de l’avenir de la Russie.

Une grande transformation est en cours dans la moitié orientale de la Russie. Pendant des siècles, la grande majorité des terres ont été impossibles à cultiver ; seules les étendues les plus méridionales le long des frontières chinoises et mongoles, y compris autour de Dimitrovo, ont été suffisamment tempérées pour offrir un sol exploitable. Mais à mesure que le climat a commencé à se réchauffer, la terre – et les perspectives de la cultiver – ont commencé à s’améliorer. Il y a vingt ans, dit Dima, le dégel printanier survenait en mai, mais aujourd’hui, le sol est dénudé en avril ; les pluies sont maintenant plus fortes et plus humides. Dans toute la Russie orientale, les forêts sauvages, les marécages et les prairies se transforment lentement en grilles ordonnées de soja, de maïs et de blé. C’est un processus qui va probablement s’accélérer : La Russie espère profiter du réchauffement des températures et de l’allongement des saisons de croissance qu’entraîne le changement climatique pour se repositionner comme l’un des plus grands producteurs de denrées alimentaires de la planète.

Dans le monde entier, le changement climatique devient une crise d’époque, un cauchemar de sécheresse, de désertification, d’inondations et de chaleur insupportable, menaçant de rendre de vastes régions moins habitables et d’entraîner la plus grande migration de réfugiés de l’histoire. Mais pour quelques nations, le changement climatique représentera une opportunité sans précédent, à mesure que les régions les plus froides de la planète deviendront plus tempérées. Il y a tout lieu de penser que ces régions recevront également un afflux extraordinaire de personnes déplacées des régions les plus chaudes du monde à mesure que le climat se réchauffera. Historiquement, les migrations humaines ont été motivées par la recherche de la prospérité encore plus que par les conflits environnementaux. Avec le changement climatique, la prospérité et l’habitabilité – refuge et opportunité économique – ne feront bientôt plus qu’un.

Et aucun pays n’est peut-être mieux placé que la Russie pour tirer profit du changement climatique. La Russie possède de loin la plus grande masse terrestre de toutes les nations du nord. Elle est située plus au nord que tous ses voisins d’Asie du Sud, qui, collectivement, abritent la plus grande population mondiale qui lutte contre le déplacement des populations dû à la montée des eaux, à la sécheresse et à la surchauffe du climat. Tout comme le Canada, la Russie est riche en ressources et en terres, et dispose d’une marge de croissance. Sa production agricole devrait être stimulée par le réchauffement des températures au cours des prochaines décennies, alors même que les rendements agricoles aux États-Unis, en Europe et en Inde devraient tous diminuer. Et que ce soit par accident ou par une stratégie astucieuse ou, très probablement, par une combinaison des deux, les mesures que ses dirigeants n’ont cessé de prendre – planter des drapeaux dans l’Arctique et soutenir la production céréalière nationale parmi eux – ont de plus en plus positionné la Russie pour qu’elle retrouve son manteau de superpuissance dans un monde plus chaud.

Pendant des MILLIERS d’années, le réchauffement des températures et le climat optimal ont suivi de près la productivité et le développement humains. Après la dernière période glaciaire, la colonisation humaine du Groenland a connu une période de réchauffement avant de se contracter à nouveau de manière brutale lors d’une période de refroidissement brutal. Plus récemment, les chercheurs ont établi une corrélation entre l’accélération du rythme économique en Islande et les années où les températures étaient supérieures à la moyenne, tout comme les vagues de chaleur étouffantes dans le Sud ont tempéré la croissance. Il existe un climat optimal pour la productivité humaine – les températures annuelles moyennes se situent entre 11° et 15 degrés Fahrenheit, selon une étude récente publiée dans les Actes de l’Académie nationale des sciences – et une grande partie de l’extrême nord de la planète se dirige droit vers lui.

Expansion des régions extrêmement chaudes dans un scénario de maintien du statu quo climatique. Dans le climat actuel, les MAT >29 °C sont limitées aux petites zones sombres de la région du Sahara. En 2070, de telles conditions devraient se produire dans toute la zone ombragée selon le scénario RCP8.5. En l’absence de migration, cette zone abriterait 3,5 milliards de personnes en 2070 selon le scénario de développement démographique SSP3. Les couleurs de fond représentent les MAT actuelles.
Projection du déplacement géographique de la niche de température humaine. (Haut) Position géographique de la niche de température humaine projetée sur la situation actuelle (A) et le climat projeté pour 2070 par la RCP8.5 (B). Ces cartes représentent les répartitions relatives des humains (additionnées à l’unité) pour la situation imaginaire où les humains seraient répartis sur les températures selon le modèle double gaussien stylisé adapté aux données modernes (la courbe bleue en pointillés de la figure 2A). (C) Différence entre les cartes, visualisant les zones de source (orange) et de puits (vert) potentiels pour les décennies à venir si les humains devaient être déplacés de manière à maintenir cette distribution historiquement stable en ce qui concerne la température. La ligne en pointillé dans A et B indique le percentile de 5 % de la distribution de probabilité. Pour une analyse incluant les effets des précipitations, voir l’annexe SI, figure S10.

Marshall Burke, directeur adjoint du Centre pour la sécurité alimentaire et l’environnement de l’université de Stanford, a passé la majeure partie d’une décennie à étudier comment le changement climatique va modifier les économies mondiales, en se concentrant principalement sur les dommages économiques qui pourraient être causés par les tempêtes et les vagues de chaleur et le flétrissement des cultures. Un article qu’il a co-rédigé en 2015 dans la revue Nature a clairement mis en évidence les implications géographiques : tracer une ligne autour de la planète à la latitude des frontières nord des États-Unis et de la Chine, et presque chaque endroit au sud, sur les cinq continents, risque d’être perdant. La productivité, a constaté Burke, atteint son maximum à une température moyenne d’environ 12°C degrés, puis diminue à mesure que le climat se réchauffe. Il prévoit que d’ici 2100, le revenu national par habitant aux États-Unis pourrait être inférieur d’un tiers à ce qu’il serait dans un monde sans réchauffement, que celui de l’Inde serait inférieur de près de 92 % et que la croissance future de la Chine serait réduite de près de moitié. L’image miroir, quant à elle, raconte une autre histoire : Une croissance incroyable pourrait attendre que ces endroits entrent bientôt dans la fleur de l’âge. Le Canada, la Scandinavie, l’Islande et la Russie pourraient chacun voir leur produit intérieur brut par habitant quintupler d’ici la fin du siècle, à condition qu’ils disposent d’un nombre suffisant de personnes pour faire tourner leur économie à ce niveau.

Depuis deux ans, le New York Times et ProPublica font état de la grande migration climatique mondiale qui est déjà en cours. D’ici 2070, plus de trois milliards de personnes pourraient se retrouver en dehors du climat optimal pour la vie humaine, ce qui entraînera des dizaines de millions de migrants vers le nord, aux États-Unis et en Europe. (La plupart des migrants se déplacent effectivement vers le nord, là où la masse terrestre et les possibilités économiques sont les plus importantes). Les États-Unis eux-mêmes, selon le rapport, sont susceptibles de subir leur propre vaste transformation démographique, car la chaleur, la sécheresse et l’élévation du niveau de la mer déplacent des millions d’Américains. Dans ce dernier épisode de notre série en trois parties, l’accent est mis sur les bénéficiaires – en examinant où les masses de la planète termineront le plus probablement leur voyage à la recherche d’un climat stable. Le créneau optimal pour la vie humaine finira par dépasser les États-Unis et l’Europe, vers le pôle, et les gens se déplaceront avec lui.

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Cela pourrait représenter une opportunité extraordinaire pour les nations les plus septentrionales du monde – mais seulement si elles trouvent le moyen d’endiguer leur propre déclin démographique tout en accueillant au moins une partie d’une population monumentale poussée à leurs frontières. Prenez, par exemple, le Canada : Il regorge de terres ainsi que de bois, de pétrole, de gaz et d’hydroélectricité, et il a accès à 20 % de l’eau douce du monde. Il possède une démocratie stable et incorruptible. Et à mesure que le climat se réchauffe, le Canada va devenir le point écologique idéal pour la civilisation, en bénéficiant de nouvelles voies de transport dans l’Arctique ainsi que d’une capacité agricole accrue. Mais il n’y a que 38 millions de personnes au Canada, et les Canadiens meurent à un rythme plus rapide qu’à la naissance. Selon les recherches de Burke, le changement climatique fera que, d’ici à 2100, les Canadiens seront, en termes de P.I.B par habitant, 2½ fois beaucoup plus riches qu’ils ne le seraient si la planète ne se réchauffait pas. Le Canada ne pourra peut-être saisir cette chance que s’il accueille beaucoup plus de monde.

C’est pourquoi un groupe de dirigeants d’entreprises et d’universitaires canadiens ont demandé à leur gouvernement de faire du système d’immigration du pays un pôle d’attraction pour les personnes les plus talentueuses de la planète, en espérant presque tripler la population du Canada d’ici 2100. Le gouvernement a fait preuve d’une certaine réceptivité, en augmentant ses objectifs d’immigration de 14 % cette année, ce qui reflète en partie un sentiment public qui reconnaît l’importance de l’immigration pour l’économie canadienne. Il reste cependant à voir si les Canadiens d’aujourd’hui sont vraiment prêts à voir les migrants être plus nombreux qu’eux, dans une proportion de deux pour un.

La situation est similaire dans les pays du nord de l’Europe, où le faible taux de natalité et le vieillissement de la population sont en décalage avec les besoins prévus de l’agriculture et d’autres industries. Les pays d’Europe occidentale et centrale comptent parmi les plus grands producteurs de denrées alimentaires au monde, mais le déclin de la population autochtone les oblige à dépendre fortement, au moment des récoltes, de travailleurs migrants venus d’endroits comme la Biélorussie et la Roumanie. La Norvège et la Suède pourraient elles aussi bientôt voir leur saison de croissance s’allonger et leurs récoltes de légumes, de fruits et de baies augmenter avec le réchauffement des températures, mais même maintenant, elles ne peuvent pas les récolter sans faire venir 15 000 à 30 000 travailleurs migrants chacune, explique Arne Bardalen de l’Institut norvégien de recherche en bioéconomie, expert en agriculture, sécurité alimentaire et changement climatique.

Tout cela – l’agriculture, la migration, le réchauffement – est un jeu plus vaste d’influence mondiale. La question de la sécurité nationale, pour n’importe lequel de ces pays comme pour les États-Unis, est inextricablement liée non seulement aux politiques d’immigration et de frontières, mais aussi à la sécurité alimentaire. La course à la prospérité dans un monde au climat modifié consiste à atteindre l’autonomie nationale et à étendre l’influence géopolitique. Mais, comme l’a récemment dit John Kerry, qui est le nouveau tsar du climat du président élu Joe Biden et ancien secrétaire d’État américain, les deux dépendent de la façon dont l’accessibilité ou l’utilité du territoire – qu’il s’agisse de passages arctiques ou de terres en dégel – change au fil du temps. Plus la nourriture et les autres ressources se raréfient au niveau mondial, plus la capacité de produire des aliments au niveau national devient un outil de pouvoir. Et plus les nations peuvent se maintenir à flot dans ce monde en mutation, plus elles ont tout intérêt à regarder les autres s’enfoncer. « Cela pourrait être très tendu », a déclaré Kerry, « un processus vraiment, vraiment désordonné ». Tout cela fait du flux de personnes – que vous les appeliez réfugiés climatiques ou capital humain – une partie inébranlable de la lutte de pouvoir géopolitique menée par le climat.

Dans son plan d’action national sur le climat publié en janvier, elle a appelé le pays à « utiliser les avantages » du réchauffement et a cité la navigation dans l’Arctique et l’allongement des saisons de croissance parmi les choses qui apporteraient des « avantages supplémentaires » à la nation. La Russie n’est peut-être pas mieux placée, politiquement parlant, pour accueillir un grand nombre de migrants que les États-Unis ou le Canada ; en fait, la xénophobie y est probablement encore plus répandue. Mais la manière dont elle aborde la migration et ses propres défis démographiques aura des conséquences énormes pour les États-Unis et le reste du monde. La Russie a toujours voulu peupler ses vastes territoires orientaux, et le dégel constant qui s’y produit met cet objectif longtemps recherché à portée de main. Sa réalisation pourrait accroître considérablement la prospérité et la puissance de la Russie, grâce à l’ouverture de dizaines de millions d’hectares de terres et à une nouvelle économie agricole florissante.

Lorsque NADEZHDA Tchebakova, une éminente écologiste climatique russe, s’est installée en Sibérie pour étudier les changements climatiques de la région, elle a suivi les traces des prisonniers du goulag qui avaient été bannis sur une terre considérée comme si inhospitalière que la simple perspective de la traverser empêcherait toute évasion. Avec le temps, elle a trouvé un paysage de forêts et de collines tempérées et accueillantes qui se réchauffait rapidement. Dans une étude qu’elle a publiée l’été dernier dans la revue Environmental Research Letters, avec les co-auteurs Elena Parfenova et Amber Soja, une Américaine de la NASA, Tchebakova a estimé que d’ici 2080, le permafrost de la partie asiatique du pays sera réduit de plus de moitié, au moins dans la couche active située à moins de deux mètres de la surface. Un tiers de sa masse terrestre commencerait à passer d’un « extrême absolu » dans son inhospitalité à un « assez favorable » pour la civilisation – et assez hospitalier – a-t-elle écrit, adoptant la terminologie écologique que le gouvernement russe lui-même avait inventée pour dicter le montant des salaires de misère que les colons bannis dans la région devraient recevoir. L’un des endroits les plus froids et les plus hostiles sur le plan écologique de la planète, a-t-elle constaté, devient rapidement agréable à vivre.

La capacité de la terre à supporter la vie se résume à la biologie de base. Les organismes ont besoin de suffisamment de lumière et de chaleur pour produire des composés que les êtres vivants peuvent consommer afin de construire un réseau de nourriture. Le pergélisol bloque une grande partie de ce processus, mais à mesure qu’il dégèle, le cycle peut commencer. Il est difficile de déterminer avec précision à quel point un seul degré de réchauffement ouvre de nouvelles terres dans le nord, mais les recherches de Tchebakova suggèrent que si les humains continuent à émettre du dioxyde de carbone à des taux élevés, environ la moitié de la Sibérie – plus de deux millions de miles carrés – pourrait devenir disponible pour l’agriculture d’ici 2080, et sa capacité à soutenir les migrants climatiques potentiels pourrait en conséquence être multipliée par 9 dans certains endroits. Toutes les terres dégelées ne fonctionneront pas ; dans de nombreux endroits, les sols pauvres ne seront pas arables ou nécessiteront des charges d’engrais pour faire pousser les choses. Et le changement ne se fera pas du jour au lendemain : les sols en cours de dégel sont intrinsèquement instables, ce qui risque de provoquer des dégâts, car les routes et les ponts se fissurent et les bâtiments s’effondrent avec les pluies et les inondations saisonnières de la terre. Pendant un certain temps, les régions en cours de dégel peuvent être presque impraticables. Mais le dégel sera finalement achevé et un nouvel équilibre sera atteint, qui rendra les terres à nouveau constructibles et plantables.

L’attente ne sera peut-être pas particulièrement longue. Cette saison, les cultures de blé d’hiver et de graines de canola à l’extérieur de la ville de Krasnoïarsk, dans le sud de la Sibérie, ont produit deux fois plus que l’année précédente. « C’est exactement ce que nous avions prévu », a-t-elle déclaré, « sauf que nous l’avions prévu pour le milieu du siècle. » Comme Vladimir Poutine l’a dit lui-même, quelques degrés de réchauffement ne seraient pas si mauvais : « Nous pourrions dépenser moins pour des manteaux de fourrure, et la récolte de céréales augmenterait ».

La domination agricole n’est qu’une petite partie de ce que les optimistes climatiques russes disent que le pays doit attendre avec impatience. La fonte constante de la glace de mer arctique ouvrira une nouvelle voie de navigation qui réduira jusqu’à 40 % les temps de transit entre l’Asie du Sud-Est et l’Europe et raccourcira également le temps de trajet vers les États-Unis, ce qui permettra à la Russie de tirer profit du contrôle de cette route entre la Chine et l’Occident. À quelques exceptions près, dont Saint-Pétersbourg, les plus grandes villes de Russie et les bases militaires les plus importantes sont également beaucoup moins vulnérables aux inondations dues à l’élévation du niveau de la mer que celles des États-Unis, par exemple, qui ont leurs plus grandes villes sur l’eau et qui vont inévitablement détourner des billions de dollars dans les décennies à venir pour fortifier ou déplacer des ressources stratégiques. Même les économies d’énergie qui découleront du réchauffement des températures constituent un léger stimulant économique.

Mais l’agriculture offre la clé de l’une des plus grandes ressources de la nouvelle ère climatique – la nourriture – et ces dernières années, la Russie a déjà montré une nouvelle compréhension de la manière de tirer parti de sa main de plus en plus forte dans les exportations agricoles. En 2010, lorsque les incendies et la sécheresse ont conspiré pour ruiner les récoltes de céréales de la Russie, Poutine a interdit l’exportation de blé afin de protéger son propre peuple, puis a vu les prix mondiaux du blé tripler. Le monde entier a réagi. Du Pakistan à l’Indonésie, la pauvreté a augmenté. Les prix élevés ont ébranlé les équilibres politiques délicats en Syrie, au Maroc et en Égypte, où environ 40 % de l’apport calorique quotidien provient du pain. Les pénuries ont alimenté les soulèvements du printemps arabe, qui ont finalement poussé des millions de migrants vers l’Europe, avec un effet déstabilisateur – un bonus pour les intérêts russes. Et une grande partie de cette agitation a commencé avec le blé. Comme le dit Michael Werz, chargé de recherche sur les migrations climatiques et la sécurité au Center for American Progress, « Il y a une raison pour laquelle les gens ont manifesté avec des baguettes au Caire ».

Lorsque l’Europe et les États-Unis ont imposé des sanctions à la Russie après l’abattage d’un avion de passagers malaisien au-dessus de l’Ukraine en 2014, la Russie a riposté en imposant des sanctions sur les importations européennes. Au début, cela semblait s’autodiscipliner, mais cette mesure visait à donner aux producteurs russes de denrées alimentaires une ouverture et à les inciter à combler le déficit d’approvisionnement. Lorsque Poutine s’est adressé à son Assemblée fédérale en décembre suivant, il a audacieusement proclamé que la Russie serait bientôt « le plus grand fournisseur mondial » d’aliments sains, faisant référence à son objectif de maintenir les aliments russes principalement sans OGM. En 2018, les sanctions de Poutine avaient porté d’énormes fruits : Depuis 2015, les exportations de blé de la Russie ont fait un bond de 100 %, pour atteindre environ 44 millions de tonnes, dépassant celles des États-Unis et de l’Europe. La Russie est aujourd’hui le plus grand exportateur de blé au monde, représentant près d’un quart du marché mondial. Les exportations agricoles de la Russie ont été multipliées par seize depuis 2000 et, en 2018, leur valeur atteignait près de 30 milliards de dollars, le tout en s’appuyant largement sur les régions de culture du sud et de l’ouest de la Russie. En Afrique, Poutine a déclaré aux participants du Forum économique Russie-Afrique qui s’est tenu à Sotchi l’automne dernier : « Nous exportons maintenant plus de produits agricoles que d’armes ».

Dans les décennies à venir, alors que la production de céréales et de soja de la Russie augmentera en raison du changement climatique, sa propre sécurité alimentaire lui donnera un autre coin à enfoncer dans la géopolitique mondiale, si elle souhaite l’utiliser. Selon Rod Schoonover, ancien directeur de l’environnement et des ressources naturelles au Conseil national du renseignement et ancien analyste principal au Département d’État sous les administrations Obama et Trump, la domination agricole de la Russie est « une question de sécurité nationale émergente » qui est « sous-estimée en tant que menace géopolitique ».

Pour les experts américains du renseignement, deux choses sont devenues claires : certaines régions du monde pourraient un jour utiliser les effets du changement climatique comme un tremplin vers une plus grande influence et prospérité. Et les États-Unis, malgré leur position géographique non défavorable, ont plus de chances de perdre que de gagner – notamment parce que nombre de leurs dirigeants n’ont pas su imaginer l’ampleur des transformations à venir.

Pour John Podesta, les profonds défis géopolitiques posés par le changement climatique sont apparus clairement en juillet 2008, peu de temps avant qu’il ne prenne en charge l’équipe de transition du président élu Barack Obama. Ce mois-là, il a pris part à un jeu de guerre organisé par le Center for New American Security, un groupe de recherche basé à Washington. La salle était remplie de personnes qui, comme lui, attendaient leur chance de réintégrer des postes influents au sein du gouvernement américain. Autour de la table, dans une salle de conférence privée du Newseum à Washington, se trouvaient d’anciens responsables militaires américains, un ancien administrateur de l’EPA, des conseillers des services de renseignement chinois, des analystes de McKinsey et de la Brookings Institution et au moins un diplomate européen. « Permettez-moi d’être très clair », a déclaré M. Podesta à l’assemblée, dans le rôle qui lui a été assigné en tant que secrétaire général des Nations unies. « Notre temps est compté ».

L’exercice a été fixé en 2015, la crise climatique devenant violemment apparente. Un ouragan de catégorie 5 avait frappé Miami peu après qu’un cyclone ait tué 200 000 personnes au Bangladesh. Le scénario a été conçu par une chargée de recherche du Center for New American Security, Sharon Burke, qui deviendra plus tard secrétaire adjointe à la défense des États-Unis. Son plan de jeu prévoyait qu’une vague de migrants climatiques serait chassée de leurs foyers, ce qui ferait partie du déplacement climatique d’un milliard de personnes d’ici 2050. Une question importante posée au groupe était alors de savoir comment les États-Unis, l’Europe, la Chine et l’Inde allaient réagir à cette énorme migration et s’ils pouvaient se mettre d’accord sur les obligations que les nations du droit international devraient avoir pour s’occuper des migrants.

Cela n’a pas été facile. Aucun des pays concernés ne voulait ouvrir la porte à l’obligation d’accueillir des migrants climatiques, m’a dit Burke. Les participants se sont opposés sur la question de savoir si les migrants climatiques pouvaient être appelés « réfugiés », étant donné que les Nations unies insistent pour réserver ce terme aux personnes persécutées ou forcées de fuir. Ils ont fini par décider que le mot ne devait être appliqué qu’aux victimes de catastrophes climatiques, et non à ceux qui souffrent de changements lents comme la sécheresse. En fin de compte, les acteurs ont hésité à affronter en profondeur les défis de la migration – un signe inquiétant que, dans le monde réel, les nations riches comme les États-Unis risquent de s’accrocher au statu quo alors même que des crises humanitaires de grande ampleur commencent à se développer. « L’une des idées que nous avons reçues est que la migration n’est qu’une zone d’interdiction absolue », a déclaré M. Burke. « Je ne m’attendais pas à cela. »

Ce jeu a marqué un tournant dans la façon dont certains responsables américains ont perçu les menaces à la sécurité que représente le changement climatique. En 2010, dans ce qui était une rare et première évaluation officielle du risque climatique, la Revue quadriennale de la défense du ministère américain de la défense a averti que le changement climatique « pourrait avoir des impacts géopolitiques importants », contribuant à la pauvreté, à la famine, à la sécheresse et à la propagation des maladies, qui tous « stimuleraient ou exacerberaient les migrations massives ». En 2014, le ministère de la défense avait appliqué le terme de « multiplicateur de menace » au changement climatique, décrivant comment il aggraverait nombre des plus grands cauchemars de l’establishment de la sécurité. Lorsque Podesta s’est rendu en Chine fin 2014 pour négocier un accord sur les émissions – un exploit diplomatique qui a jeté les bases de l’accord de Paris sur le climat – il en était venu à croire que c’était la pénurie alimentaire due au climat qui constituait la menace dominante pour la sécurité mondiale et les intérêts américains. Il a estimé que cette pénurie, et les migrations qu’elle entraînerait, conduiraient à un changement fondamental, voire dangereux, de l’équilibre géopolitique du monde. « Nous n’en étions qu’au début de l’imagination de l’ampleur du problème », a dit M. Podesta.

 

Les défis stratégiques de l’Amérique en matière de changement climatique ne se limitent pas à la nourriture. L’élévation du niveau de la mer, par exemple, pourrait déplacer 14 millions d’Américains d’ici 2050, même en cas de réchauffement modeste, tandis qu’en Russie, moins de deux millions de personnes sont menacées. Les installations militaires américaines dans le monde entier sont également particulièrement vulnérables. Selon une analyse du ministère de la défense pour 2018, environ 1 700 d’entre elles pourraient devoir être déplacées pour éviter les inondations des rivières et des côtes ainsi que les ouragans. Et la réticence persistante des cercles politiques de droite à parler de l’élévation du niveau de la mer et du réchauffement a paralysé la stratégie américaine et a rendu difficile pour les dirigeants du pays de voir le chemin à suivre. Si vous retirez un facteur de votre calcul, vous créez des angles morts. Un exemple révélateur : La Russie dispose de 34 brise-glaces et la Chine, qui est loin de l’Arctique, en a quatre ; les États-Unis n’en ont que deux, dont l’un a près d’un demi-siècle. En ce qui concerne le climat, l’establishment de la défense « a été plus une entité réactive que proactive », a déclaré John Conger, ancien sous-secrétaire adjoint à la défense et maintenant directeur du Centre pour le climat et la sécurité. « Ainsi, les urgences et les crises reçoivent plus d’attention que les opportunités et les possibilités ».

Mais à long terme, l’agriculture est peut-être l’illustration la plus significative de la façon dont le réchauffement climatique pourrait éroder la position des États-Unis. À l’heure actuelle, l’industrie agricole américaine sert d’instrument de levier important, bien que discret, dans les affaires étrangères des États-Unis. Les États-Unis fournissent environ un tiers du soja commercialisé dans le monde, près de 40 % du maïs et 13 % du blé. Selon un récent recensement, les cultures de base américaines sont expédiées vers 174 pays, et l’influence et le pouvoir démocratiques sont des éléments qui les accompagnent, tout cela à dessein. Et pourtant, les données climatiques analysées pour ce projet suggèrent que l’industrie agricole américaine est en danger. Les rendements des cultures du Texas au Nebraska pourraient chuter de 90 % dès 2040, alors que la région de croissance idéale se rapproche des Dakotas et de la frontière canadienne. Et contrairement à la Russie ou au Canada, cette frontière entrave la capacité des États-Unis à se déplacer vers le nord dans des conditions optimales.

Marshall Burke prévoit qu’au cours des 80 prochaines années, le PIB par habitant aux États-Unis chutera de 36 % par rapport à ce qu’il serait dans un monde non réchauffé, alors même que le PIB par habitant en Russie quadruplera. Une étude récente menée par des chercheurs de l’université de Columbia a révélé qu’une perturbation de l’agriculture américaine se propagerait rapidement dans le monde entier. Après seulement quatre ans d’un événement semblable au Dust Bowl – une période où certains rendements ont chuté de 60 % – les réserves mondiales de blé seraient réduites de près d’un tiers et les réserves américaines disparaîtraient presque entièrement. Et comme l’habitabilité et la capacité des terres américaines diminuent, l’influence des États-Unis dans le monde pourrait s’estomper en même temps.

Les paroles de l’hymne moderne de la Russie suggèrent qu’au moins certains de ses dirigeants ont anticipé ce moment : « De grands espaces de rêve et de vie s’ouvrent à nous dans les années à venir. » Comme pour concrétiser cette vision – et peut-être dans l’espoir d’avoir besoin de plus de terres pour réaliser ses ambitions climatiques – Vladimir Poutine a déclaré en 2013 que la refonte de l’Est de la Russie « est notre priorité nationale pour l’ensemble du 21e siècle », et que « les objectifs à atteindre sont d’une ampleur sans précédent ». En exposant cette ambition, il avait certainement l’histoire à l’esprit. Il y a eu l’avant-poste que la Russie a construit sur la mer d’Okhotsk dans les années 1700, les efforts pour chasser les colons chinois de la dynastie Qing dans les années 1800, la fondation de la région autonome juive, qui a finalement amené jusqu’à 40 000 Juifs de langue yiddish dans la région autour de Birobidzhan, en 1934, et même le bannissement de longue date des travailleurs et des prisonniers en Sibérie et en Extrême-Orient sous Staline et par la suite.

Tous ces efforts de colonisation se sont cependant concentrés sur la réinstallation – sur le déplacement des propres citoyens russes vers l’Est afin d’exploiter cette nouvelle terre d’opportunité. Le plan actuel invite tous les Russes désireux de se réinstaller en Sibérie et en Extrême-Orient, y compris dans la région de Birobidzhan de la Région autonome juive, à acheter des propriétés à un taux d’intérêt de 2 %. Les Russes désireux de s’y installer peuvent également demander des parcelles de terres agricoles gratuites. Les formations universitaires et professionnelles peuvent également être gratuites.

Et pourtant, aucun de ces efforts visant à encourager la migration interne n’a eu beaucoup d’impact. Le gouvernement affirme avoir distribué près de 150 000 acres à environ 86 000 personnes, mais seulement 14 % d’entre elles ne vivaient pas déjà dans la région. Depuis 1991, la population des États qui composent traditionnellement le district fédéral d’Extrême-Orient a diminué de 25 % ; le déclin s’est ralenti, mais il reste un goutte à goutte dans la mauvaise direction. La situation est jugée si grave que le gouvernement dispose d’un bureau pour y remédier, le département du capital humain. (Le ministère a rejeté des demandes répétées d’entretien).

L’histoire d’Andrey Shvalov permet d’illustrer pourquoi. En 2016, Shvalov a fait une demande de terres dans le cadre du programme de réinstallation, abandonnant sa vie de photographe pour devenir un pionnier des terres rurales en Extrême-Orient. Il a rempli une demande en ligne et a rapidement obtenu cinq acres de forêt à l’extérieur de Blagoveshchensk, une petite ville à la frontière chinoise, à environ 260 miles au nord-ouest de Dimitrovo. Ce n’est qu’en arrivant sur place, avec sa femme et ses deux jeunes enfants, qu’il a découvert tous les problèmes que le programme ne pouvait pas résoudre.

« Mon premier problème était de savoir où trouver de l’eau », dit-il. M. Shvalov a regardé des vidéos sur YouTube pour apprendre à forer un puits, à construire une maison et à couper et sécher son propre bois de chauffage. D’abord, il a construit un poulailler, et la famille a campé à l’intérieur. Maintenant, depuis quatre ans, sa femme garde un appartement en ville pendant que Shvalov et les enfants dorment dans une hutte temporaire pendant qu’il construit la maison. « En ville », dit-il, « nous avons tous réfléchi à nos motivations et à nos objectifs. Ici, l’essentiel est ce que vous allez boire et manger ». Le plus gros problème ? Il n’y a pas d’infrastructure à laquelle se connecter et, malgré les affirmations officielles selon lesquelles le gouvernement soutient les colons, pas assez d’argent du gouvernement pour la construire. Près de la place de Shvalov, le district de l’Amour perd environ 1 600 personnes chaque année ; le département national russe de la démographie le qualifie de région « donatrice ». La région autonome juive qui entoure Dimitrovo connaît un déclin similaire. Il n’y a tout simplement personne pour faire le travail.

Il n’est donc pas surprenant que la région soit devenue de plus en plus dépendante de ce qu’Anatoly Vishnevsky, directeur de l’Institut de démographie de l’Université nationale de recherche de Moscou, a appelé la « migration de remplacement » pour le travail. En fait, les propres statistiques démographiques de la Russie montrent le déclin net de la population dans ses régions orientales en dépit d’une migration étrangère faible mais en constante augmentation – non seulement les Chinois, les Nord-Coréens et les Japonais qui ont élu domicile dans la région, mais aussi les migrants des États du Caucase et d’Asie centrale et même certains d’Inde, de Turquie et d’Afghanistan.

Fin octobre, au cours d’un entretien vidéo avec Sergei Karaganov, fondateur du Conseil de la politique étrangère et de défense de la Russie et conseiller influent des présidents russes, dont Poutine. Karaganov, qui est normalement représenté en costume-cravate mais qui se décrit aussi comme un chasseur, était assis dans la salle à manger aux murs de pin de sa datcha à une heure et demie de Moscou, où il s’isolait pour éviter la COVID-19. Derrière lui, une énorme peau d’ours était tendue sur le mur à côté du buste d’un élan à six points. La Russie a tellement besoin de main-d’œuvre à l’Est, a-t-il dit, qu’elle a même envisagé de faire venir des travailleurs par avion depuis l’Inde : « Nous pensons aux centaines de milliers d’ouvriers du bas de l’échelle. »

Il existe cependant un sentiment sous-jacent selon lequel, tôt ou tard, il y aura plus de capital humain disponible que la Russie ne sait qu’en faire. La Russie asiatique est située au sommet d’un continent qui compte la plus grande population mondiale, comprenant non seulement les Chinois, mais aussi près de deux milliards de Sud-Asiatiques – du delta du Mékong et du Bangladesh, en proie aux inondations, aux plaines étouffantes de l’Inde – dont beaucoup vont inévitablement se déplacer vers le nord à la recherche d’espace et de ressources à mesure que le climat se réchauffe et que le niveau de la mer continue à monter. La Russie « n’est pas prête à faire venir trop de Chinois », a déclaré M. Karaganov. « Mais quand elle viendra, elle viendra de là-bas et d’Asie centrale, du Caucase. C’est un problème, mais cela pourrait être la plus grande opportunité ».

À court terme, si la Russie préfère que ses migrants viennent d’Asie centrale et d’autres pays plus au sud, ce sont les Chinois qui semblent les plus susceptibles de venir. Ils se sont déjà installés dans toute la Sibérie et l’Extrême-Orient, parfois par le biais de mariages mixtes avec des citoyens russes – ce qui leur donne droit à des avantages fonciers – ou en louant des terres à des Russes qui les ont reçues en échange de cadeaux du gouvernement. À un moment donné, les articles de presse russes ont décrit plus de 1,5 million de Chinois vivant dans les territoires du sud de la Russie, bien qu’il n’existe pas de chiffres précis ; certains experts disent que le nombre est probablement beaucoup plus faible. Cette année, beaucoup sont retournés en Chine, craignant la fermeture de la frontière à cause du coronavirus. Mais la plupart des gens, y compris Karaganov, s’attendent à leur retour, ce qui attirera les Russes avec des perspectives de croissance tout en déclenchant les tendances racistes séculaires qui ont assombri les efforts de la Russie pour assimiler les étrangers d’origine non russe.

Lorsque Dima est arrivé de la ville de Shenyang, à 26 ans, les migrants aventureux couraient après les opportunités qui se présentaient à eux à travers la frontière russe. Il avait pris un train pour Khabarovsk, la plus grande ville de l’Est russe, puis avait continué vers l’Ouest sur des rumeurs de terres arables libres. Très vite, il a trouvé du travail dans un collectif près de Dimitrovo et a vendu des produits aux acheteurs le long du chemin de fer pour gagner sa vie jusqu’à ce que, cinq ans plus tard, le collectif se retire et que la plupart des Russes s’en aillent.

Dima y a vu une opportunité. La Chine qu’il avait quittée était urbaine, surpeuplée et pauvre, et cette partie de la Russie était comme l’Est sauvage, pleine de subventions, d’espace et d’opportunités. Sa femme, citoyenne russe, a pu bénéficier d’un prêt bon marché : assez pour l’achat de matériel agricole et de 50 acres pour cultiver du soja et de l’orge destinés à l’alimentation. En 2020, Dima avait investi les bénéfices dans de nouvelles terres jusqu’à ce qu’il gère deux grandes moissonneuses-batteuses sur près de 6 500 acres de soja et emploie 15 travailleurs, chinois pour la plupart, pour le faire. Et pendant tout ce temps, il avait commencé à s’intégrer. « Mes voisins me voient comme Dima », dit-il, parlant russe avec un fort accent chinois, « bien que je ne puisse pas cacher le fait que je ne parle pas bien ».

Dima se dit confiant qu’une fois la pandémie terminée, un plus grand nombre de ses compatriotes seront attirés dans la région, probablement par des investisseurs et des entreprises plus importants. « Vous ne pouvez pas battre en retraite », dit-il, notant qu’ils ont parié trop d’argent ici. « Ils viendront. » De nos jours, la plupart de l’argent chinois se trouve à Vladivostok, une ville portuaire venteuse et riche en argent, éparpillée sur des collines ondulantes au bord de la mer du Japon, à environ neuf heures de jet de Moscou. C’est par là que les entreprises chinoises ont commencé à canaliser des milliards de dollars vers les baux fonciers et les exploitations agricoles russes, et c’est de là que les fermes expédient des milliers de tonnes de soja, de maïs et de blé vers les villes chinoises. Par appel vidéo depuis la salle de conférence moderne aux murs de verre de son bureau à l’Agence russe d’investissement et d’exportation en Extrême-Orient à Vladivostok, Absamat Dzhanboriev, directeur des investissements agricoles de l’agence, décrit une forte augmentation de la production agricole qui ne peut provenir que de l’agriculture d’entreprise à grande échelle. En 2018, plus de 900 000 tonnes de soja ont été exportées depuis l’Est. Bientôt, dit-il, la région récoltera deux millions de tonnes de soja sur 3,7 millions d’acres de terres cultivées – une superficie à peu près équivalente à celle du Connecticut. Et plus la terre se réchauffera, plus l’industrie pourra pousser vers le nord, pour finalement doubler à nouveau les terres cultivées, produisant près de six millions de tonnes ou plus chaque année.

L’argent chinois soutient 14 % des nouveaux développements agricoles dans la région, soit plus que toute autre source étrangère. L’année dernière, par exemple, des investisseurs chinois, dont une entreprise publique, ont utilisé une filiale russe pour commencer à développer 123 000 acres pour le soja et d’autres cultures dans une zone proche de Vladivostok et pour construire une usine de transformation du soja qui traiterait 240 000 tonnes par an. L’accord fait de cette entreprise chinoise l’un des plus grands propriétaires fonciers privés de l’Est russe ; selon les informations locales, elle devrait employer un certain nombre de travailleurs chinois, s’appuyer sur la technologie chinoise et vendre ses produits en Chine. En échange, la Russie affirme qu’elle percevra un impôt sur le revenu (après une décennie d’abattement) et qu’une banque de développement russe a également une participation de 20 % dans le projet. (Selon la loi, a déclaré M. Dzhanboriev, de telles entreprises communes sont censées engager des Russes pour effectuer au moins 80 % du travail).

Pour l’instant, du moins, ces accords semblent rapprocher les gouvernements chinois et russe. Les bases ont été jetées en mai 2015, lorsque le président chinois Xi Jinping a accepté de créer un fonds agricole de 2 milliards de dollars pour les partenariats commerciaux à l’est de la Russie. Des investissements comme ceux-ci soutiennent les prêts et l’agriculture ainsi que la construction de routes et de lignes électriques dont les villages russes comme Dimitrovo ont cruellement besoin, tout en ouvrant la porte de derrière littérale – la frontière sud-est éloignée de la Russie – au marché colossal de la Chine, un marché que Poutine a convoité. Depuis lors, l’argent a continué à circuler, avec près de 14 milliards de dollars qui seraient investis d’ici 2017 dans les secteurs des ressources de la Russie et 10 milliards de dollars supplémentaires promis par Xi pour les efforts d’infrastructure transfrontaliers. Cette année, le premier grand pont reliant les deux pays à travers l’Amour a été achevé.

Étant donné que la Chine semble siphonner une grande partie des profits et des produits de ces entreprises, il n’a pas toujours été clair pour les Russes de l’Est que les transactions en valaient la peine. Mais les analystes soulignent que les objectifs des deux pays – du moins pour le moment – sont complémentaires. La Russie obtient une croissance à long terme et l’établissement d’une industrie durable dans une région qu’elle n’a pas réussi à développer dans le passé et qui ne dispose pas des ressources ou de la technologie nécessaires pour le faire maintenant par elle-même. Elle obtient également, selon une analyse d’Angela Stent pour la Brookings Institution, le « soutien sans équivoque » de la Chine pour ses programmes et ses politiques, ce qui est devenu inestimable suite aux sanctions imposées par l’Occident après l’invasion de la Crimée.

ULTIMEMENT, c’est la maladresse des États-Unis qui pourrait s’avérer la plus responsable de la réussite du programme de développement de l’Est de Poutine. Les droits de douane américains, imposés dans le cadre de la guerre commerciale de l’administration Trump avec la Chine, ont conduit à l’imposition par la Chine de ses propres droits de rétorsion sur le soja américain, créant ainsi le plus grand catalyseur pour que les acheteurs chinois se tournent vers le nord pour trouver de nouveaux marchés. Selon le Service de recherche du Congrès américain, les importations totales de produits alimentaires et agricoles de la Chine en provenance de Russie ont augmenté de 61 % en 2017 et 2018, ce qui constitue un autre exemple de l’incapacité des États-Unis à voir l’échiquier des implications géopolitiques complexes du changement climatique.

« Les États-Unis ont fait quelques erreurs historiques et je ne pense pas qu’ils soient capables de les réparer », m’a dit M. Karaganov. La première a été ce qu’il a qualifié de rejet de la tentative de la Russie, quelque deux décennies plus tôt, de renforcer ses liens avec l’Occident. « La seconde a été de contribuer à rapprocher la Russie et la Chine. » Avec la richesse de la Chine couplée aux ressources de la Russie, et les trajectoires politiques et les intérêts liés au climat des deux pays plus ou moins alignés, il n’y a rien de moins qu’un nouvel ordre mondial en jeu – un ordre, selon les analystes de la Brookings Institution, basé non seulement sur l’alignement économique mais aussi sur l’engagement commun des deux pays à supplanter l’hégémonie occidentale.

La question de savoir si cette grande alliance orientale peut perdurer reste cependant ouverte, en partie à cause de la question sous-jacente et non résolue de la migration humaine et de la colonisation du nord asiatique. Aussi solide que le partenariat Chine-Russie semble être – la Chine est devenue le plus grand partenaire commercial de la Russie pour le pétrole, les armes et plus encore – il est asymétrique. Les Russes continuent de se méfier des intentions chinoises, en particulier à l’Est. La manne des investissements accélère les objectifs de développement de la Russie, mais avec des compromis qui alimentent le ressentiment et la crainte croissants.

Il y a deux siècles, une grande partie de l’Extrême-Orient russe faisait partie de la Chine. En 1969 encore, il y a eu des affrontements frontaliers dans cette région. Après la chute de l’Union soviétique, les craintes d’une invasion chinoise se sont ravivées. Et si ces craintes se sont atténuées depuis, les soupçons à l’égard des Chinois persistent, signe de la célèbre attitude xénophobe de la Russie à l’égard de nombreux immigrants non russophones, mais aussi vestige de son histoire avec son voisin du sud. La peur des Chinois envahis à l’Est est une peur permanente ; elle va et vient au fil des ans – et est parfois exagérée – mais elle ne disparaît jamais complètement.

Et comme le changement climatique entraîne de plus en plus de migrations massives, la pression éventuelle de la population vers le sud est bien réelle. Le nord-est de la Chine, avertit un rapport du Conseil national du renseignement des États-Unis, sera confronté à des pénuries d’eau et à des sécheresses qui pourraient pousser sa population vers la Russie « en grand nombre », ce qui pourrait déstabiliser toute la région. Les migrants chinois pourraient être attirés vers l’Extrême-Orient russe par les opportunités économiques actuelles, a déclaré le conseil, mais dès 2030, la dynamique pourrait basculer vers une situation où ils seront plutôt poussés hors de Chine par manque de ressources de base.

Et ce ne sera pas seulement de la Chine. Les pénuries d’eau et les sécheresses plus fréquentes en Asie centrale, en Mongolie et au sud jusqu’en Inde pourraient pousser un grand nombre de personnes vers le nord. Une étude réalisée en 2015 par des démographes russes et publiée dans la Revue méditerranéenne des sciences sociales a examiné comment le changement climatique continuerait à contraindre des millions de Vietnamiens, dont beaucoup pourraient également venir en Russie, à se réinstaller alors que le niveau de la mer inondera le delta du Mékong d’ici la fin du siècle.

S’il y a une leçon à tirer de l’instabilité déjà provoquée par les migrations liées au climat dans le monde, qu’il s’agisse de Guatémaltèques frappés par la sécheresse à la frontière américaine ou de Syriens qui se pressent en Europe, c’est qu’une stratégie d’accueil des migrants serait presque certainement plus profitable à la Russie qu’une stratégie visant à les tenir à l’écart. L’accommodement, comme le montrent de nombreuses recherches sur les migrations, a plus de chances de préserver la souveraineté de la Russie tout en améliorant la stabilité des régions environnantes ; l’exclusion risque d’entraîner des conflits sans fin et le chaos à ses frontières, qui risquent de se répandre de manière déstabilisatrice.

Le fait est que les peuples d’Asie s’aventurent depuis longtemps au nord – en Sibérie, en Extrême-Orient et au-delà – car le climat a subi des changements cycliques au cours de l’histoire. Il y a environ 3 000 ans, une sécheresse en Chine centrale a poussé les bergers mongols à mille kilomètres au nord, dans les steppes de Khakassia, en Sibérie, où ils sont restés à élever des chevaux et des moutons pendant des siècles. La probabilité que ce processus se répète avec le réchauffement climatique est désormais inévitable, a déclaré Amber Soja, une scientifique qui a étudié la migration des anciennes civilisations en Asie du Nord en tant que chercheur au centre de recherche de la NASA à Langley, en Virginie. D’une manière ou d’une autre, dit-elle, « les gens vont se déplacer ». Parce que les gens ont besoin de manger ».

Via ProPublica

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