Eau ou minerai ? Au Chili, un débat sur la question du lithium

Les scientifiques et les communautés indigènes locales mettent en garde contre les problèmes liés à l’exploitation du lithium sous la Saline d’Atacama, rapporte le magazine Undark.

Le lithium est l’un des éléments les plus répandus sur Terre. On le trouve un peu partout, même à l’état de traces dans l’eau potable. C’est un élément clé des batteries qui, selon les experts, pourrait nous guider vers une électricité et des transports sans émissions. C’est-à-dire, si on peut l’extraire assez rapidement.

Mais au Chili, les scientifiques constatent que le rythme rapide d’extraction pourrait perturber la disponibilité de l’eau dans le désert environnant. Sous la plaine salée d’Atacama, une étendue de sel de la taille de Rhode Island, une source importante de lithium est enfermée dans un réservoir souterrain. Les projets miniers qui s’y développent pour répondre à la demande croissante se heurtent à la résistance des communautés indigènes qui entourent la plaine salée et des autorités de réglementation qui tentent de comprendre un cycle de l’eau unique en son genre.

Le lithium du Chili finit dans les céramiques, les lubrifiants et, le plus souvent, les batteries, mais le métal entre d’abord dans les bilans sous forme de liquide super-salé. Sur le plateau de sel, deux entreprises pompent la saumure sous la surface. Dans des bassins colossaux sous l’effet du soleil, l’eau s’évapore de la saumure, laissant derrière elle des sels blancs qui sont vendus sur les marchés internationaux.

Ingrid Garcés Millas, professeur de génie chimique à l’université voisine d’Antofagasta, qualifie ce processus de « water mining« . Mais aux yeux du gouvernement, la saumure est un minéral. C’est un point de discorde qui a alimenté un conflit entre les groupes locaux et les entreprises sur l’importance d’une ressource en eau dans l’un des déserts les plus arides du monde.

La saumure étant réglementée comme un minéral, le gouvernement en reste propriétaire et permet aux entreprises privées de gérer leurs propres opérations. Mais, soutenus par des preuves croissantes que l’extraction de la saumure peut réduire l’approvisionnement en eau douce, les partisans veulent classer la saumure dans la catégorie de l’eau. Cela, pensent-ils, donnera aux groupes indigènes plus d’autorité sur leurs ressources et protégera un écosystème délicat.

Lorsque les citoyens chiliens ont voté à une écrasante majorité en octobre pour réécrire leur constitution de l’époque de la dictature, ils ont préparé le terrain pour une réévaluation dramatique de la relation de la nation côtière avec l’environnement, une démarche qui, selon beaucoup, déstabilisera les compagnies minières. La saumure de lithium, de plus en plus recherchée pour atteindre les objectifs climatiques mondiaux, a remis en question les tentatives de l’humanité de classifier et de réguler le monde naturel. Sa définition ultime – minéral ou eau – a des conséquences qui se répercutent sur les écosystèmes, les communautés et l’histoire d’une nation fondée sur l’extraction minière.

Les deux producteurs de lithium du Salt Lake City, Albemarle aux États-Unis et SQM au Chili, sont d’accord avec le gouvernement. La saumure, disent-ils, n’est utile que comme source du métal contenu. Son eau ne peut pas être utilisée pour la boisson, l’irrigation ou d’autres usages.

« Discuter de la disponibilité des ressources en eau en relation avec l’utilisation de la saumure équivaut à discuter de la disponibilité de l’eau douce dans le pays en incorporant l’eau de mer disponible sur les côtes du pays », a écrit Albemarle dans une déclaration à Undark.

Pourtant, lorsque Eduardo Bitran a supervisé une étude hydrologique des plaines salées en 2016 et 2017 en tant qu’agent de l’agence de développement économique du Chili, l’étude a mis en parallèle la saumure et l’eau douce. Et il y avait un déficit : Il y avait plus d’eau qui sortait des salines que d’eau qui y entrait. Pour rétablir l’équilibre, les producteurs de lithium devraient trouver le moyen d’extraire moins d’eau.

La saumure « est surtout de l’eau », a déclaré M. Bitran, aujourd’hui professeur d’ingénierie à l’université Adolfo Ibáñez. Il estime que c’est une erreur de réguler la substance comme si elle n’avait aucune influence sur l’eau douce environnante. Ce point de vue est partagé par les communautés locales qui vivent sur les bords du bassin, a déclaré Jorge Muñoz Coca, membre du groupe indigène Lickanantay.

Un après-midi de septembre, au confluent de deux ruisseaux qui se jettent dans la plaine salée, Muñoz Coca a fait paître des moutons et des chèvres dans un paysage de cactus et d’arbustes. L’eau s’écoulait des hautes montagnes du bassin, passait à ses pieds et se dirigeait vers les lagunes au bord de la plaine salée. « Cette eau va vers la grande plaine salée et y trouve l’équilibre », dit-il, s’exprimant en espagnol dans un message vocal à Undark. « La nature trouve toujours son équilibre. »

Ces dernières années, les scientifiques ont commencé à étudier cette ancienne zone aride et sa plaine salée en se concentrant sur les changements provoqués par l’homme. Ils ont notamment appris que les précipitations en haute altitude tombent sur la terre et s’infiltrent à travers les roches poreuses des montagnes. Sous l’effet de la gravité, l’eau s’accumule dans un bassin plus grand que les îles d’Hawaii.

Dans ce bassin, les précipitations rencontrent plus d’eau avec des concentrations plus élevées de minéraux, et les deux se mélangent dans une certaine mesure. L’eau à plus faible concentration de minéraux, qui est moins dense, flotte plus haut pour former des lagunes où migrent les flamants roses. La saumure, plusieurs fois plus salée que l’eau de mer, reste faible.

Sans sortie, l’eau ne sort que par évaporation – un processus qui laisse des minéraux et crée la dure croûte salée du plat de sel.

« Le désert a toujours été considéré comme une terre désolée », explique Cristina Dorador, microbiologiste à l’université d’Antofagasta. Peu de gens avaient fait des recherches sur la vie dans l’environnement extrême de l’Atacama lorsqu’elle a publié son premier article sur le sujet en 2008. Ses recherches ont permis de retracer les microbes qui vivent dans la saumure jusqu’au régime alimentaire des trois espèces de flamants de la région, qui se nourrissent de crevettes de saumure. Ces trois espèces de flamants sont considérées comme vulnérables ou presque menacées, et depuis 1996, leur habitat est protégé en tant que zone humide d’importance mondiale dans le cadre de la Convention de Ramsar.

M. Dorador pensait que le fait de parler de la diversité écologique inciterait d’autres personnes à protéger la zone. Mais « ce n’est pas suffisant ».

Sur les pentes du bassin, à des milliers de mètres au-dessus du centre de la plaine salée, plusieurs communautés indigènes dépendent de l’eau douce des montagnes qui remplit les aquifères et les cours d’eau pour subvenir à leurs besoins et à ceux du bétail. En 2016, après des décennies d’extraction, les militants ont fait la une des journaux internationaux en dénonçant la diminution des ressources en eau.

Une étude de 2019 sur l’imagerie satellite a révélé que les conditions de sécheresse s’étaient aggravées, que l’humidité du sol et la végétation avaient diminué et que les températures diurnes avaient augmenté. Les flamants ont commencé à migrer vers la plaine en plus petit nombre. Les sceptiques accusent les fluctuations climatiques, mais les habitants de la région désignent un autre coupable : les pompes qui aspirent la saumure sous la surface du plat et les bassins d’évaporation de l’eau qui peuvent mesurer des milliers de mètres de long et des centaines de mètres de large.

La question de savoir si le pompage de la saumure affecte l’approvisionnement en eau douce et les habitats des flamants dépend de la zone de mélange entre l’eau douce et la saumure. Est-elle poreuse ? Un côté peut-il affecter l’autre ? Les chercheurs ont publié un modèle 3D de la zone théorisée il y a tout juste deux ans.

 

« Le désert a toujours été considéré comme une terre désolée », a déclaré M. Dorador.

Stefan Debruyne, directeur du développement commercial chez SQM, affirme que les données de l’entreprise montrent que la zone de mélange a empêché son pompage de réduire l’approvisionnement en eau. Même à l’intérieur de la plaine salée, dit-il, l’extraction de la saumure au milieu de la plaine n’a aucun impact sur la saumure sur les bords où vivent les flamants.

Cependant, dans une série d’études, Miguel Ángel Marazuela, chercheur postdoctoral en géosciences à l’Université de Vienne, a découvert que les entreprises pompent la saumure si rapidement qu’elle peut mettre en péril l’équilibre.

Lorsque la saumure est pompée, la nappe phréatique baisse et moins d’eau s’évapore naturellement sous la surface. Au départ, cette évaporation plus faible peut compenser la baisse du niveau de l’eau due au pompage de la saumure par les entreprises. Mais lorsque la nappe phréatique descend en dessous de deux mètres de profondeur, le taux d’évaporation atteint zéro – plus aucune eau ne peut s’évaporer. À ce stade, conclut M. Marazuela, la baisse du taux d’évaporation ne peut plus contrecarrer les effets du pompage de la saumure. Les piscines d’eau douce pourraient bientôt commencer à perdre de l’eau.

« Nous devons considérer le système dans son ensemble, comme une unité d’écosystème complexe, au lieu de le voir comme des compartiments, car à un moment donné, ces choses sont liées », a déclaré M. Dorador.

En décembre 2019, un tribunal environnemental a confirmé une plainte des communautés indigènes selon laquelle la SQM consommait trop de saumure. Au beau milieu de la bataille juridique, l’organisme de réglementation environnementale du pays a annoncé qu’il allait mener le premier plan de gestion complet de la région. Il s’agissait d’une reconnaissance tacite du fait que le pays n’en savait pas assez sur les salines pour approuver la récente expansion de la production de lithium. Des groupes indigènes ont demandé au gouvernement de révoquer le permis environnemental de la SQM.

Peu de gens s’attendent à ce que les producteurs de lithium quittent le pays ou réduisent leur production. Au lieu de cela, dit M. Bitran, les sociétés minières pourraient collaborer pour sécuriser l’eau pour leurs opérations et investir dans une technologie d’extraction de l’eau qui réduit l’utilisation de saumure. Les entreprises affirment qu’il n’existe aucune autre technologie éprouvée à l’échelle. D’autres ont dit que les entreprises pourraient potentiellement réinjecter l’eau qui s’évapore généralement et améliorer la capture du lithium des sels.

Les sociétés minières ont répondu à la pression. Les mineurs de cuivre, qui utilisaient autrefois plus d’eau douce pour leurs opérations que les producteurs de lithium, ont commencé à utiliser de l’eau de mer dessalée. En août, SQM a mis à la disposition du public un système de surveillance en ligne de ses opérations de salage à plat, et en octobre, la société a déclaré qu’elle réduirait le pompage de saumure de 20 % cette année et de 50 % d’ici 2030, sans réduire la production de lithium.

« Nous ne pouvons pas comprendre les salines avec seulement ce qu’il y a là », a déclaré Muñoz Coca.

« Si la saumure était reconnue comme un élément vital qui permet l’existence d’autres modes de vie, cela serait juste à la fois pour la science et pour les peuples indigènes, et donc pour la santé du territoire », a-t-il ajouté.

Les groupes locaux peuvent invoquer une loi sur les droits des indigènes pour exercer un contrôle sur les ressources des salines, mais la saumure de lithium passe entre les mailles du filet, comme c’est le cas pour les codes de l’eau et des mines du Chili. Avec le soutien massif des citoyens, le gouvernement est peut-être en passe de réécrire sa constitution et de remettre en question sa longue tradition de privatisation des ressources naturelles.

Au Chili, les droits sur l’eau dépendent de l’utilisation. Les citoyens peuvent acheter, vendre et même prendre des hypothèques sur l’eau naturelle, s’ils peuvent prouver qu’ils l’utiliseront. En vertu d’une loi sur les droits des indigènes, les Atacameños peuvent obtenir des droits légaux sur l’eau s’ils prouvent qu’ils l’utilisent depuis longtemps. La saumure est principalement utilisée par les entreprises, mais des preuves scientifiques de plus en plus nombreuses suggèrent qu’elle a un impact sur l’eau utilisable. Le droit coutumier accorderait en théorie aux groupes indigènes les droits sur les lagunes du bassin, mais l’État en revendique la propriété.

« C’est donc une situation coloniale assez simple », a déclaré Alonso Barros. En tant qu’avocat, il conseille les groupes indigènes depuis deux décennies.

Avec une longue histoire de négociation avec les mineurs de cuivre, les Atacameños ont été les plus efficaces dans leur engagement avec le secteur minier, dit Barros. Mais le lithium n’est pas comme le cuivre. « L’eau appartient aux populations indigènes, mais la [saumure] a en quelque sorte été retirée de l’équation parce qu’elle est invisible », dit-il.

 

 

Cette photo a été prise à l’extrémité nord du Salar de Atacama – le plus grand plateau de sel du Chili. Le plat est proche de la ville de San Pedro de Atacama, une ville du nord du Chili très populaire auprès des touristes chiliens et des visiteurs internationaux. La plaine salée abrite deux lagunes d’eau douce similaires très proches l’une de l’autre : les Ojos de Salar, qui signifie « yeux du marais salant ». Pendant la journée, le site est visité par les touristes qui s’y arrêtent lors de leurs excursions au départ de San Pedro de Atacama. Ici, l’un des deux trous remplis d’eau au milieu du paysage aride est montré au crépuscule, lorsque le site est à nouveau paisible et tranquille. L’œil de l’eau reflète parfaitement la vue du ciel qui change du jour à la nuit. Alors que les nuages de l’horizon de droite sont encore plongés dans l’orange par le soleil couchant, le ciel de gauche montre déjà quelques étoiles. Le site n’est pas loin du plateau de Chajnantor. Ce haut plateau, situé à 5000 mètres d’altitude, abrite l’Atacama Large Millimeter/Submillimeter Array (ALMA) – un observatoire de conception révolutionnaire, composé de 66 antennes de haute précision. Le désert d’Atacama est l’endroit idéal pour l’ALMA, car la faible humidité et la haute altitude se combinent pour donner des conditions idéales pour l’observation astronomique. Cette image a été prise par l’ambassadeur photo de l’ESO, Adhemar Duro.

Si la saumure de lithium était définie comme de l’eau, les communautés locales ne pourraient peut-être pas l’acheter. Le prix de l’eau est déterminé par un marché, et dans le désert d’Atacama, la rareté fait gonfler les prix.

Diego Rivera-Salazar a passé une partie de son enfance dans une communauté indigène du sud du Chili, plus humide. Là, l’idée d’acheter et de vendre de l’eau se heurtait aux normes de la communauté. « La terre, les forêts, l’eau, l’air, tout cela appartient à la communauté entière », dit-il. Ce n’est pas là pour le profit… Aujourd’hui hydrologue à l’université de Desarrollo, dans la capitale Santiago, il pense que ces années de formation l’ont conduit à étudier le rôle de l’eau dans son pays.

Lorsque la nouvelle constitution sera rédigée, ce type de droits de propriété sera probablement au centre des débats, dit-il.

« Los pescados no votan. Donc, les poissons n’ont pas le droit de vote », dit-il. « Les poissons, les arbres, les animaux, la nature – nous n’avons aucune représentation de la nature dans le système. »

Ian Morse (@ianjmorse) est un journaliste spécialisé dans les ressources naturelles, autrefois basé dans l’est de l’Indonésie, et maintenant à Seattle.

 

Via Undark

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