Pourquoi les chimpanzés n’organisent pas d’élections : Le pouvoir de la réalité sociale

Les humains sont les seuls animaux qui peuvent simplement inventer des choses, s’entendre sur elles en groupe, et faire qu’elles deviennent réelles, explique Undark.

La majeure partie de votre vie se déroule dans un monde imaginaire. Vous vivez dans un pays dont le nom et les frontières ont été inventés par des gens. Vous permettez à des êtres humains particuliers de diriger ce pays, comme un président ou un membre du Congrès, en suivant des procédures inventées par des gens morts depuis longtemps, comme les élections, et vous leur donnez des pouvoirs qui ont également été constitués par des gens. Vous acquérez de la nourriture et d’autres biens avec ce qu’on appelle de l' »argent« , qui est représenté par des morceaux de papier et de métal et même par des ondes électromagnétiques qui circulent dans l’air, et qui est aussi entièrement composé. Chaque jour, vous participez activement et volontairement à ce monde inventé. Il est réel pour vous. Il est aussi réel que votre propre nom, qui, soit dit en passant, a également été inventé par des gens.

L’extrait qui suit est adapté de « Seven and a Half Lessons About the Brain » de Lisa Feldman Barrett (Houghton Mifflin Harcourt, 192 pages) :

Nous vivons tous dans un monde de réalité sociale qui n’existe qu’à l’intérieur de notre cerveau humain collectif. Rien en physique ou en chimie ne détermine que vous quittez les États-Unis pour entrer au Canada, ou qu’une étendue d’eau a certains droits de pêche, ou qu’un arc spécifique de l’orbite de la Terre autour du soleil est appelé janvier. Ces choses sont réelles pour nous de toute façon. Socialement réel.

La Terre elle-même, avec ses rochers et ses arbres, ses déserts et ses océans, est une réalité physique. La réalité sociale signifie que nous imposons de nouvelles fonctions aux choses physiques, collectivement. Nous sommes d’accord, par exemple, sur le fait qu’une partie de la Terre est constituée par les États-Unis et qu’elle est découpée en 50 zones appelées États. Et parfois, nous ne sommes pas d’accord. Au Moyen-Orient, par exemple, les gens s’entretuent pour savoir si une parcelle de terre est Israël ou la Palestine. Même si nous ne discutons pas explicitement de la réalité sociale, nos actions la rendent réelle.

Les humains sont les seuls animaux sur cette planète qui peuvent simplement inventer des choses, s’entendre sur elles en tant que groupe, et elles deviennent réelles. Les scientifiques ne savent pas avec certitude comment notre cerveau a développé la capacité de la réalité sociale, mais nous soupçonnons que cela a quelque chose à voir avec une série de capacités que j’appellerai les cinq C : créativité, communication, copie, coopération et compression.

Premièrement, nous avons besoin d’un cerveau qui soit créatif. La même créativité qui nous permet de faire de l’art et de la musique nous permet aussi de tracer une ligne dans la saleté et de l’appeler la frontière d’un pays. Cet acte nous oblige à inventer une certaine réalité sociale (à savoir, les pays) et à imposer de nouvelles fonctions sur une zone de terre, comme la citoyenneté et l’immigration, qui n’existent pas dans le monde physique.Pensez-y la prochaine fois que vous passerez la douane, ou même lorsque vous quitterez une ville pour entrer dans une autre.

Ensuite, nous avons besoin d’un cerveau capable de communiquer efficacement avec d’autres cerveaux afin de partager des idées, comme l’idée d’un pays et de ses frontières. Pour nous, une communication efficace passe généralement par la langue. Par exemple, quand je vous dis que je me présente aux élections, je n’ai pas besoin d’expliquer que je parle de politique, pas d’exercice, et que j’ai l’intention d’envoyer des tracts aux électeurs, de faire des discours, de démolir mes adversaires dans les débats, etc. Mon cerveau évoque ces caractéristiques et le vôtre aussi, ce qui nous permet de communiquer efficacement.

Même si nous ne discutons pas explicitement de la réalité sociale, nos actions la rendent réelle.

Nous avons également besoin de cerveaux qui apprennent en se copiant les uns les autres de manière fiable afin d’établir des lois et des normes pour vivre en harmonie. Nous enseignons ces normes à nos enfants et aux nouveaux arrivants, non seulement pour faciliter les interactions quotidiennes, mais aussi pour aider les nouveaux arrivants à survivre. L’anthropologue Joseph Henrich, dans son livre « The Secret of Our Success« , décrit les explorateurs des années 1800 qui se sont aventurés dans des régions inhospitalières et inexplorées du monde, où beaucoup d’entre eux sont morts. Les expéditions qui ont survécu sont celles dont les membres ont fait connaissance avec les peuples indigènes de ces régions ; ils ont appris aux explorateurs ce qu’il faut manger, comment préparer la nourriture, comment se vêtir et d’autres secrets de survie dans un climat inconnu. Si tous les humains devaient tout découvrir eux-mêmes sans copier, notre espèce disparaîtrait.

Nous avons besoin de cerveaux qui coopèrent sur une vaste échelle géographique. Même l’acte le plus banal, comme voter, n’est possible que grâce aux autres humains. Chaque bulletin de vote postal a été conçu et imprimé par d’autres humains, sur du papier fabriqué par d’autres humains, à partir d’arbres abattus par d’autres humains ; et lorsque vous le déposez dans la boîte aux lettres (construite en acier par d’autres humains), il est distribué par d’autres humains et compté par d’autres humains encore. Grâce à une réalité sociale partagée, tous ces milliers de personnes étaient au bon endroit au bon moment et faisaient les bonnes choses pour que vous puissiez participer au processus démocratique.

La créativité, la communication, la copie et la coopération – quatre des cinq C – sont nés de modifications génétiques qui ont donné à notre espèce un cerveau grand et complexe. (Ces termes sont inspirés du livre du biologiste évolutionniste Kevin Laland, « La symphonie inachevée de Darwin« ). Mais pour créer et maintenir la réalité sociale, il faut aussi le cinquième C, la compression, une capacité complexe que les humains possèdent à un degré qu’on ne trouve dans aucun autre cerveau animal. Je vais d’abord expliquer la compression par analogie.

Imaginez que vous êtes un inspecteur de police qui enquête sur un crime en interrogeant des témoins. Vous entendez l’histoire d’un témoin, puis celle d’un autre, et ainsi de suite, jusqu’à ce que vous ayez interrogé 20 témoins. Certaines de ces histoires présentent des similitudes – les mêmes personnes impliquées ou le même lieu de crime. Certaines histoires présentent également des différences : qui était en tort ou de quelle couleur était la voiture en fuite. À partir de cette collection d’histoires, vous pouvez réduire les parties répétitives pour créer un résumé de la façon dont les événements ont pu se produire. Plus tard, lorsque le chef de la police vous demandera ce qui s’est passé, vous pourrez transmettre ce résumé de manière efficace.

Une chose similaire se produit dans les neurones de votre cerveau. Il se peut qu’un seul gros neurone (le détective) reçoive des signaux d’un grand nombre de petits neurones (les témoins) qui tirent à des rythmes différents. Le grand neurone ne représente pas tous les signaux des petits neurones. Il les résume, ou les comprime, en réduisant la redondance. Après la compression, le gros neurone peut transmettre efficacement ce résumé à d’autres neurones.

Ce processus neural de compression se déroule à grande échelle dans tout le cerveau et produit un résultat incroyable. Il vous permet de penser de manière abstraite : de voir les choses en fonction de leur fonction plutôt que de leur forme physique. Vous avez la possibilité de regarder un tableau de Picasso et de percevoir que les formes colorées représentent un visage. Vous pouvez voir des gribouillis d’encre sur le papier et saisir qu’ils représentent des chiffres et, de plus, que les chiffres représentent vos dépenses du mois. L’abstraction vous permet de voir des objets qui ne se ressemblent en rien – comme une bouteille de vin, un bouquet de fleurs et une montre-bracelet en or – et de les comprendre comme des « cadeaux qui célèbrent une réalisation ». Votre cerveau comprime les différences physiques de ces objets et, ce faisant, vous comprenez qu’ils ont une fonction similaire. L’abstraction nous permet également d’imposer de multiples fonctions à un même objet physique. Une coupe de vin signifie une chose quand vos amis crient « Félicitations ! » et une autre quand un prêtre entonne « Sang du Christ ».

L’abstraction, avec le reste des cinq C, permet à votre grand cerveau complexe de créer et de partager la réalité sociale. Tous les animaux prêtent attention aux choses physiques qui leur permettent de survivre et de s’épanouir. Nous, les humains, ajoutons au monde en imposant collectivement de nouvelles fonctions aux choses physiques, et nous vivons grâce à elles.

Chacun des cinq C se retrouve dans d’autres animaux à des degrés divers. Les corbeaux, par exemple, sont des résolveurs de problèmes créatifs qui utilisent des brindilles comme outils. Les éléphants communiquent par des grondements faibles qui peuvent se déplacer sur des kilomètres. Les baleines copient les chants des autres. Les fourmis coopèrent pour trouver de la nourriture et défendre leur nid. Les abeilles utilisent l’abstraction en remuant leurs fesses pour dire à leurs compagnons de ruche où trouver du nectar.

Chez l’homme, cependant, les cinq C s’entremêlent et se renforcent mutuellement, ce qui nous permet d’élever les choses à un tout autre niveau. Les oiseaux chanteurs apprennent leurs chants auprès de tuteurs adultes. Les humains apprennent non seulement à chanter, mais aussi la réalité sociale du chant, par exemple les chansons qui conviennent aux vacances. Les suricates apprennent à leur progéniture à tuer en leur amenant des proies à moitié mortes pour s’entraîner. Nous apprenons non seulement à tuer, mais aussi la différence entre un meurtre accidentel et un meurtre, et nous inventons des sanctions légales différentes pour chacun. Les rats s’apprennent mutuellement ce qu’il est possible de manger sans danger en marquant d’une odeur les aliments appétissants. Nous apprenons non seulement ce qu’il faut manger, mais aussi quels sont les plats principaux par rapport aux desserts dans notre culture et quels sont les ustensiles à utiliser.

Les chimpanzés, nos plus proches cousins vivants, ont un cerveau semblable à celui des humains qui peut accomplir chacun des cinq C. Cependant, ils n’ont pas de réalité sociale. Lorsque les chimpanzés choisissent un chef, ils ne votent pas en faisant des marques sur des morceaux d’arbres morts écrasés comme nous le faisons. Ils suivent le mâle alpha qui menacera ou tuera tous ceux qui le défient. Tuer est une réalité physique ; la plupart des leaders humains d’aujourd’hui restent au pouvoir sans assassiner leurs rivaux. Les chimpanzés peuvent certainement observer et copier les pratiques des autres, comme par exemple enfoncer un bâton dans une termitière pour en tirer de savoureux en-cas, mais cet apprentissage est basé sur la réalité physique – à savoir que les bâtons s’insèrent dans les termitières. Si une troupe de chimpanzés acceptait que quiconque retire un bâton particulier du sol devienne le roi de la jungle, ce serait la réalité sociale, car elle impose au bâton une fonction souveraine qui va au-delà du physique.

Tous les animaux prêtent attention aux choses physiques qui leur permettent de survivre et de s’épanouir. Nous, les humains, ajoutons au monde en imposant collectivement de nouvelles fonctions aux choses physiques, et nous vivons en fonction de celles-ci.

La réalité sociale est un cadeau incroyable. Vous pouvez simplement inventer des choses, comme un mème, une tradition ou une loi, et si d’autres personnes les considèrent comme réelles, elles le deviennent. Parfois, les changements sont relativement mineurs, comme l’utilisation du pronom « ils » pour désigner une seule personne plutôt qu’un groupe. Parfois, les changements sont importants, comme en 1776, lorsqu’une collection de 13 colonies britanniques a disparu et a été remplacée par les États-Unis d’Amérique. Et en 1787, une nouvelle réalité sociale a été partagée avec le pays naissant lors de la rédaction de la Constitution des États-Unis. La démocratie elle-même est une réalité sociale.

La réalité sociale est aussi incroyablement fragile. Elle peut changer radicalement, en quelques instants, si les gens changent simplement d’avis. Nous l’avons vécu lors de la Grande Récession de 2007, lorsque des personnes en costume fantaisie ont décidé que la valeur d’un certain nombre d’hypothèques avait chuté, et elles ont effectivement chuté, plongeant le monde dans la catastrophe. Et chaque crise constitutionnelle est une bataille d’une réalité sociale contre une autre. La démocratie est peut-être une réalité sociale, mais en tant que telle, elle est susceptible d’être manipulée.

 

La réalité sociale est un cadeau incroyable. Vous pouvez simplement inventer des choses, comme un mème, une tradition ou une loi, et si d’autres personnes les considèrent comme réelles, elles le deviennent. Parfois, les changements sont relativement faibles, comme l’utilisation du pronom « ils » pour désigner une personne seule plutôt qu’un groupe. Parfois, les changements sont importants, comme en 1776, lorsqu’une collection de 13 colonies britanniques a disparu et a été remplacée par les États-Unis d’Amérique. Et en 1787, une nouvelle réalité sociale a été partagée avec le pays naissant lors de la rédaction de la Constitution des États-Unis. La démocratie elle-même est une réalité sociale.

La réalité sociale est aussi incroyablement fragile. Elle peut changer radicalement, en quelques instants, si les gens changent simplement d’avis. Nous l’avons vécu lors de la Grande Récession de 2007, lorsque des personnes en costume fantaisie ont décidé que la valeur d’un certain nombre d’hypothèques avait chuté, et elles ont effectivement chuté, plongeant le monde dans la catastrophe. Et chaque crise constitutionnelle est une bataille d’une réalité sociale contre une autre. La démocratie est peut-être une réalité sociale, mais en tant que telle, elle est susceptible d’être manipulée.

La réalité sociale a des limites, bien sûr, lorsqu’elle est contrainte par la réalité physique. Nous pourrions tous convenir que battre des bras nous permettra de nous élever dans les airs, mais cela ne nous permettra pas de voler. Nous pourrions tous dire qu’un virus mortel est inoffensif, mais un virus ne se soucie pas de ce que nous pensons. Néanmoins, la réalité sociale influence le monde physique. Une société peut collectivement convenir que le teint de la peau ou les parties intimes d’une personne lui permettent de moins bien se payer ou de la priver systématiquement d’opportunités, ce qui, avec le temps, érode sa santé physique. Imaginez qu’un jour, nous décidions tous qu’assez c’est assez et que nous éradiquions le racisme et le sexisme, de la même manière que nous avons éradiqué les 13 colonies en 1776 : en changeant nos esprits collectifs.

La réalité sociale est une superpuissance qui émerge d’un ensemble de cerveaux humains. Nous exerçons ce pouvoir chaque fois que nous traitons des diamants étincelants comme s’ils avaient de la valeur, chaque fois que nous idolâtrons une célébrité, chaque fois que nous votons lors d’une élection et chaque fois que nous ne votons pas lors d’une élection. Nous avons plus de contrôle sur la réalité que nous ne le pensons. Nous avons également une plus grande responsabilité face à la réalité que nous pourrions le croire.

Lisa Feldman Barrett est professeur distingué de psychologie à l’université Northeastern, et a été nommée à la faculté de médecine de Harvard et à l’hôpital général du Massachusetts en psychiatrie et en radiologie. Elle a reçu un prix de pionnier du directeur des National Institutes of Health pour ses recherches révolutionnaires sur les émotions dans le cerveau, et est l’auteur de « How Emotions Are Made » : La vie secrète du cerveau ». Elle vit en dehors de Boston.

 

 

Via Undark

Laisser un commentaire

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur comment les données de vos commentaires sont utilisées.