L’avenir du voyage : Où allons-nous à partir d’ici ?

Alors que les compagnies aériennes continuent à lutter contre un ralentissement induit par une pandémie, des innovations passionnantes sont en cours qui vont changer notre façon de penser les vols court et long courrier.

« Bouger, c’est vivre », dit Ryan Bingham de George Clooney dans Up in the Air, un film qui ressemble maintenant à un artefact d’une ancienne civilisation. Mais que se passe-t-il lorsqu’une grande partie du monde s’arrête de bouger, au moins temporairement, pour sauver des vies ? D’une part, les émissions quotidiennes de carbone ont chuté de 17 % en avril, en grande partie grâce aux avions cloués au sol et aux autoroutes vides – un aperçu d’un avenir plus local et plus durable. Mais personne ne veut hiberner éternellement.

Alors que les aéroports et les compagnies aériennes font des heures supplémentaires pour s’adapter et reconquérir des passagers, un monde plus petit engendre des options de voyage plus petites et plus innovantes : les compagnies aériennes à la demande décollent en Californie et en Europe, tandis que la mobilité aérienne urbaine (UAM), c’est-à-dire les drones de passagers, promettent d’élargir considérablement le champ des déplacements locaux et régionaux, juste à temps pour travailler de n’importe où. Au-delà, un retour au voyage supersonique – et à l’espace – s’impose. Bientôt, il sera à nouveau temps d’élargir nos horizons.

« Bien que Zoom soit un merveilleux substitut pour l’instant, nous avons besoin de ce lien d’homme à homme », a déclaré Bonny Simi, présidente de JetBlue Technology Ventures. Tout comme nous avons apporté des changements à la sécurité après le 11 septembre pour que les passagers se sentent en sécurité, nous constatons déjà que les tests nécessaires pour les « passeports de santé » attestent que la personne à côté de vous n’est pas contagieuse. Ironiquement, elle a fait valoir ces points lors d’une discussion en ligne entre des ingénieurs, des entrepreneurs et même un spécialiste des fusées dans le cadre de Our Future in Focus, une série d’événements virtuels sponsorisés par Honeywell qui a permis d’explorer notre destination et la manière dont nous y parviendrons.

LE SUPERSONIQUE PREND SON ENVOL…ENCORE

« Il y a une certaine réinitialisation dans la façon dont nous voyageons, dont nous volons et dans les technologies qui se cachent derrière chacun d’eux », a fait remarquer Anita Sengupta, professeur associé de recherche à l’école d’ingénieurs de l’USC Viterbi et ancienne scientifique de la NASA. Par exemple, dans un étrange revirement du destin, COVID-19 pourrait avoir accéléré le retour des voyages commerciaux en avion supersonique. Après tout, plus le vol est court, moins il y a de chance de contagion.

Une startup tirant parti de cette situation est Boom Technology, qui a lancé début octobre le premier jet supersonique développé indépendamment, l’avion d’essai XB-1. Les projets de Boom visent à réduire le coût moyen d’un billet d’avion pour un vol international en classe affaires et à atténuer le vrombissement des boums soniques, ce qui est essentiel pour obtenir l’approbation des vols terrestres et un domaine de recherche prioritaire pour Sengupta.

Mais le passage imminent des combustibles fossiles à l’électrification – avec des batteries pour les vols courts et des piles à hydrogène pour les vols plus longs – constitue un changement encore plus important dans l’aviation. « L’électrification fera baisser le coût du carburant, ce qui aidera à relever les défis immédiats auxquels les compagnies aériennes sont confrontées« , a expliqué Mike Madsen, président et directeur général de Honeywell Aerospace. « Pour l’avenir, elle permettra non seulement de réduire l’empreinte carbone, mais aussi de diminuer le bruit en éliminant les systèmes hydrauliques et pneumatiques au profit de systèmes électriques plus silencieux« . En quoi cela est-il important ? Parce que le bruit – et la menace de poursuites judiciaires qu’il entraîne – est le plus grand obstacle à un ciel rempli d’objets volants.

Tout comme le moteur à réaction a modifié la portée, l’échelle et la vitesse de vol d’une manière qui transcende les améliorations techniques par rapport aux hélices à piston, l’accouplement de rotors électriques avec des batteries de plus en plus légères changera non seulement la façon dont nous volons, mais aussi où et pourquoi. Il y a près de 80 ans, Igor Sikorsky imaginait les déplacements entre les Catskills et Manhattan par des « bus-hélicoptères » Greyhound. Aujourd’hui, une startup nommée Lillium a l’intention de faire exactement cela avec un jet entièrement électrique de cinq places, capable de décoller et d’atterrir verticalement sur des bâtiments.

« La première étape consistera à mettre en place des navettes aériennes d’un centre ville à l’autre aussi rapides que le train à grande vitesse, reliant ainsi efficacement les États aux quartiers », a déclaré Daniel Wiegand, co-fondateur et PDG de Lillium. « La deuxième sera l’autonomie, qui permettra des vols personnels à la demande de n’importe où vers n’importe quel endroit. Nous disposerons d’un moyen de transport cinq fois plus rapide que les voitures que nous avons aujourd’hui. Cela va tout changer ».

LA GRANDE COURSE À L’ESPACE

Si cela se produit (le Lillium Jet n’est encore qu’en vol d’essai), le vol supposé à partir des villes deviendra-t-il littéral ? Sengupta voit un avenir plus conforme à la vision originale de Sikorsky – un avenir où l’UAM est plus souvent utilisé pour fournir des services aux zones rurales que pour transporter des passagers au sommet des gratte-ciel. Simi est d’accord, soulignant que plus de 5 000 aéroports sous-utilisés aux États-Unis sont prêts à recevoir des passagers sans les tracas (ou les précautions sanitaires) des grands hubs. Et Madsen imagine des UAM personnels nous transportant vers des aéroports locaux où une future génération d’avions de 10 à 50 places, entièrement électriques, comme le Zunum Aero, nous reliera à d’autres villes – à moins que Lillium n’arrive en premier.

Mais est-ce tout ce qu’il y a ? Alors que la plupart d’entre nous continuent à s’abriter sur place, Blue Origin de Jeff Bezos et SpaceX d’Elon Musk ont poursuivi leurs plans de conquête spatiale. Et la découverte d’eau sur la surface ensoleillée de la lune a donné un regain d’urgence au projet Artemis de la NASA, qui prévoit d’y faire atterrir une autre personne d’ici 2024. « Le défi pour les voyages commerciaux dans l’espace a toujours été le coût par kilogramme pour lancer quelque chose, et la bonne nouvelle est que grâce à des entreprises comme SpaceX, ce coût a beaucoup baissé« , a déclaré M. Sengupta. « Mais il doit y avoir une analyse de rentabilité plus large, comme l’énergie spatiale, l’exploitation des astéroïdes ou la fabrication à l’extérieur, afin de réduire notre empreinte carbone ici sur Terre.

Bien qu’il soit parfois difficile d’envisager un virus qui nous fait craindre de quitter la maison, il est réconfortant de penser que lorsque vivre signifie déménager à nouveau, de nouvelles innovations nous attendent. « C’est rarement une question de technologie », a déclaré M. Madsen, en parlant de l’espace en particulier et des voyages en général. « C’est ce qui nous motive ».

Via Fastcompany

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