Comment penser par vous-même

Un article de Paul Graham :

Il y a certains types de travail que vous ne pouvez pas bien faire sans penser différemment de vos pairs. Pour réussir en tant que scientifique, par exemple, il ne suffit pas d’être correct. Vos idées doivent être à la fois correctes et nouvelles. Tu ne peux pas publier des articles qui disent des choses que d’autres personnes savent déjà. Tu dois dire des choses que personne d’autre n’a encore réalisées.

Il en va de même pour les investisseurs. Il ne suffit pas qu’un investisseur du marché public prévoie correctement les résultats d’une entreprise. Si beaucoup d’autres personnes font la même prédiction, le cours de l’action en sera déjà le reflet et il n’y aura pas de marge de manœuvre pour gagner de l’argent. Les seules informations utiles sont celles que la plupart des autres investisseurs ne partagent pas.

C’est également le cas des fondateurs de start-ups. Vous ne voulez pas créer une startup pour faire quelque chose que tout le monde considère comme une bonne idée, sinon d’autres entreprises le feront déjà. Vous devez faire quelque chose qui semble être une mauvaise idée pour la plupart des gens, mais qui, vous le savez, ne l’est pas – comme écrire un logiciel pour un petit ordinateur utilisé par quelques milliers d’amateurs, ou lancer un site permettant aux gens de louer des matelas gonflables sur le sol d’étrangers.

Idem pour les essayistes. Un essai qui dit aux gens des choses qu’ils savent déjà serait ennuyeux. Vous devez leur dire quelque chose de nouveau.

Mais ce modèle n’est pas universel. En fait, il n’est pas valable pour la plupart des types de travail. Dans la plupart des métiers – pour être administrateur, par exemple – il suffit de la première moitié. Il suffit d’avoir raison. Il n’est pas essentiel que les autres aient tort.

Il y a de la place pour un peu de nouveauté dans la plupart des types de travail, mais en pratique, il y a une distinction assez nette entre les types de travail où il est essentiel d’avoir l’esprit indépendant et ceux où il ne l’est pas.

J’aurais aimé que quelqu’un me parle de cette distinction quand j’étais enfant, parce que c’est l’une des choses les plus importantes auxquelles il faut penser quand on décide du type de travail qu’on veut faire. Voulez-vous faire le genre de travail où vous ne pouvez gagner qu’en pensant différemment des autres ? Je pense que l’esprit inconscient de la plupart des gens répondra à cette question avant que leur esprit conscient n’en ait l’occasion. Je sais que le mien en a une.

L’indépendance d’esprit semble être plus une question de nature que d’éducation. Ce qui signifie que si vous choisissez le mauvais type de travail, vous serez malheureux. Si vous êtes naturellement indépendant, vous allez trouver frustrant d’être un cadre intermédiaire. Et si vous avez un esprit conventionnel, vous serez confronté à un vent contraire si vous essayez de faire des recherches originales.

Une difficulté ici, cependant, est que les gens se trompent souvent sur la place qu’ils occupent dans le spectre de l’esprit conventionnel à l’esprit indépendant. Les personnes d’esprit conventionnel n’aiment pas se considérer comme telles. En tout cas, ils ont vraiment l’impression de se faire leur propre opinion sur tout. Ce n’est qu’une coïncidence si leurs croyances sont identiques à celles de leurs pairs. Et les indépendants, quant à eux, ne savent souvent pas à quel point leurs idées sont différentes des idées conventionnelles, du moins jusqu’à ce qu’ils les expriment publiquement. [lire l’article « The Four Quadrants of Conformism » ]

Lorsqu’ils atteignent l’âge adulte, la plupart des gens savent à peu près à quel point ils sont intelligents (au sens étroit de la capacité à résoudre des problèmes préétablis), car ils sont constamment testés et classés en fonction de cela. Mais les écoles ignorent généralement l’indépendance d’esprit, sauf dans la mesure où elles tentent de la supprimer. Nous ne recevons donc pas le même genre de commentaires sur notre indépendance d’esprit.

Il peut même y avoir un phénomène comme celui de Dunning-Kruger (effet de surconfiance, est un biais cognitif selon lequel les moins qualifiés dans un domaine surestiment leur compétence) au travail, où les personnes les plus conventionnelles sont sûres d’être indépendantes d’esprit, alors que les personnes réellement indépendantes craignent de ne pas l’être suffisamment.

Pouvez-vous vous rendre plus indépendant ? Je pense que oui. Cette qualité est peut-être largement innée, mais il semble qu’il y ait des moyens de l’amplifier, ou du moins de ne pas la supprimer.

L’une des techniques les plus efficaces est celle qui est pratiquée involontairement par la plupart des nerds : simplement être moins conscient de ce que sont les croyances conventionnelles. Il est difficile d’être conformiste si vous ne savez pas à quoi vous êtes censé vous conformer. Mais, là encore, il se peut que ces personnes soient déjà indépendantes d’esprit. Une personne à l’esprit conventionnel se sentirait probablement anxieuse de ne pas savoir ce que les autres pensent et ferait plus d’efforts pour le découvrir.

Il est très important de savoir de qui vous vous entourez. Si vous êtes entouré de personnes à l’esprit conventionnel, cela limitera les idées que vous pouvez exprimer, et cela limitera à son tour les idées que vous avez. Mais si vous vous entourez de personnes à l’esprit indépendant, vous aurez l’expérience inverse : entendre d’autres personnes dire des choses surprenantes vous encouragera à en faire plus et à y penser.

Parce que les personnes indépendantes trouvent inconfortable d’être entourées de personnes aux idées conventionnelles, elles ont tendance à s’isoler une fois qu’elles en ont l’occasion. Le problème du lycée, c’est qu’ils n’ont pas encore eu l’occasion de le faire. De plus, le lycée a tendance à être un petit monde replié sur lui-même dont les habitants manquent de confiance en eux, ce qui amplifie les forces du conformisme. Le lycée est donc souvent un mauvais moment pour les personnes à l’esprit indépendant. Mais même ici, il y a un avantage : il vous apprend ce qu’il faut éviter. Si, plus tard, vous vous retrouvez dans une situation qui vous fait penser « c’est comme au lycée », vous savez que vous devriez en sortir.

Les startups à succès sont un autre lieu où les indépendants et les conventionnels se rencontrent. Les fondateurs et les premiers employés sont presque toujours indépendants, sinon la start-up ne serait pas une réussite. Mais les personnes d’esprit conventionnel sont beaucoup plus nombreuses que celles d’esprit indépendant, de sorte qu’à mesure que l’entreprise se développe, l’esprit d’indépendance d’origine se dilue inévitablement. Cela entraîne toutes sortes de problèmes, outre celui, évident, que l’entreprise commence à être nulle. L’un des plus étranges est que les fondateurs se trouvent en mesure de parler plus librement avec les fondateurs d’autres entreprises qu’avec leurs propres employés.

Heureusement, vous n’avez pas à passer tout votre temps avec des personnes à l’esprit indépendant. Il suffit d’en avoir un ou deux avec qui vous pouvez parler régulièrement. Et une fois que vous les avez trouvés, ils sont généralement aussi désireux de parler que vous ; ils ont besoin de vous aussi. Bien que les universités n’aient plus le monopole qu’elles avaient sur l’éducation, les bonnes universités restent un excellent moyen de rencontrer des personnes indépendantes. La plupart des étudiants sont encore des gens normaux, mais vous trouverez au moins des groupes d’indépendants, plutôt que le nombre presque nul que vous avez pu trouver au lycée.

Il s’agit également d’aller dans l’autre sens : tout en cultivant une petite collection d’amis à l’esprit indépendant, essayer de rencontrer autant de types de personnes différentes que possible. Si vous avez plusieurs autres groupes de pairs, l’influence de vos pairs immédiats s’en trouvera réduite. De plus, si vous faites partie de plusieurs mondes différents, vous pouvez souvent importer des idées de l’un à l’autre.

Pour aller au-delà de ces conseils généraux, nous devons examiner la structure interne de l’indépendance d’esprit – les muscles individuels que nous devons exercer, en quelque sorte. Il me semble qu’elle comporte trois composantes : la méticulosité à l’égard de la vérité, la résistance à ce qu’on nous dise ce que nous devons penser et la curiosité.

La minutie de la vérité ne se limite pas à ne pas croire aux choses qui sont fausses. Cela signifie qu’il faut faire attention au degré de croyance. Pour la plupart des gens, le degré de croyance se précipite vers les extrêmes : l‘improbable devient impossible, et le probable devient certain. Pour les esprits indépendants, cela semble impardonnablement négligé. Ils sont prêts à tout, des hypothèses hautement spéculatives aux tautologies (apparentes), mais sur les sujets qui les intéressent, tout doit être étiqueté avec un degré de croyance soigneusement étudié.

Les indépendants ont donc une horreur des idéologies, qui exigent d’accepter tout un ensemble de croyances à la fois, et de les traiter comme des articles de foi. Pour un esprit indépendant, cela peut sembler révoltant, tout comme il semblerait à quelqu’un de fastidieux en matière de nourriture de prendre une bouchée d’un sandwich rempli d’une grande variété d’ingrédients et de provenance indéterminée.

Sans ce souci de la vérité, vous ne pouvez pas être vraiment indépendant d’esprit. Il ne suffit pas d’avoir de la résistance à ce qu’on vous dise ce que vous devez penser. Ce genre de personnes rejette les idées conventionnelles pour les remplacer par les théories de conspiration les plus aléatoires. Et comme ces théories du complot ont souvent été fabriquées pour les saisir, elles finissent par être moins indépendantes d’esprit que les gens ordinaires, parce qu’elles sont soumises à un maître beaucoup plus exigeant que la simple convention.

Pouvez-vous accroître votre méticulosité à l’égard de la vérité ? Je pense que oui. D’après mon expérience, le simple fait de penser à une chose pour laquelle vous êtes méticuleux fait augmenter cette méticulosité. Si c’est le cas, c’est l’une des rares vertus que nous pouvons avoir davantage simplement en la voulant. Et si c’est comme d’autres formes de minutie, il devrait également être possible de l’encourager chez les enfants.

La deuxième composante de l’indépendance d’esprit, la résistance à se faire dire ce qu’il faut penser, est la plus visible des trois. Mais même cette composante est souvent mal comprise. La grande erreur que les gens font à ce sujet est de penser qu’il s’agit d’une qualité simplement négative. Le langage que nous utilisons renforce cette idée. Vous n’êtes pas conventionnel. Vous ne vous souciez pas de ce que les autres pensent. Mais ce n’est pas seulement une sorte d’immunité. Chez les personnes les plus indépendantes d’esprit, le désir de ne pas se faire dire ce qu’il faut penser est une force positive. Il ne s’agit pas d’un simple scepticisme, mais d’un plaisir actif à l’égard d’idées qui contredisent les idées reçues, plus elles sont contre-intuitives, mieux c’est.

Certaines des idées les plus novatrices semblaient à l’époque presque des blagues. Pensez à la fréquence à laquelle votre réaction à une idée nouvelle est de rire. Je ne pense pas que ce soit parce que les idées de roman sont drôles en soi, mais parce que la nouveauté et l’humour partagent une certaine forme de surprise. Bien qu’ils ne soient pas identiques, les deux sont suffisamment proches pour qu’il y ait une corrélation certaine entre le sens de l’humour et l’indépendance d’esprit, tout comme il y a une corrélation entre le manque d’humour et l’esprit conventionnel.

Je ne pense pas que nous puissions augmenter de manière significative notre résistance à ce qu’on nous dise ce que nous devons penser. Elle semble être la plus innée des trois composantes de l’indépendance d’esprit ; les personnes qui ont cette qualité à l’âge adulte n’en ont généralement montré que des signes trop visibles lorsqu’elles étaient enfants. Mais si nous ne pouvons pas augmenter notre résistance à ce qu’on nous dise quoi penser, nous pouvons au moins la renforcer en nous entourant d’autres personnes à l’esprit indépendant.

La troisième composante de l’indépendance d’esprit, la curiosité, est peut-être la plus intéressante. Dans la mesure où nous pouvons donner une brève réponse à la question de savoir d’où viennent les idées nouvelles, c’est la curiosité. C’est ce que les gens ressentent généralement avant de les avoir.

Pour aller au-delà de ces conseils généraux, nous devons examiner la structure interne

Selon mon expérience, l’indépendance d’esprit et la curiosité se prédisent parfaitement l’une à l’autre. Tous ceux que je connais qui ont l’esprit indépendant sont profondément curieux, et tous ceux que je connais qui ont l’esprit conventionnel ne le sont pas. Sauf, curieusement, les enfants. Tous les petits enfants sont curieux. Peut-être est-ce dû au fait que même les personnes à l’esprit conventionnel doivent être curieuses au début, afin d’apprendre ce que sont les conventions. Alors que les enfants indépendants sont les plus curieux, qui continuent à manger même après avoir été rassasiés.

Les trois composantes de l’indépendance d’esprit fonctionnent de concert : la méticulosité à l’égard de la vérité et la résistance à ce qu’on vous dise quoi penser laissent de l’espace dans votre cerveau, et la curiosité trouve de nouvelles idées pour le remplir.

Il est intéressant de noter que ces trois composantes peuvent se substituer l’une à l’autre de la même manière que les muscles. Si vous êtes suffisamment pointilleux sur la vérité, vous n’avez pas besoin d’être aussi réfractaire à ce qu’on vous dise quoi penser, car la minutie seule créera suffisamment de lacunes dans vos connaissances. Et l’un ou l’autre peut compenser la curiosité, car si vous créez suffisamment d’espace dans votre cerveau, votre malaise face au vide qui en résulte renforcera votre curiosité. Ou bien la curiosité peut les compenser : si vous êtes suffisamment curieux, vous n’avez pas besoin de libérer de l’espace dans votre cerveau, car les nouvelles idées que vous découvrez repousseront les idées conventionnelles que vous avez acquises par défaut.

Les composantes de l’indépendance d’esprit étant si interchangeables, vous pouvez les avoir à des degrés divers et obtenir toujours le même résultat. Il n’y a donc pas un seul modèle d’indépendance d’esprit. Certains sont ouvertement subversifs, d’autres sont curieux. Mais ils connaissent tous la poignée de main secrète.

Y a-t-il un moyen de cultiver la curiosité ? Pour commencer, il faut éviter les situations qui la répriment. Dans quelle mesure le travail que vous effectuez actuellement suscite-t-il votre curiosité ? Si la réponse est « pas beaucoup », vous devriez peut-être changer quelque chose.

La mesure active la plus importante que vous pouvez prendre pour cultiver votre curiosité est probablement de rechercher les sujets qui l’éveillent. Peu d’adultes sont aussi curieux de tout, et il ne semble pas que vous puissiez choisir les sujets qui vous intéressent. C’est donc à vous de les trouver. Ou de les inventer, si nécessaire.

Une autre façon d’accroître votre curiosité est de la satisfaire, en enquêtant sur les choses qui vous intéressent. À cet égard, la curiosité n’a rien à voir avec la plupart des autres appétits : le fait de la satisfaire tend à l’augmenter plutôt qu’à l’assouvir. Les questions suscitent d’autres questions.

La curiosité semble être plus individuelle que la méticulosité de la vérité ou la résistance à ce qu’on vous dise ce que vous devez penser. Dans la mesure où les gens ont ces deux dernières caractéristiques, elles sont généralement assez générales, alors que différentes personnes peuvent être curieuses de choses très différentes. La curiosité est donc peut-être la boussole ici. Peut-être que si votre objectif est de découvrir de nouvelles idées, votre devise ne devrait pas être « faites ce que vous aimez » mais plutôt « faites ce qui vous intéresse ».

Via Paul Graham

 

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