Une éolienne monstrueuse bouleverse une industrie. « Une seule pourra produire 13 mégawatts de puissance, assez pour éclairer une ville d’environ 12 000 foyers

Au-dessus d’une bande de terre à l’embouchure du port de Rotterdam, une éolienne si grande qu’elle est difficile à photographier. Le diamètre de rotation de son rotor est plus long que deux terrains de football américains bout à bout. Les modèles ultérieurs seront plus hauts que n’importe quel bâtiment sur le continent de l’Europe occidentale, rapporte The NYTimes.

Équipée de capteurs recueillant des données sur la vitesse du vent, la production d’électricité et les contraintes exercées sur ses composants, la machine à tourbillonner géante des Pays-Bas est un modèle d’essai pour une nouvelle série d’éoliennes offshore géantes prévue par General Electric. Une fois assemblées en réseau, ces éoliennes pourraient alimenter les villes, supplantant les centrales au charbon ou au gaz naturel qui produisent des émissions de gaz à effet de serre et qui constituent aujourd’hui l’épine dorsale de nombreux systèmes électriques.

G.E. n’a pas encore installé une de ces machines dans l’eau de mer. En tant que nouveau venu dans le secteur de l’éolien offshore, la société doit répondre à des questions sur la rapidité et l’efficacité avec lesquelles elle peut augmenter sa production pour construire et installer des centaines de turbines.

Mais déjà les turbines géantes ont fait tourner les têtes dans l’industrie. Un cadre supérieur du principal développeur de parcs éoliens au monde a déclaré qu’il s’agissait d’un « petit pas en avant par rapport à la technologie la plus récente ». Et un analyste a déclaré que la taille de la machine et les ventes anticipées avaient « ébranlé l’industrie ».

Le prototype est le premier d’une génération de nouvelles machines qui sont environ un tiers plus puissantes que les plus grandes déjà en service commercial. En tant que tel, il modifie les calculs commerciaux des fabricants d’équipements éoliens, des développeurs et des investisseurs.

Les machines G.E. auront une capacité de production qui aurait été presque inimaginable il y a dix ans. Une seule machine pourra produire 13 mégawatts de puissance, soit assez pour éclairer une ville d’environ 12 000 foyers.

La turbine, qui est capable de produire autant de poussée que les quatre moteurs d’un Boeing 747, selon G.E., sera déployée en mer, où les développeurs ont appris qu’ils peuvent planter des turbines plus grandes et plus nombreuses que sur terre pour capter des brises plus fortes et plus fiables.

La course à la construction de plus grosses turbines a progressé plus vite que ne l’avaient prévu de nombreux industriels. L’Haliade-X de G.E. produit près de 30 fois plus d’électricité que les premières machines offshore installées au large du Danemark en 1991.

Dans les années à venir, les clients vont probablement demander des machines encore plus grosses, selon les dirigeants de l’industrie. D’autre part, ils prédisent que, tout comme les avions de ligne commerciaux ont atteint leur point culminant avec l’Airbus A380, les turbines atteindront un point où une plus grande taille n’aura plus de sens sur le plan économique.

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