Nextdoor remplace tranquillement le journal des petites villes

Onezero rapporte au sujet de la plateforme qui a surperformé depuis le confinement pour communiquer entre voisins :

Il y a un an, le deuxième plus grand district scolaire du Delaware était en difficulté. L’échec du référendum de 2019, qui a suivi les coupes budgétaires de l’État deux ans plus tôt, l’a laissé avec un déficit de 10 millions de dollars qui a fait naître le spectre des licenciements d’enseignants, de la fin des sports et des activités extrascolaires et de la disparition d’un programme prometteur d’école « magnet-school« . Pour un district déjà ébranlé par l’exode des familles aisées vers les écoles privées et à charte – dont les 14 000 élèves sont composés d’environ 75 % de non-blancs, 40 % de personnes à faible revenu et plus de 20 % de personnes ayant des besoins spéciaux -, cela ressemblait au type de coup qui pourrait se répercuter sur des générations.

Les dirigeants et les défenseurs des parents du district, le Christina School District de Newark, Del, comptaient sur l’adoption du référendum. Ils savaient qu’il n’était jamais facile de convaincre les résidents d’augmenter leurs propres impôts fonciers, souvent au nom d’autres enfants que les leurs. Mais ils avaient fait valoir ce qu’ils pensaient être un argument convaincant grâce à des sites web d’information, au bouche à oreille et à la sensibilisation des médias locaux, la même stratégie qui les avait aidés à faire adopter une mesure similaire trois ans auparavant.

Ils ne s’attendaient pas à ce que la campagne repose aussi, en partie, sur leur capacité à contrer la désinformation sur Nextdoor, une plateforme connue pour aider les voisins à trouver un bon plombier ou un chat perdu.

Nextdoor est une évolution de la liste de diffusion de quartier à l’ère des médias sociaux, un endroit où l’on peut échanger des conseils sur le compostage, proposer des services de baby-sitting ou se plaindre du type qui ne nettoie pas les crottes de son chien. Comme de nombreux listservs de quartier, il y a aussi des problèmes de plus en plus bien documentés de profilage racial, de stéréotypes sur les sans-abri et de vociférations politiques de toutes sortes, y compris QAnon.

Mais Nextdoor a progressivement évolué pour devenir quelque chose de plus grand et de plus conséquent qu’un simple tableau d’affichage numérique : Dans de nombreuses communautés, la plateforme a commencé à jouer des rôles autrefois occupés par les journaux locaux américains. « A titre d’anecdote, Nextdoor est passé d’une sorte de sous-Facebook à une véritable plate-forme principale sur laquelle les gens discutent et qui sert de vecteur pour les nouvelles, les événements et les discussions locales », explique Emily Bell, directrice du Tow Center for Digital Journalism de l’université de Columbia.

L’entreprise est maintenant présente dans quelque 268 000 quartiers du monde entier et aurait été cotée en bourse pour une valeur de 5 milliards de dollars. Bien qu’elle n’ait pas révélé le nombre de personnes qui utilisent son service, un fonctionnaire municipal de Chicago a déclaré à OneZero que Nextdoor compte 277 760 utilisateurs dans la ville, soit environ 17 % de tous les foyers de Chicago, selon les calculs de la ville. Si ce taux de pénétration était représentatif du reste du pays, Nextdoor compterait environ 34 millions d’utilisateurs américains, ce qui en ferait le huitième réseau social du pays. À titre de comparaison, en 2018, le tirage quotidien total de l’ensemble des journaux imprimés américains était d’environ 30 millions, contre 63 millions en 1984. (Le nombre de téléspectateurs de journaux télévisés et de lecteurs de journaux numériques est nettement plus élevé).

« A titre d’anecdote, Nextdoor est passé d’une sorte de sous-Facebook à une véritable plate-forme principale sur laquelle les gens discutent, en tant que vecteur d’informations et d’événements locaux et de discussions ».

L’application a connu un boom de popularité pendant la pandémie, faisant état d’une hausse de 80 % de l’engagement des utilisateurs au cours des deux premières semaines de mars 2020, les voisins cherchant à savoir où trouver du papier toilette et des masques, et les commandes de produits à domicile entravant les interactions en personne. Il est également devenu un important outil de communication pour les autorités locales sur les mesures de fermeture, les mandats de masques et les sites de test. Alors que Nextdoor commence à dépasser les sites d’information locaux en termes de lecteurs et d’argent publicitaire, il est intéressant de se demander ce que ce changement a apporté et ce qu’il a perdu – et s’il est dans l’intérêt du public.

Il est difficile de répondre à cette question, car Nextdoor est fondamentalement opaque. Vous ne pouvez pas voir les articles de l’extérieur de votre propre localité, et il n’existe pas d’analyse publique sur les types d’articles qui fonctionnent bien ou mal. En relatant cette histoire, Will Oremus a contacté Nextdoor quatre fois sur une période de trois mois. L’entreprise n’a jamais répondu. Finalement, il a décidé d’écrire sur ce sujet en se basant principalement sur son propre réseau, dans la petite ville de Newark, Delaware, qui compte 33 000 habitants. (il a également eu accès au réseau Nextdoor pour le quartier de Wicker Park à Chicago, une enclave urbaine embourgeoisée, et il  parlé avec des chercheurs et des utilisateurs ailleurs).

À Newark, il a été aux premières loges pour l’émergence de Nextdoor en tant que force dans la politique locale, avec le référendum sur le district scolaire comme point tournant. À l’approche du référendum de 2019, il a vu des messages de Nextdoor affirmant que le district gaspillait de l’argent, que ses administrateurs étaient corrompus et qu’il dépensait déjà plus d’argent par élève que certains autres districts ayant des résultats plus élevés aux tests. Le dernier point était vrai, mais il ne tenait pas compte du fait que Christina accueille à la fois l’école publique pour sourds et le plus grand programme pour autistes.

Les défenseurs des districts ont dit plus tard qu’ils avaient voulu présenter des contre-arguments à la plateforme, mais qu’ils étaient gênés par la structure décentralisée de Nextdoor. Certains agents de district, par exemple, ne pouvaient même pas accéder aux postes et aux discussions qui se déroulaient dans la ville de Newark, car ils n’étaient visibles que pour les autres habitants de Newark, et ils vivaient en dehors des frontières de la ville. (Le quartier général du district se trouve en fait à Wilmington, tout près).

Après l’échec du référendum, certains ont indiqué que la désinformation sur Nextdoor avait contribué à sa défaite. Comme l’a déclaré un parent frustré au journal hebdomadaire local, le Newark Post : « Il est difficile de lutter contre cela, si c’est là que le public va chercher l’information. »

Le district a commencé à planifier un autre référendum en 2020. S’il échouait à nouveau, les conséquences seraient désastreuses.

Alors que les réseaux sociaux comme Facebook et Twitter ont été confrontés à une litanie de scandales, Nextdoor a réussi à esquiver les gros titres et les audiences du Congrès. Cela peut être dû, au moins en partie, à certaines vertus réelles de la manière dont il a été conçu. L’algorithme de classement de Nextdoor semble moins agressivement optimisé que ceux des grands réseaux. Il n’y a pas de « suiveurs »/followers, donc les utilisateurs ne sont guère incités à poster des « clickbait » ou des « engagement bait ». La portée intime du réseau, où chaque utilisateur est identifié par son vrai prénom, son initiale et son quartier de résidence, peut faire en sorte que l’utilisation de Nextdoor ressemble moins à un jeu d’influence qu’à une conversation avec ses voisins. Il est difficile de devenir viral lorsque votre audience est limitée à votre zone immédiate.

Les « bonnes nouvelles », qui peuvent être difficiles à trouver dans les journaux télévisés locaux ou en première page d’un journal, figurent souvent en bonne place sur Nextdoor. Parmi les messages les plus populaires de son réseau ces derniers mois, il y a eu celui d’un habitant qui loue un restaurant local pour ses efforts visant à nourrir les affamés, et un autre d’un habitant qui a construit une maquette élaborée de train dans sa vitrine et a invité les familles avec des enfants à s’y arrêter pour la voir, comme une activité hivernale sans danger du Covid. Les animaux de compagnie trouvés sur Nextdoor semblent être presque aussi nombreux que ceux qui ont disparu. Les personnes âgées ont utilisé l’application pour partager des conseils sur les endroits où ils peuvent se faire vacciner contre les infections à la Covid.

Cependant, les effets de Nextdoor ne sont pas tous aussi bénéfiques. Un examen plus approfondi révèle plusieurs caractéristiques de conception qui tendent à faire pencher les priorités des quartiers vers les intérêts de leurs roues les plus grinçantes – parfois au détriment de leurs plus vulnérables, et parfois au détriment de la vérité.

Nextdoor semble être le plus efficace pour amplifier les préoccupations des résidents aisés en matière de qualité de vie. En exigeant une adresse postale vérifiée lors de l’inscription, la plateforme exclut systématiquement les sans-abri, qui deviennent souvent des boucs émissaires dans les discussions de Nextdoor, comme Rick Paulas l’a expliqué précédemment dans OneZero. Bien que les directives d’utilisation de la plateforme découragent les discussions sur la politique nationale, l’année dernière, Nextdoor a fait l’objet d’un examen minutieux pour son rôle dans les discussions sur la race, la classe sociale et la criminalité. Rahim Kurwa, professeur adjoint de criminologie et de sociologie à l’Université de l’Illinois, Chicago, a publié un article en 2019 décrivant Nextdoor comme une « communauté numérique« .

Les messages d’avertissement sur la criminalité et les personnes « suspectes » arrivent dans les flux de Nextdoor sans le contexte qu’un bon reporter local pourrait ajouter, comme par exemple mettre les taux de criminalité locaux en perspective historique ou noter les causes profondes comme le chômage ou les coupes dans les services sociaux. « On a l’impression que les gens apprécient et trouvent la valeur du site dans le travail de police des autres », m’a dit M. Kurwa. « Vous voyez ces escalades ou ces mini-journées de panique à propos d’une personne qui n’est pas à sa place », qui sont souvent teintées de racisme.

 

C’est un problème que Nextdoor partage avec d’autres applications hyperlocales comme Citizen and Neighbors – et, pour être juste, avec les journaux télévisés locaux, dont la devise non officielle, un rédacteur de magazine new-yorkais, a un jour dit : « Si ça saigne, ça mène« .

Un problème plus spécifique à Nextdoor est que – plus encore que certains autres réseaux sociaux – la plateforme rend difficile pour les utilisateurs de distinguer la vérité du mensonge. Vous pouvez publier une image, mais la majorité des messages sont des textes, et la publication d’un lien vers un autre site web ne permet pas de dévoiler un aperçu du titre ou de l’image pour encourager les lecteurs à cliquer, comme le font Facebook et Twitter. Par conséquent, les « faits » cités à l’appui de l’opinion des utilisateurs le sont souvent sans citation.

« On a l’impression que les gens apprécient et trouvent la valeur du site dans le travail de police des autres ».

Contrairement aux principales plateformes sociales, qui donnent la priorité aux messages originaux plutôt qu’aux réponses ou aux commentaires, les fils de réponse sur Nextdoor forment le cœur de son contenu – un trait qu’elle partage avec Reddit. Mais Nextdoor ne dispose pas du mécanisme de Reddit permettant d’élever certaines réponses au-dessus d’autres. Au lieu de cela, il a tendance à faire surface et même à envoyer des notifications « push » pour les messages qui reçoivent le plus grand volume de réponses, ce qui signifie que les commentaires controversés suscitant beaucoup de réfutations furieuses sont amplifiés au lieu d’être enterrés. Les arguments sur Nextdoor ont tendance à avoir un caractère « il a dit, elle a dit », quel que soit le camp qui a les points les plus persuasifs ou la prépondérance des preuves.

Les modérateurs non rémunérés du site ne sont pas toujours bien équipés pour régler ces querelles. Les mods de chaque quartier, ou « leads », sont des résidents qui sont nommés pour le poste par d’autres modérateurs sur la base de leur « comportement et de leurs qualifications », et qui acceptent de donner de leur temps sans rémunération. Ils peuvent décider de retirer des postes ou de les laisser en place, et de clore les discussions ou de les laisser ouvertes, avec peu d’options entre les deux. (Les modérateurs peuvent envoyer des messages privés, mais ne peuvent pas modifier leurs postes, ni les supprimer, ni vérifier les faits, et seul le personnel de Nextdoor peut interdire des utilisateurs).

L’un des modérateurs de son quartier était jusqu’à récemment Chris Hamilton, qui se trouve être également le représentant de son district au conseil municipal de Newark. Hamilton a dit qu’il n’avait aucune intention de devenir modérateur et n’a jamais été tout à fait clair sur la façon dont cela se passait. « Ils ont fait de moi un modérateur juste après que je sois entré en fonction », en 2017, a déclaré Hamilton. En regardant l’application un jour, il se souvient : « J’ai vu une feuille à côté de mon nom et je me suis dit : ‘Hé, c’est intéressant' ». (L’icône d’une feuille indique un modérateur.) « Tout à coup, j’ai commencé à recevoir des e-mails me demandant de peser sur la question de savoir si tel ou tel poste devait être interdit. »

Hamilton a renoncé à son rôle de modérateur l’année dernière, invoquant la charge de travail. Lors du référendum du district scolaire de Christina, a-t-il dit, il a observé que les gens des deux côtés choisissaient des statistiques pour appuyer leur point de vue, sans que personne ne décide lesquelles étaient valables. « Toute personne ayant une opinion peut afficher et agir comme un expert », a-t-il déclaré. « Donc, comme cela est de plus en plus utilisé… disons que vous devez surveiller la qualité des messages maintenant. »

Parfois, il semble que la clé pour être entendu sur Nextdoor est la simple persistance. Tout utilisateur régulier de l’application peut probablement nommer quelques-uns des utilisateurs les plus bruyants et agressifs de son réseau, dont les commentaires semblent apparaître sur presque tous les fils de discussion. Si Nextdoor, dans le meilleur des cas, est une place de quartier, Nextdoor, dans le pire des cas, ressemble davantage à une section de commentaires en ligne modérée de manière incohérente, dans laquelle les grandes gueules ignorantes sont des personnes que vous êtes également obligé de rencontrer dans la vie réelle.

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