La science derrière les sentiments du ventre : l’intuition

Un article d’Elemental au sujet de l’intuition :

L’intuition est une chose difficile à étudier. Il est même difficile de la définir. Ce n’est pas tout à fait une intuition, c’est-à-dire lorsqu’une solution ou un autre élément de connaissance espéré surgit dans votre tête. C’est plutôt comme un sixième sens ou un sentiment – une inclinaison que vous ne pouvez pas vraiment expliquer mais qui semble digne de confiance.

Certains chercheurs ingénieux ont trouvé des moyens de capter l’intuition humaine et de faire la lumière sur son fonctionnement interne.

Pour une étude de 2016 dans Nature Scientific Reports, une équipe de scientifiques italiens a filmé une série de courtes vidéos. Dans chacune de ces vidéos, une personne non identifiée saisit une bouteille d’eau à moitié pleine dans l’intention soit de la boire, soit de verser son contenu dans un verre.

Ensuite, les chercheurs ont fait regarder aux gens des clips d’une seconde coupés des vidéos originales. Chacun des clips se termine au moment où les doigts de la personne non identifiée touchent la bouteille. Les personnes qui ont regardé les vidéos ont essayé de prédire si la personne dans la vidéo allait boire dans la bouteille ou en verser le contenu. Il est remarquable que leurs prédictions étaient bien plus précises que le simple hasard. Le simple fait de voir une main tendre la bouteille leur permettait de prévoir ce qui allait se passer ensuite.

« Les gens étaient vraiment surpris par leur précision », déclare Cristina Becchio, PhD, l’un des auteurs de l’étude et professeur de psychologie à l’Institut italien de technologie. « Après l’expérience, les participants ont souvent déclaré qu’ils ne faisaient que deviner ». Même lorsque les personnes ont essayé d’expliquer leur hypothèse exacte, Becchio dit que leurs explications étaient incohérentes et avaient tendance à impliquer des indices visuels peu utiles.

Le savoir humain est un paysage vaste et sombre ; une grande partie de ce qu’une personne « sait » semble jaillir des endroits sombres. De plus en plus, les chercheurs découvrent que les intuitions et autres sources de connaissances apparemment étranges peuvent être liées à des processus cachés dans le cerveau.

« L’intuition peut accéder à ces connaissances profondes que nous ne pouvons pas consciemment démêler. »

« Les gens sont capables de voir et de reconnaître des schémas qui peuvent les aider à prendre des décisions ou à former des jugements, et une grande partie de cette reconnaissance se situe en dehors de la conscience », explique Michael Pratt, PhD, chercheur en intuition et professeur d’études organisationnelles au Boston College.

Bien que l’idée de savoir se situant « en dehors de la conscience » puisse ressembler à la pseudo-science freudienne, Pratt affirme que le cerveau est constamment en train de détecter, d’observer, d’interpréter et d’effectuer d’autres formes de travail « non conscient » utile. En fait, certains neuroscientifiques ont fait valoir que la conscience ne représente probablement qu’une très petite fraction de la production du cerveau.

« L’intuition », dit Pratt, « peut atteindre cette connaissance profonde que nous ne pouvons pas consciemment démêler ».

Comment fonctionne l’intuition

Dans l’étude du vidéoclip, Becchio et ses coauteurs expliquent que bon nombre des mêmes neurones et voies cérébrales orientées vers l’action s’illuminent, qu’une personne exécute une action ou qu’elle observe simplement quelqu’un d’autre l’exécuter. C’est comme si une partie du cerveau de l’observateur agissait en fonction de ce dont il est témoin. C’est ce qu’on appelle parfois le « système miroir » du cerveau, écrivent-ils. Et lorsqu’une personne voit une main saisir une bouteille, les neurones et les voies activées par ce système de miroir peuvent l’aider à intuiter les intentions de la personne qui saisit la bouteille.

Selon M. Becchio, ce n’est probablement qu’une des nombreuses façons dont le cerveau fait des prédictions ou forme des intuitions en se basant sur des informations qui ne sont pas conscientes.

Pratt, le professeur du Boston College, a passé beaucoup de temps à travailler avec les pompiers – un métier qui exige des décisions en une fraction de seconde qui ont des conséquences sur la vie ou la mort. « Je vais parler à un pompier qui a quitté une maison en feu une minute avant que le sol ne s’effondre », dit-il. « Je leur demanderai comment ils ont su qu’ils devaient partir – comment ils en sont arrivés à cette décision – et ils me diront généralement que c’est leur instinct qui leur a dit de partir. »

Cette intuition, dit-il, provient probablement d’un mélange de perceptions sensorielles non conscientes et d’expériences passées. Chaque fois que ce pompier entrait dans un bâtiment en feu, une partie de son cerveau était attentive aux sons, aux odeurs, à la dérive de la fumée et à d’autres informations sensorielles, tout en apprenant à relier ces informations à des résultats bons ou mauvais. Si tout cela se passait en dehors de la conscience du pompier, cela contribuait néanmoins à sa capacité à « sentir » quand un plancher risquait de s’effondrer.

Selon M. Pratt, lorsque les gens prennent des décisions, ils ont tendance à croire qu’il existe une relation inverse entre la précision et la vitesse. « Nous voulons réfléchir à un problème et trier toutes les données », dit-il. Et dans de nombreuses situations – en particulier celles où un problème a une réponse objectivement correcte – la délibération basée sur les données est la meilleure façon de trouver une solution.

« Je vais parler à un pompier qui a quitté une maison en feu une minute avant que le sol ne s’effondre. Je lui demanderai comment il a su qu’il devait partir – comment il en est arrivé à cette décision – et il me répondra généralement que c’est son instinct qui lui a dit de partir ».

Mais lorsqu’une personne est confrontée à des « appels de jugement » – en gros, des décisions dans lesquelles il y a de multiples choix et de nombreuses nuances de bien ou de mal – l’intuition peut aider une personne à prendre une décision à la fois rapide et précise, dit-il.

Quand faire confiance à votre intuition

Le travail de Pratt a permis d’explorer les circonstances ou les conditions dans lesquelles l’intuition a tendance à être sur l’argent. « Il faut d’abord une expérience pertinente dans le domaine », dit-il.

Une étude publiée dans Nature Neuroscience en 2008 comportait des vidéos abrégées de joueurs de basket-ball effectuant des lancers francs. Avant même que le ballon ne quitte les mains du joueur, les joueurs de basket-ball professionnels qui regardaient les vidéos pouvaient souvent prédire si le tir allait rentrer. Leurs prédictions avaient tendance à être beaucoup plus précises que celles des non-joueurs. En d’autres termes, leur expérience alimentait leurs intuitions.

Selon M. Pratt, la plupart des sports, y compris les échecs, font appel à ce genre d’intuition née de l’expérience. Tout comme un quart-arrière apprend à « sentir » la pression des éventuels plaqueurs, un maître du jeu d’échecs est capable d’intuitionner un mouvement correct sans passer par toutes les issues possibles dans sa tête. « Si vous jouez suffisamment, vous avez une idée de ce qui marchera et de ce qui ne marchera pas », dit-il.

Outre l’expérience, il affirme que le retour d’information rapide, précis et conséquent est un ingrédient essentiel à la formation d’intuitions fiables.

Pour illustrer ce point, il compare le travail d’un psychologue clinicien à celui d’un chirurgien. « Si un chirurgien fait une mauvaise coupure, le sang gicle », dit-il. Ce type de retour d’information est immédiat, sans ambiguïté et directement lié aux résultats du patient. Il peut donc, avec le temps, aider les chirurgiens à développer de très bonnes intuitions sur la manière d’effectuer leur travail. « Mais si vous êtes psychologue clinicien et qu’un patient cesse de venir vous voir, cela peut être dû à une amélioration ou à une aggravation de son état, qui peut être due à vous ou à quelque chose d’autre », dit-il. « Les réactions que vous obtenez ne sont pas immédiates ni fiables, et vos intuitions peuvent donc être erronées ».

Si ce genre de lignes directrices peut être instructif, le plus grand enseignement que l’on puisse tirer de la recherche sur l’intuition semble être que les intuitions sont fausses aussi souvent qu’elles sont justes – et qu’elles ont tendance à être justes dans les situations d’urgence où il n’est pas vraiment possible de tergiverser ou d’analyser les données.

Pratt mentionne la surabondance de désinformation qui circule actuellement sur Internet. Il explique également comment les sites de médias sociaux et autres dépôts d’informations – en canalisant les gens dans des « chambres d’écho » peuplées de personnes et de contenus partageant les mêmes idées – peuvent influencer les expériences d’une personne et donc tromper ses intuitions.

« Les mauvaises informations entrent, les mauvaises informations sortent », dit-il. « Si vous n’avez pas d’expérience pertinente dans un domaine ou si vous n’avez pas appris dans le bon type d’environnement, vos intuitions ne seront pas fiables ».

Vi Elemental

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