Il existe un nouveau type de pollution dont il faut s’inquiéter : les nanomatériaux

Les nanotubes de carbone et autres particules microscopiques font de plus en plus partie des biens de consommation. On les trouve également dans des organismes situés en amont et en aval de la chaîne alimentaire. Fastcompany explique ce que c’est que cette nouvelle pollution.

La nanotechnologie est à l’origine d’une nouvelle révolution industrielle. Le processus d’ingénierie des matériaux sur une échelle incroyablement petite – un cheveu humain fait environ 80 000 nanomètres de large – a permis de réaliser des progrès dans tous les domaines, de l’électronique à la peinture, des cosmétiques aux vêtements. Mais leur petite taille constitue également une menace en tant que nouveau type de pollution : les nanomatériaux peuvent facilement se retrouver dans l’environnement, pénétrer dans les organismes vivants et se frayer un chemin dans la chaîne alimentaire, comme le montrent les nouvelles recherches.

Dans un article publié dans la revue Nature Communications, des chercheurs ont retracé l’évolution des nanomatériaux – dont la taille peut varier de 1 à 100 nanomètres – à travers la chaîne alimentaire, en commençant par identifier les nanomatériaux dans les algues, puis en suivant ces matériaux dans le zooplancton qui a mangé les algues, et enfin les poissons qui ont mangé le zooplancton. À chaque étape, les nanoparticules ont changé de taille et de forme et se sont répandues dans tout le corps de l’organisme, pénétrant dans les cellules et pénétrant dans les organes. Dans le poisson, les nanoparticules se sont accumulées dans le cerveau.

Fazel A. Monikh, auteur principal et chercheur à l’Université de Finlande orientale, ne sait pas exactement pourquoi ces nanoparticules s’accumulent dans le cerveau du poisson, mais il dit que c’est inquiétant, surtout parce que ces nanomatériaux ne sont souvent pas répertoriés comme ingrédients, ou que vous ne savez peut-être pas qu’un produit en contient. Et comme il n’existe pas de définition mondialement acceptée de ce qu’est un nanomatériau, il est difficile de les étiqueter ou de les réglementer.

Ces nanomatériaux qui ont fait leur chemin dans la chaîne alimentaire sont différents des microplastiques, des morceaux de moins de cinq millimètres de long, et des nanoplastiques, des fragments encore plus petits de moins de 0,001 millimètre. Ce type de pollution se produit lorsque le plastique pénètre dans un environnement et se dégrade en morceaux de plus en plus petits. Les nanomatériaux, cependant, sont des articles que les humains conçoivent pour être de petits nanotubes de carbone plus résistants que l’acier mais plus légers que l’aluminium, utilisés dans les écrans tactiles et les cellules solaires ; des nanoparticules de dioxyde de titane utilisées dans les écrans solaires pour aider le produit à se fondre dans notre peau.

Il est difficile de réguler les nanoparticules car il n’existe pas encore de test assez puissant pour les trouver à l’échelle. Mesurer la présence de nanoparticules en masse, comme nous le faisons pour détecter les produits chimiques, n’est pas suffisant, car cela ne tient pas compte de leur composition physique et de leur structure. Pour ses recherches, M. Monikh a mis au point une méthode pour isoler et extraire les nanoparticules des tissus des organismes, ce qui a permis aux chercheurs de compter et de mesurer chaque morceau de nanomatériau.

Les entreprises se précipitent pour intégrer cette technologie dans leurs produits, mais on n’a pas encore totalement compris les risques qu’elles courent, de sorte que les cadres réglementaires commencent tout juste à apparaître. « Ce matériau a une forme, une taille, des limites physiques, différentes choses s’y accumulent, en lui », explique M. Monikh. « Le protocole existant n’a pas de réponse pour ces matériaux, car les protocoles concernent les produits chimiques et les produits chimiques sont uniformes ».

D’autres travaux seront nécessaires pour comprendre les dommages potentiels, s’il y en a, que peut présenter le matériau. Ensuite, lui et son équipe étudieront plus en détail pourquoi et comment ces particules s’accumulent dans le cerveau des poissons, et quels effets elles peuvent avoir. Il espère que les décideurs politiques se pencheront également sur cette question et commenceront à mettre en œuvre des réglementations sur l’utilisation des nanomatériaux, d’autant plus que nous attendons d’en savoir plus à leur sujet. « Nous ne pouvons pas arrêter cette nouvelle révolution, nous ne pourrons jamais combattre les entreprises, mais ce que nous pouvons faire, c’est concevoir des nanomatériaux sûrs, car si nous connaissons leurs effets, nous pouvons les concevoir de manière sûre », dit-il. Nous devons dire aux entreprises : « Ne vous précipitez pas, tenez bon ». Voyons quel est le risque ».

 

Via Fastcompany

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