7 variantes de virus trouvées aux États-Unis et portant la même mutation

Les scientifiques ne savent pas encore si la mutation rend les variantes plus contagieuses, mais ils craignent que cela ne soit le cas, rapporte le NYtimes.

Alors que les Américains regardent avec anxiété les variantes identifiées pour la première fois au Royaume-Uni et en Afrique du Sud se répandre aux États-Unis, les scientifiques découvrent un certain nombre de nouveaux variants qui ont leur origine ici. Plus inquiétant encore, beaucoup de ces variants semblent évoluer dans la même direction – devenant potentiellement des menaces contagieuses à part entière.

Dans une étude publiée dimanche, une équipe de chercheurs a signalé sept lignées croissantes du nouveau coronavirus, repérées dans différents états du pays. Toutes ont développé une mutation dans la même lettre génétique.

« Il y a clairement quelque chose qui se passe avec cette mutation », a déclaré Jeremy Kamil, virologue au centre des sciences de la santé de l’université d’État de Louisiane à Shreveport et co-auteur de la nouvelle étude.

Il n’est pas clair si elle rend les variantes plus contagieuses. Mais comme la mutation apparaît dans un gène qui influence la façon dont le virus pénètre dans les cellules humaines, les scientifiques sont très méfiants.

« Je pense qu’il y a une signature claire d’un avantage évolutif », a déclaré le Dr Kamil.

L’histoire de la vie est pleine d’exemples d’évolution dite convergente, dans laquelle différentes lignées suivent le même chemin. Les oiseaux ont gagné des ailes en évoluant à partir de dinosaures à plumes, par exemple, tout comme les chauves-souris lorsqu’elles ont évolué à partir de mammifères à poils ressemblant à des musaraignes. Dans les deux cas, la sélection naturelle a donné naissance à une paire de surfaces planes qui peuvent être battues pour générer de la portance, ce qui permet aux chauves-souris et aux oiseaux de prendre leur envol et de remplir une niche écologique que les autres animaux ne peuvent pas.

Charles Darwin a reconnu pour la première fois l’évolution convergente en étudiant les animaux vivants. Ces dernières années, les virologistes ont découvert que les virus peuvent eux aussi évoluer de manière convergente. Le V.I.H., par exemple, est apparu lorsque plusieurs espèces de virus sont passées des singes et des singes à l’homme. Nombre de ces lignées de V.I.H. ont subi les mêmes mutations en s’adaptant à notre espèce.

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