Nos plastiques sont chargés de matériaux à base de terres rares, et les scientifiques ne savent pas pourquoi

Certains des matériaux les plus précieux sur terre se cachent dans des bouteilles d’eau et d’autres plastiques jetables. Que se passe-t-il ?

Fastcompany explique :

Le praséodyme. Le dysprosium. Le néodyme. Ce sont les matériaux extrêmement précieux, à base de terres rares, qui se trouvent à l’intérieur de chaque iPhone et autres appareils électroniques similaires. Leur acquisition n’est pas seulement coûteuse, mais elle a entraîné des niveaux incroyables de destruction de l’environnement.

Pourtant, les scientifiques viennent de découvrir que des matériaux à base de terres rares se trouvent dans les plastiques de consommation courante, notamment les bouteilles d’eau, les jouets pour enfants, les contenants de yaourt et les boîtes de cosmétiques. Nos plastiques jetables sont remplis de très petites quantités des trésors les plus rares de la terre.

« L’ironie est qu’ils sont extrêmement précieux », déclare Andrew Turner, professeur associé en sciences de l’environnement à l’université de Plymouth, qui a dirigé l’étude. « Ce sont des éléments essentiels pour la technologie moderne. Et pourtant, nous constatons qu’ils deviennent des contaminants ».

Les scientifiques ont compris depuis un certain temps que nos plastiques peuvent contenir des matériaux inattendus. Les plastiques noirs recyclés, en particulier, sont souvent imprégnés de niveaux dangereux de brome ou même de plomb. C’est parce que les téléviseurs et autres appareils électroniques utilisant du plastique ajoutent des matériaux tels que le brome comme retardateur de flamme, et que ce plastique peut finir par être recyclé en plateaux repas pour micro-ondes.

Mais cette nouvelle recherche, publiée dans Science of the Total Environment, est en fait très différente des études précédentes. La première percée a été la découverte par les scientifiques de la présence de matériaux à base de terres rares dans le plastique. Et en fait, le ratio des matériaux de terres rares dans le plastique est presque égal à leur distribution dans la croûte terrestre.

« Je pense que c’est fascinant. . . . Le plastique acquiert un signal presque géologique en lui », dit Turner. « Nous contaminons tout ce que nous utilisons. »

Deuxièmement, cette étude a examiné les plastiques vierges – des plastiques dérivés du pétrole pur plutôt que d’autres produits recyclés. Cela signifie que nous ne pouvons pas faire remonter la présence de matériaux à base de terres rares à des produits électroniques recyclés ou à d’autres polluants d’origine humaine. Ils proviennent d’une source inconnue.

Que signifie cette recherche ?

Pour ce qui est de la signification pratique de cette découverte, « c’est l’un de ces travaux de recherche qui suscite plus de questions que de réponses », admet M. Turner.

Tout d’abord, nous devons reconnaître qu’il ne s’agit pas d’un phénomène nouveau. L’équipe de M. Turner note que l’on peut trouver des matériaux à base de terres rares dans les déchets plastiques des océans, ce qui signifie que cette contamination peut avoir lieu depuis des décennies. Le plastique est un matériau miracle moderne issu de la Seconde Guerre mondiale, et une grande partie de la science fondamentale qui sous-tend la production de plastique est restée inchangée au cours du XXe siècle. « Si je devais faire une supposition, oui, [les matériaux à base de terres rares] ont probablement toujours été présents dans les plastiques sans que nous le sachions », déclare M. Turner.

S’inquiète-t-il du fait que ces matériaux de terres rares sont toxiques ? Pas particulièrement, du moins pas dans les concentrations actuelles que les chercheurs ont observées (les matériaux en terres rares peuvent être nocifs à des concentrations plus élevées, comme dans l’industrie minière). Pense-t-il que les plastiques pourraient être recyclés et que les terres rares extraites pourraient être utilisées dans l’électronique ? Non, encore une fois.

« Cela ne vaudrait pas la peine de récupérer [les matériaux en terres rares]. Les niveaux sont assez faibles », dit Turner. « Ça ne vaut pas la peine de faire fondre beaucoup de plastique plutôt que d’aller sur un site [minier] potentiel.

Ce qu’il croit important, cependant, est dans le contexte plus large. L’examen de nos processus de production pourrait révéler une source inexploitée de matériaux à base de terres rares, ce qui pourrait atténuer certains de nos besoins en matière d’exploitation minière. Mais même si ce n’est pas le cas, M. Turner insiste sur le fait que nous devons comprendre la production de plastique suffisamment bien pour être en mesure de déterminer exactement d’où viennent ces matériaux inattendus.

« Lorsque nous parlons de contamination du plastique, même si elle est minime, elle est importante car elle vient de quelque part », explique M. Turner. « Nous avons perdu le contrôle de ce que nous produisons ».

Via Fastcompany

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