Comment amener une langue vers le futur

Pendant des décennies, il était presque impossible de taper l’urdu en ligne. Rencontrez les personnes qui se battent pour préserver numériquement son écriture.

Un article de Restoftheworld :

Lorsque Mudassir Azeemi a écrit au PDG d’Apple, Tim Cook, en 2014, il avait tout essayé pour faciliter la saisie dans sa langue maternelle, l’ourdou. En 2010, cet Américain d’origine pakistanaise âgé de 42 ans a mis au point une application pour clavier utilisable sur les appareils iOS ; en deux ans, elle a été téléchargée plus de 165 000 fois. Mais même avec un clavier en ourdou, les caractères apparaissent à l’écran dans une police entièrement différente.

« Cher M. Tim Cook », écrit-il. « La beauté de la langue ourdoue réside dans la police de caractères. »

Parlé par près de 170 millions de personnes en Asie du Sud et dans la diaspora sud-asiatique, l’ourdou est écrit dans un alphabet dérivé de l’arabe. Mais alors que l’arabe s’écrit dans une écriture appelée naskh, plus simple et plus linéaire dans son apparence, de nombreuses autres personnes – y compris les Iraniens, les Afghans, les Pakistanais, les ourdouphones en Inde et les ouïgours dans certaines régions de Chine – utilisent un style d’écriture orné originaire de la Perse du 14e siècle appelé nastaʿlīq. Lorsque Azeemi s’est assis pour écrire sa lettre à Cook, nastaʿlīq était presque introuvable en ligne. Pour communiquer en ourdou, il fallait soit taper en naskh, soit épeler phonétiquement les mots en alphabet latin.

Azeemi, un développeur de logiciels qui travaille et vit maintenant dans la Silicon Valley, a grandi à Karachi, une ville balnéaire tentaculaire du Pakistan. Adolescent, à l’époque de l’accès par ligne commutée, il a un jour accumulé une facture d’Internet qui lui a coûté la moitié du salaire mensuel de son père ; au début de la vingtaine, il a appris à coder sur un de ces vieux ordinateurs de la taille d’une calculatrice appelés palmtops. Il n’a pas beaucoup réfléchi à l’avenir numérique de l’ourdou jusqu’à ce qu’il déménage en Californie et devienne père. En regardant ses enfants apprendre l’anglais grâce à des chansons sur YouTube, il a ressenti un sentiment de perte – l’anxiété de ne jamais pouvoir parler ou apprécier l’ourdou comme il le fait. L’une des premières applications développées par Azeemi, avant même le clavier, était destinée aux comptines en ourdou (ou urdu).

Ces premières tentatives de transfert de l’ourdou sur Internet n’ont pas été particulièrement rentables – Azeemi dit avoir perdu plus de 50 000 dollars dans le processus. Il est resté déterminé. En 2013, Apple a introduit un clavier ourdou pour les appareils iOS, mais, au grand dam des utilisateurs ourdous, la police par défaut était toujours naskh, la police arabe. Aux yeux d’Azeemi, la solution était désormais assez simple : il fallait persuader les systèmes d’exploitation – Apple, Google, Microsoft et d’autres – d’adopter nastaʿlīq.

Sa lettre ouverte, adressée à Cook et au directeur de la conception d’Apple à l’époque, Jonathan Ive, décrivait la nécessité d’une police nastaʿlīq sur les plateformes iOS. « Le seul obstacle pour nous est d’apporter la police de caractères qui représente vraiment la langue », a écrit Azeemi. « Et chaque langue, lorsqu’elle est écrite, brille en utilisant la police de caractères qu’elle a vraiment présentée dans le monde ».

Lorsque les calligraphes ourdous parlent de nastaʿlīq, c’est avec un profond respect. Dans le sous-continent, c’est l’écriture qui a diffusé le Coran, considéré comme la parole de Dieu. Mir Ali de Tabriz, un calligraphe persan du 14ème siècle connu comme le père de l’écriture, l’aurait développée à la suite d’un rêve dans lequel Ali, gendre du prophète Muhammad, lui demandait de dessiner des lettres qui ressemblaient à « des ailes d’oies volantes ». Regardez un verset ourdou sur nastaʿlīq, et il pourrait très bien commencer à ressembler à une volée d’oiseaux en vol, ou à une branche en fleur. Les caractères de Nastaʿlīq, d’après une observation, semblent « se balancer du haut à droite au bas à gauche de chaque mot comme s’ils étaient suspendus par une ligne imaginaire ».

D’une certaine manière, cette insistance sur la forme d’écriture d’une langue va à l’encontre des idées reçues. Nous avons tendance à penser que le texte est un moyen d’atteindre une fin, que les personnages représentés ne sont là que pour transmettre un sens. Si vous pouviez écrire le même mot ourdou en écriture arabe naskh, même s’il était un peu différent – le naskh est plus petit, plus simple et sans empattement – la demande de nastaʿlīq numérisé n’était-elle pas une petite querelle typographique ?

Nastaʿlīq, après tout, est un cauchemar à coder. Il se déplace de droite à gauche, comme toutes les écritures arabes, mais descend également en pente : plus le mot est long, plus la pente est raide. La forme de chaque lettre change, en fonction de la lettre qui précède et de celle qui suit ; dans un alphabet de 39 lettres, il y a des milliers de permutations. C’est précisément en raison de ses multiples facettes que les codeurs n’ont pas développé les polices nastaʿlīq aussi facilement que, par exemple, le cyrillique.

Nous avons tendance à penser que le texte est un moyen de parvenir à une fin, que les caractères représentés ne sont là que pour transmettre un sens.

Ce n’est pas forcément le cas. Dès 1951, quatre ans à peine après s’être débarrassé de la domination britannique, le Pakistan – où l’ourdou est à la fois la langue officielle et a joué un rôle clé dans le mouvement pour l’indépendance – a mis en place une imprimerie nationale capable de composer à la fois en anglais et en ourdou, un investissement substantiel pour ce jeune pays à court d’argent et une indication, peut-être, de l’importance de l’ourdou pour son projet de construction nationale. Mais même si Monotype et Linotype, les principales entreprises de technologie d’impression de l’époque, ont continué à développer des polices de caractères pour le marché ourdou, les éditeurs locaux les ont rejetées parce qu’elles ne correspondaient pas à l’esthétique locale de nastaʿlīq.

Si le nastaʿlīq a connu des difficultés, c’est en partie parce que la technologie de l’époque – en particulier la machine à écrire – avait été conçue pour l’anglais. Par la suite, comme le note l’historien Thomas S. Mullaney dans son livre « The Chinese Typewriter« , toutes les autres langues sont considérées comme des permutations de cette norme. L’hébreu est l’anglais, mais à l’envers. L’arabe est l’anglais à l’envers et en cursive. Russe : anglais avec des lettres différentes. Siamois : anglais avec trop de lettres. La seule langue majeure à avoir échappé à l’hégémonie du latin est peut-être le chinois, une écriture qui n’est ni alphabétique ni syllabique, et qui a donc dû être imaginée entièrement en dehors des limites de la technologie existante. Mais le site nastaʿlīq, sans doute pas assez important pour que les typographes se remettent à la planche à dessin, est resté bloqué jusque dans les années 1970, son rendu mécanique n’étant pas du tout comparable à l’écriture manuscrite.

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Nasrullah et Zeeshan sont des pionniers dans le domaine des polices ourdou numérisées. Si vous vous promenez dans une rue de New York, vous pourriez rencontrer des centaines de polices de caractères sur un seul pâté de maisons : tout, des panneaux de signalisation aux noms de magasins, prend une personnalité distincte. L’ourdou et sa police nastaʿlīq, à la traîne dans l’espace numérique, sont beaucoup plus difficiles à itérer avec la technologie existante. Là où il existe des centaines de milliers de polices numériques latines – des polices si emblématiques que nous les connaissons par leur nom, comme l’Helvetica ou la Times New Roman – les polices numériques ourdou sont limitées à une poignée tout au plus. La typographie nastaʿlīq que vous pourriez voir dans les rues du Pakistan est très probablement peinte à la main.

« Nous sommes allés sur Google et avons tapé « ce que sont les polices, comment les développer », a rappelé Mme Zeeshan. « Nous avons acheté un logiciel mais nous nous sommes assis dessus pendant longtemps car nous ne savions pas comment l’utiliser ». Réalisé en collaboration avec un conseil technologique gouvernemental sur une période de dix ans, Mehr Nastaliq utilise 500 caractères, tous écrits à la main par Nasrullah – une infime partie des 20 000 glyphes que Jamil a si laborieusement écrits dans les années 1980. Les Mehrs sont particulièrement fiers de la légèreté de leur police : avec 60 Ko, elle ne ralentit pas les sites web et offre un rendu rapide. Vous pouvez allonger les lettres et ajouter des diacritiques.

Leur expérience du développement de Mehr Nastaliq a permis de tirer une leçon importante : la nécessité d’une collaboration étroite entre le calligraphe et le développeur. « Il est impératif que le calligraphe et le développeur se comprennent l’un l’autre », a souligné M. Zeeshan. « Abbu comprend aussi la programmation maintenant, il peut donc proposer une solution différente lorsqu’il est confronté aux limites de la technologie ». Travailler avec ses parents comporte bien sûr ses propres défis. Parfois, Zeeshan disait : « Cette lettre n’a pas l’air bien », a dit Nasrullah en riant. « Et je m’énervais et je disais : « C’est toi le calligraphe ? »

Unicode, développé au début des années 1990, est aujourd’hui une norme mondiale pour représenter les caractères de tous les systèmes linguistiques en code informatique, ce qui signifie que si vous écrivez l’ourdou – en naskh ou nastaʿlīq – sur un ordinateur, il n’apparaîtra pas comme une chaîne de symboles déformés dans un autre. Mais les progrès technologiques ne sont pas automatiquement de bon augure pour la numérisation des langues non latines. Nemeth note que la prolifération de logiciels de conception faciles à utiliser n’élimine pas la nécessité d’une expertise spécifique en matière de script. « Les concepteurs qui ne veulent ou ne peuvent pas investir les années d’apprentissage et de recherche nécessaires pour maîtriser un script étranger sont amenés à croire que leurs outils et quelques « emprunts » superficiels d’éléments de conception suffisent pour une conception réussie », dit-il.

Les Mehrs sont déterminés à mettre leur expertise à profit. Ils ont créé leur propre entreprise, qu’ils ont baptisée MehrType, en guise de clin d’œil aux entreprises qui ont joué un rôle si important dans la trajectoire de la typographie, Monotype et Linotype. Ils ont des aspirations mondiales. Il ne s’agit pas d’un seul bon caractère ourdou ou nastaʿlīq, mais de toute une galaxie de polices de caractères. La typographie ourdoue est une vaste mer vide, a déploré M. Nasrullah – des centaines de milliers de polices pour l’anglais et une demi-douzaine tout au plus pour l’ourdou.

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Pourquoi c’est important ? Pensez au temps que vous passez sur Internet, mobile ou pc, est-ce que vous pourriez envisager de ne pas pouvoir lire et écrire dans votre langue ?

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