Une histoire coloniale de la couleur bleue

Une chaîne d’exploitation, des plantes rocheuses robustes aux teintures indigo profondes, en passant par les pierres monumentales.

Par Luiza Prado de Oliveira Martins

Les traces de la colonisation sont tissées dans le paysage des Açores. Une partie importante de sa faune et de sa flore n’est pas indigène, ayant été introduite dans les îles suite à l’expansion portugaise dans le monde entier. C’est le cas de l’Isatis tinctoria, une plante à fleurs de la famille des Brassicaceae. La plante présente des feuilles oblongues d’un vert profond, concentrées à la base de chaque tige. Bien que les spécimens individuels ne soient pas particulièrement frappants, les champs d’Isatis en fleur offrent une vue plutôt spectaculaire : des couronnes de petites fleurs jaunes se déplaçant lentement avec le vent. On pense que cette plante est originaire d’Asie centrale, mais elle a probablement été introduite en Europe à la fin de la préhistoire et de la protohistoire. Le pastel, comme on l’appelle plus communément, est une plante remarquablement rustique, tolérante à la chaleur et au stress hydrique. Elle a un large éventail d’utilisations médicinales et culinaires. Les médecins de la Grèce antique, Hyppocrate, Galien et Pline, la recommandaient pour le traitement des ulcères et autres blessures, et ses boutons de fleurs bouillis sont encore consommés dans les régions rurales de Sicile, où on l’ajoute souvent aux salades et aux omelettes.

Amédée Masclef, Atlas des Plantes de France, 1891. À droite : Isatis tinctoria vu à Vienne, 2014. (Sources : Wikipédia)

Mais le plus significatif est son rôle en tant qu’ingrédient principal dans la production de la teinture indigo – la teinte bleue marine profonde et ultramarine si proche des eaux de l’océan Atlantique. Les anciens Égyptiens utilisaient l’Isatis tinctoria pour colorer les tissus qui enveloppaient les morts, les accompagnant dans leur voyage vers l’au-delà. Les peuples celtes et germaniques utilisaient l’indigo extrait de la guède pour teindre leurs cheveux et leur peinture corporelle à des fins rituelles, et les Celtes utilisaient également le pigment et la technique du bâton et de la pointe pour les tatouages, comme l’a décrit Jules César.

Néanmoins, l’histoire de la teinture à l’indigo n’est pas strictement liée à celle de la plante Isatis tinctoria. Le pigment peut être extrait de centaines d’espèces végétales différentes. En fait, une espèce qui donne une forme plus concentrée du pigment, Indigofera tinctoria – souvent appelée « véritable indigo » – est depuis longtemps cultivée et utilisée en Asie du Sud, centrale et orientale. Les premières traces documentées de teinture d’indigo remontent à 4000 avant J.-C. à Huaca Prieta, un site cérémoniel au Pérou. Les recherches suggèrent que le pigment trouvé sur le site archéologique a été extrait de plantes du genre Indigofera, plutôt que d’Isatis.

A gauche : Indigofera tinctoria de J.J. ou J.E.Haid, vers 1750. À droite : Indigofera tinctoria vu à Miami, Floride, États-Unis, 2009. (Sources : Wikipédia)

 

Les histoires des deux plantes sont en effet, en effet, devenues entremêlées par les routes commerciales coloniales qui coupent à travers les terres et les océans. Isatis tinctoria a joué un rôle fondamental dans le processus de colonisation des Açores, une ancre qui a soutenu l’avant-poste portugais dans l’Atlantique. Le pastel rustique prospérait dans le terrain rocheux et volcanique des îles et constituait une activité commerciale importante aux XVe et XVIe siècles. Contrairement à d’autres colonies portugaises, les Açores n’ont jamais vraiment été une économie de plantation, peut-être précisément parce que leur environnement n’était pas idéal pour l’établissement de monocultures à grande échelle ; les cultures de rente comme la canne à sucre et le café n’ont pas eu beaucoup de succès dans ces îles. Cependant, les voies de transport régulières établies grâce à la colonisation des Amériques ont facilité l’exportation de la teinture produite aux Açores, principalement vers les Flandres. Ces routes maritimes ont permis à la couronne portugaise de maintenir une forte emprise sur la production et la commercialisation de l’indigo de pastel pendant deux siècles, en concurrence directe avec les producteurs de teinture en France, en Allemagne, en Angleterre et en Italie.

Néanmoins, l’exploration insatiable des eaux bleues de l’Atlantique allait indirectement entraîner la disparition de l’économie du pastel aux Açores, et le déclin général de l’utilisation de ce pigment dans toute l’Europe. L’Indigofera tinctoria est connue en Europe depuis le XIIIe siècle, avec l’établissement de routes commerciales vers l’Asie. Bien que moins cher à produire que l’indigo Isatis, la traversée des régions contestées du pourtour de la Méditerranée et de la péninsule arabique rendait l’importation de véritable indigo d’Asie du Sud une entreprise risquée. Mais la situation a changé avec le tour du continent africain par le colonisateur portugais Vasco Da Gama en 1497, qui a établi une route maritime directe entre l’Europe et l’Asie du Sud. L’explosion du commerce entre les deux continents qui s’ensuivit permit de faire baisser le prix du pigment à base d’Indigofera, ce qui entraîna une forte diminution de la production de pigment à base d’Isatis aux Açores au XVIe siècle.

Tout au long du XVIIe siècle, la production du colorant bleu s’est éloignée de l’Europe, des variétés lucratives d’Indigofera étant cultivées dans les colonies des Caraïbes, d’Amérique du Nord et d’Amérique centrale. Dans la seconde moitié du XVIIIe siècle, l’indigo était devenu une culture importante dans l’économie de plantation de la Caroline du Sud et, dans une moindre mesure, de la Géorgie ; une explosion économique soutenue par l’exploitation de la main-d’œuvre et du savoir-faire des peuples autochtones et africains réduits en esclavage. La majeure partie de la production traversait l’océan, alimentant la florissante production textile britannique au début de la révolution industrielle. Les profonds changements et l’accélération du rythme des réseaux commerciaux et des modèles économiques mondiaux déclenchés par la révolution industrielle allaient également, en fin de compte, façonner l’histoire du pigment tout au long du XXe siècle, depuis le denim et le chambray durables teints à l’indigo qui enveloppaient le corps des ouvriers d’usine et qui ont donné naissance au terme « col bleu » pour décrire la classe ouvrière, jusqu’à la popularisation du blue-jean par la culture pop américaine des années 1950 et à son association ultérieure avec le capitalisme occidental pendant la guerre froide.

Bleu, taché de rouge. Plus de soixante ans après sa construction, le monument à la quête génocidaire de pouvoir du Portugal est toujours debout. Un jour, peut-être, il s’effondrera, sa pierre blanche engloutie par les eaux profondes de l’indigo.

Luiza Prado de O. Martins est une artiste et une chercheuse dont les travaux portent sur des thèmes liés à la fertilité, la reproduction, la colonisation, le sexe et la race. Dans sa thèse de doctorat, elle aborde le contrôle de la fécondité et de la reproduction comme un geste biopolitique fondamental pour l’établissement du système de genre colonial/moderne, en théorisant l’émergence des « technoécologies du contrôle des naissances » comme cadre pour observer et résister, perturber et troubler la domination coloniale. Son projet de recherche artistique en cours, « Une topographie des excès », se penche sur les rencontres entre les êtres humains et les plantes dans le contexte de la médecine reproductive indigène et populaire, en abordant ces pratiques comme des expressions de soins radicaux. Tout au long de l’année 2020, elle développera le projet de jardin à long terme « In Weaving Shared Soil » en collaboration avec l’Institut pour la recherche endotique. Elle est actuellement basée à Berlin. Elle est un membre fondateur de Decolonising Design.

Via Futuress

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