Quand les ingénieurs étaient des humanistes

Un article intéressant sur l’innovation au cours de l’histoire : « pendant la Renaissance, les inventions mécaniques ont servi de support à une réflexion expérimentale sur tous les aspects du cosmos » de Jessica Riskin sur NYBooks :

Disons que vous êtes assiégé dans votre château, entouré d’un ennemi invisible juste à l’extérieur des murs, incapable de quitter la maison pendant des semaines ou des mois, votre force et votre espoir s’affaiblissant, votre désespoir grandissant. (Même si vous n’êtes pas un noble siennois du XVe siècle, vous n’avez peut-être pas de mal à l’imaginer en ce moment). Vous avez grandement besoin de renforts, mais aucun n’arrive. Voici ce que vous pouvez faire : d’abord, faites ferrer tous vos chevaux à l’envers, puis évacuez le château en pleine nuit. Lorsque les soldats ennemis se réveilleront au matin pour trouver des centaines d’empreintes de sabots se dirigeant vers votre château, ils croiront que vous avez appelé des légions de cavalerie et s’enfuiront dans la panique.

Ce conseil vous est donné par Mariano di Jacopo, dit Taccola (1382-1453), fonctionnaire du gouvernement siennois, écrivain et artiste. Taccola a sans doute été inspiré par Hermès qui, alors qu’il était un nouveau-né, a volé le bétail d’Apollon en le faisant habilement marcher à reculons, trompant ainsi Apollon pour qu’il pense qu’il venait plutôt que de partir.

Dans La Renaissance italienne des machines, Paolo Galluzzi, éminent historien des sciences et des technologies, directeur du musée Galilée à Florence et professeur à la retraite de l’université de Florence, décrit Taccola comme un « humaniste des machines ». Le terme « humaniste » fait ici référence au mouvement culturel de la Renaissance qui a débuté en Italie à la fin du XIVe siècle ; l’umanista, dans l’argot académique italien contemporain, désigne un érudit de la culture classique. Les humanistes de la Renaissance ont cherché une renaissance culturelle en remontant aux écrits philosophiques, littéraires et historiques de la Grèce et de la Rome antiques, en les restaurant à partir des compilations et des commentaires des siècles intermédiaires.

En qualifiant Taccola d' »humaniste des machines », Galluzzi signifie que, comme d’autres humanistes du début de la Renaissance, Taccola a écrit en latin et s’est efforcé de récupérer les connaissances anciennes à partir de sources fragmentaires et corrompues. Le projet de Galluzzi dans ce livre érudit et magnifiquement illustré est d’envisager l’humanisme de la Renaissance sous l’angle relativement peu familier de la conception des machines. Les idées anciennes qui intéressaient Taccola et ses collègues humanistes des machines concernaient principalement les engins et les dispositifs, explique Galluzzi, mais leurs méthodes étaient typiquement humanistes, s’appuyant sur des textes anciens comme sources de renouvellement.

Ils supposaient que leurs diverses entreprises se réunissaient en une seule et même entreprise humaine, tout comme le cosmos de la Renaissance était lié, microcosme et macrocosme, par un réseau de symbolisme et de signification communs. En conséquence, Taccola et ses collègues humanistes des machines considéraient la conception des machines comme faisant partie intégrante d’une entreprise philosophique et artistique globale. […]

Vitruvius explique que l’architecture exige un vaste apprentissage, englobant toutes les matières : dessin, géométrie, optique, histoire, philosophie, musique, médecine, droit et astronomie. Cela peut sembler décourageant, mais Vitruve assure à Auguste que c’est faisable parce que « toutes les études ont un lien commun d’union et de relations les unes avec les autres ». […]

Dans le cadre de l’Arsenal de la dernière œuvre de Galilée, on entrevoit une sorte d’ingénierie post-humaniste : dirigée, spécialisée, d’ambition impériale plutôt que cosmologique, délibérément détachée des préoccupations humanistes. […]

la révolution industrielle, ce tsunami de l’ingénierie post-humaniste, a laissé dans son sillage un monde changé dans lequel les ingénieurs ont abordé des problèmes discrets plutôt que des questions cosmiques, et ce sans référence à des thèmes historiques, littéraires ou philosophiques anciens et durables.

 

Via NYBooks, via Sentiers

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