Ne comptez plus les points

Nous aimons faire des listes de grands objectifs que nous voulons atteindre dans la vie. Arthur Brooks explique sur The Atlantic pourquoi cocher les cases « choses accomplies » pourrait nous nuire : « Nous avons toutes les raisons évolutives de vouloir marquer des points dans la vie – la transmission des gènes est une activité concurrentielle, après tout. Mais rien ne prouve que Mère Nature nous donne deux coups de pied au cul, que nous soyons heureux ou non. Et, en fait, ce genre de pointage est une erreur de bonheur pour deux raisons : Elle nous rend dépendants des récompenses extérieures et nous prépare à l’insatisfaction ».

Il n’y a rien d’inhabituel dans cette tendance à compter les points. Cherchez sur Google « 30 choses à faire avant d’avoir 30 ans » et vous obtiendrez plus de 15 000 résultats. Les chercheurs qui ont écrit dans la revue Psychological Science il y a quelques années ont observé que les gens sont naturellement motivés par des objectifs de performance liés à des chiffres ronds, et les anniversaires en particulier peuvent souvent servir de points de repère pour motiver l’amélioration personnelle. Nous recherchons naturellement des sources extérieures de preuves quantitatives de nos progrès et de notre efficacité – et, par conséquent, de notre bonheur.

Cependant, établir une liste « 30 par 30 » est une approche mal conçue du bonheur. Bien entendu, on ne peut reprocher à quiconque dans notre société axée sur les matériaux et les réalisations de penser de cette manière. Chaque message culturel que nous recevons est que le bonheur peut se lire sur une carte de pointage d’argent, d’éducation, d’expériences, de relations et de prestige. Vous voulez la vie la plus heureuse ? Cochez les cases de la réussite et de l’aventure, et faites-le le plus tôt possible ! Passez ensuite à la série de cases suivante. Celle qui meurt avec le plus de cases cochées gagne, n’est-ce pas ?

Faux. Je ne veux pas dire que l’accomplissement et l’ambition sont mauvais, mais qu’ils ne sont tout simplement pas les moteurs de notre bonheur. Lorsque beaucoup de gens se rendent compte de cela par eux-mêmes, ils ont passé leur vie à cocher des choses sur des listes, mais ils sont malheureux et ne savent pas pourquoi.

L’économiste Joseph Schumpeter a écrit que les entrepreneurs aiment gagner des fortunes « comme un indice de réussite et comme un symptôme de victoire ». En d’autres termes, chaque million ou milliard est une autre case cochée pour donner à un entrepreneur un sentiment de valeur personnelle et de réussite. Compte tenu de nos finances, la plupart d’entre nous n’ont pas ce problème précis. Cependant, nous faisons toujours la même chose à notre manière, que ce soit en prenant un certain travail pour ce qu’il dit de nous aux autres, ou en sélectionnant des amis pour le prestige social qu’ils nous apporteront.

Nous avons toutes les raisons évolutives de vouloir marquer des points dans la vie – le transfert de gènes est une affaire de concurrence, après tout. Mais rien ne prouve que Mère Nature nous donne deux coups de fouet, que nous soyons heureux ou non. Et, en fait, ce genre de pointage est une erreur de bonheur pour deux raisons : Elle nous rend dépendants des récompenses extérieures et nous prépare à l’insatisfaction.

Vous pouvez être motivé à faire quelque chose intrinsèquement (cela vous donne satisfaction et plaisir) ou extrinsèquement (on vous donne une récompense, comme de l’argent ou une reconnaissance). La plupart des gens savent que les récompenses intrinsèques sont les plus douces des deux. C’est en gros ce que les diplômés veulent dire lorsqu’ils utilisent des formules du genre « Trouvez un travail que vous aimez et vous ne travaillerez jamais de votre vie ».

Mais il y a un rebondissement : les psychologues ont découvert que les récompenses extrinsèques peuvent en fait éteindre les récompenses intrinsèques, ce qui nous amène à moins apprécier nos activités. Dans une étude classique de 1973, des chercheurs de Stanford et de l’université du Michigan ont démontré cela dans une expérience avec des enfants d’âge préscolaire. Les chercheurs ont permis à un groupe d’enfants de choisir leurs activités de jeu préférées – par exemple, dessiner avec des marqueurs – ce qu’ils ont fait avec plaisir. Les enfants ont ensuite été récompensés pour cette activité par un certificat comportant un sceau en or et un ruban. Les chercheurs ont découvert qu’après avoir reçu le certificat, les enfants avaient deux fois moins de chances de vouloir dessiner si on ne leur en offrait pas un. Au cours des décennies suivantes, de nombreuses études ont montré le même schéma pour une grande variété d’activités, dans de nombreux groupes démographiques.

Le fait de compter sur des récompenses externes diminue la satisfaction. Vous aimerez moins votre travail si votre principale motivation est le prestige ou l’argent. Vous apprécierez moins vos relations si vous choisissez vos amis et vos partenaires en fonction de leur statut social. Vous apprécierez moins vos vacances si vous choisissez la destination en fonction de son aspect sur les médias sociaux.

L’approche de la vie par carte à points s’inscrit également dans une tendance humaine connue qui nous éloigne du bonheur : Les gens ont souvent du mal à trouver une satisfaction durable dans les récompenses mondaines, car dès que nous acquérons quelque chose, notre désir se réinitialise et nous attendons la prochaine récompense. Cochez une case, et une autre apparaît immédiatement. Et, bien sûr, c’est toujours une plus grosse boîte. Personne n’envisage les cases de la vie en termes de mobilité descendante : « À 40 ans, je veux gagner moins d’argent et ne plus être propriétaire de ma maison ! » C’est toujours une aspiration : Nous aurons plus, nous serons plus performants, nous serons plus riches.

Encore une fois, il n’y a rien de mal à aspirer. Mais si votre bonheur dépend d’une liste de plus en plus longue de réalisations mondaines, vous pourriez bientôt découvrir que votre peur de l’échec supplante votre ambition.

Pour accroître notre bonheur, nous avons besoin de meilleures questions que « Quelles réalisations devraient figurer sur ma carte à points ? Permettez-moi d’en suggérer quelques-unes qui conduiront à des réponses susceptibles d’apporter un authentique bien-être.

1. Qui a des caractéristiques intrinsèques que j’admire et que je veux imiter ?

L’argent, les possessions et le pouvoir sont tous des caractéristiques extrinsèques à une personne. Par conséquent, les imiter chez les autres vous conduira à des motivations extrinsèques pour vos propres activités, ce qui, comme nous l’avons vu, fera probablement baisser le bonheur. Cherchez plutôt des caractéristiques intrinsèques admirables chez les autres – des vertus telles que la compassion, la foi, la force d’âme et l’honnêteté. L’imitation de ces caractéristiques permet de cultiver des motivations intrinsèques. Elles constituent donc les meilleurs critères pour trouver les bons modèles et les bons mentors à imiter et dont on peut tirer des enseignements.

2. Qu’est-ce que les gens ont le plus besoin de moi, et comment puis-je le leur fournir ?

L’exercice de cocher des cases a tendance à porter sur mes besoins. Le fait de le déplacer vers les besoins des autres apporte un plus grand bien-être. C’est simple : Des décennies de recherche – et des millénaires de bon sens – ont montré que l’égocentrisme conduit, au mieux, à des émotions fluctuantes, tandis que le fait de se concentrer sur les besoins des autres peut apporter un bonheur stable. Et si vous ne pensez pas que cela rend une personne passive ou peu ambitieuse, notez qu’il existe un ensemble important de preuves montrant que se concentrer sur le bien de son institution (par opposition à soi-même) améliore également la réussite professionnelle.

3. Quel est le but de ma vie ?

Lourde question, je sais. Mais nous savons tous que tôt ou tard, il faut y répondre, et l’approche de la réussite par le cochage des cases ne le fait manifestement pas. Il ne s’agit guère plus que d’un exercice visant à répondre aux questions « quoi » de la vie : ce que vous faites pour le travail, ce que vous possédez, ce que les gens pensent de vous. Comme mon ami Simon Sinek, expert en management, aime à le souligner, la compréhension de notre objectif provient des réponses aux questions du « pourquoi » de la vie. Ces réponses apportent à la fois le succès et le bonheur, mais elles exigent une réflexion sérieuse.

Il est facile de créer des tableaux de bord de récompenses mondaines et centrées sur soi-même en examinant n’importe quelle liste de choses à faire « 30 par 30 ». Mais elles ne conduiront aucun d’entre nous au bonheur. Pour cela, nous avons besoin de meilleures métaphores de la croissance et du progrès qu’une liste. Je suggère une lumière.

Au lieu de cocher les éléments d’une liste, Bouddha suggère de s’éclairer et d’éclairer les autres. « Vis comme une lampe pour toi-même », conseille-t-il à son disciple Ananda. Il voulait dire que le bonheur vient de l’illumination de vos plus grandes vertus, montrant ainsi la voie aux autres, et rendant visible pour vous-même votre véritable but. Cette sagesse ancienne est un résumé presque parfait de ce que la recherche dit qui nous apportera un véritable bien-être dans notre cheminement de vie.

Arthur C. Brooks contribue à la rédaction de The Atlantic, est le professeur William Henry Bloomberg de la pratique du leadership public à la Harvard Kennedy School, professeur de la pratique de la gestion à la Harvard Business School et animateur du podcast The Art of Happiness With Arthur Brooks.

Via The Atlantic

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