Les 10 Technologies révolutionnaires 2021

Technologyreview présente les 10 technologies incroyables de l’année :

Vaccins ARN messagers

Nous avons eu beaucoup de chance. Les deux vaccins les plus efficaces contre le coronavirus sont basés sur l’ARN messager, une technologie en cours d’élaboration depuis 20 ans. Lorsque la pandémie de covid-19 a commencé en janvier dernier, les scientifiques de plusieurs sociétés de biotechnologie se sont rapidement tournés vers l’ARNm pour créer des vaccins potentiels. Fin décembre 2020, alors que plus de 1,5 million de personnes étaient mortes du covid-19 dans le monde, les vaccins ont été approuvés aux États-Unis, marquant le début de la fin de la pandémie.

GPT-3

photographie conceptuelle de licornes SIERRA LENNY

Les grands modèles informatiques en langage naturel qui apprennent à écrire et à parler constituent un grand pas vers une IA capable de mieux comprendre le monde et d’interagir avec lui. GPT-3 est de loin le modèle le plus grand et le plus alphabétisé à ce jour. Entraîné sur le texte de milliers de livres et sur la majeure partie de l’internet, GPT-3 peut imiter des textes écrits par des humains avec un réalisme étonnant, voire bizarre, ce qui en fait le modèle de langage le plus impressionnant jamais produit par apprentissage automatique.

Mais le GPT-3 ne comprend pas ce qu’il écrit, si bien que les résultats sont parfois déformés et absurdes. Son entraînement nécessite une énorme quantité de puissance de calcul, de données et d’argent, ce qui crée une importante empreinte carbone et limite le développement de modèles similaires aux laboratoires disposant de ressources extraordinaires. Et comme il est entraîné sur des textes provenant de l’internet, qui est rempli de fausses informations et de préjugés, il produit souvent des passages tout aussi biaisés. Will Douglas Heaven présente un échantillon de l’écriture intelligente de GPT-3 et explique pourquoi certains sont ambivalents quant à ses réalisations.

Algorithmes de recommandation de TikTok

Depuis son lancement en Chine en 2016, TikTok est devenu l’un des réseaux sociaux à la croissance la plus rapide au monde. Il a été téléchargé des milliards de fois et a attiré des centaines de millions d’utilisateurs. Pourquoi ? Parce que les algorithmes qui alimentent le flux « Pour vous » de TikTok ont changé la façon dont les gens deviennent célèbres en ligne.

Alors que d’autres plates-formes sont davantage axées sur la mise en avant de contenus de masse, les algorithmes de TikTok semblent tout aussi susceptibles de sortir un nouveau créateur de l’anonymat que de mettre en avant une star connue. Et ils sont particulièrement aptes à fournir un contenu pertinent à des communautés de niche d’utilisateurs partageant un intérêt ou une identité particulière.

La capacité des nouveaux créateurs à obtenir très rapidement un grand nombre de vues et la facilité avec laquelle les utilisateurs peuvent découvrir de nombreux types de contenus ont contribué à la croissance spectaculaire de l’application. D’autres sociétés de médias sociaux s’efforcent maintenant de reproduire ces caractéristiques dans leurs propres applications. Abby Ohlheiser dresse le portrait d’une créatrice de TikTok qui a été surprise par son propre succès sur la plateforme.

Batteries au lithium-métal

Les véhicules électriques ont un argument de vente difficile : ils sont relativement chers et vous ne pouvez les conduire que sur quelques centaines de kilomètres avant de devoir les recharger, ce qui prend beaucoup plus de temps que de s’arrêter pour faire le plein. Tous ces inconvénients sont liés aux limites des batteries lithium-ion. Une start-up bien financée de la Silicon Valley affirme aujourd’hui avoir mis au point une batterie qui rendra les véhicules électriques beaucoup plus acceptables pour le grand public.

Il s’agit d’une batterie lithium-métal, développée par QuantumScape. Selon les premiers résultats des tests, la batterie pourrait augmenter l’autonomie d’un véhicule électrique de 80 % et peut être rechargée rapidement. La start-up a conclu un accord avec VW, qui prévoit de vendre des véhicules électriques équipés de ce nouveau type de batterie d’ici 2025.

La batterie n’est encore qu’un prototype, bien plus petit que celui nécessaire à une voiture. Mais si QuantumScape et les autres chercheurs travaillant sur les batteries lithium-métal réussissent, les VE pourraient enfin devenir attrayants pour des millions de consommateurs. James Temple décrit le fonctionnement d’une batterie lithium-métal et explique pourquoi les scientifiques sont si enthousiastes face aux récents résultats.

La confiance dans les données

Les entreprises technologiques se sont révélées être de piètres gestionnaires de nos données personnelles. Nos informations ont fait l’objet de fuites, de piratages, de ventes et de reventes plus souvent qu’on ne peut le compter. Peut-être que le problème ne vient pas de nous, mais du modèle de protection de la vie privée auquel nous avons longtemps adhéré – un modèle dans lequel nous, en tant qu’individus, sommes principalement responsables de la gestion et de la protection de notre propre vie privée.

Les fiducies de données offrent une approche alternative que certains gouvernements commencent à explorer. Une fiducie de données est une entité juridique qui recueille et gère les données personnelles des personnes en leur nom. Bien que la structure et la fonction de ces fiducies soient encore en cours de définition et que de nombreuses questions subsistent, les fiducies de données sont remarquables car elles offrent une solution potentielle à des problèmes de longue date en matière de vie privée et de sécurité. Anouk Ruhaak décrit le puissant potentiel de ce modèle et quelques exemples précoces qui en démontrent la promesse.

L’hydrogène vert

L’hydrogène a toujours été un substitut possible et fascinant des combustibles fossiles. Il brûle proprement, sans émettre de dioxyde de carbone ; il est dense en énergie, ce qui en fait un bon moyen de stocker l’énergie provenant de sources renouvelables intermittentes ; et il est possible de fabriquer des carburants synthétiques liquides qui remplacent directement l’essence ou le diesel. Mais jusqu’à présent, la plupart de l’hydrogène a été produit à partir de gaz naturel ; le processus est sale et consomme beaucoup d’énergie.

La baisse rapide du coût de l’énergie solaire et éolienne signifie que l’hydrogène vert est désormais suffisamment bon marché pour être pratique. Il suffit d’injecter de l’électricité dans de l’eau, et hop, on obtient de l’hydrogène. L’Europe montre la voie en commençant à construire l’infrastructure nécessaire. Selon Peter Fairley, ces projets ne sont que la première étape d’un réseau mondial d’usines d’électrolyse fonctionnant à l’énergie solaire et éolienne et produisant de l’hydrogène propre.

Recherche numérique des contacts

Lorsque le coronavirus a commencé à se propager dans le monde, on a d’abord pensé que la recherche numérique des contacts pourrait nous aider. Des applications pour smartphones pourraient utiliser le GPS ou le Bluetooth pour créer un registre des personnes qui se sont récemment croisées. Si l’une d’entre elles était par la suite testée positive au covid, elle pourrait entrer le résultat dans l’application, qui alerterait les autres personnes susceptibles d’avoir été exposées.

Mais la recherche numérique des contacts n’a guère eu d’impact sur la propagation du virus. Apple et Google ont rapidement introduit des fonctionnalités telles que les notifications d’exposition sur de nombreux smartphones, mais les responsables de la santé publique ont eu du mal à convaincre les habitants de les utiliser. Les leçons que nous tirons de cette pandémie pourraient non seulement nous aider à nous préparer à la prochaine pandémie, mais aussi s’appliquer à d’autres domaines des soins de santé. Lindsay Muscato explore les raisons pour lesquelles la recherche numérique des contacts n’a pas réussi à ralentir la covid-19 et propose des moyens de faire mieux la prochaine fois.

Un positionnement hyper-précis

Nous utilisons tous le GPS au quotidien ; il a transformé nos vies et bon nombre de nos entreprises. Mais alors que le GPS d’aujourd’hui est précis à 5 ou 10 mètres près, les nouvelles technologies de positionnement hyper-précis ont des précisions de quelques centimètres ou millimètres. Cela ouvre de nouvelles possibilités, qu’il s’agisse d’alerter en cas de glissement de terrain, de robots de livraison ou de voitures autonomes capables de se déplacer en toute sécurité dans les rues.

Le système de navigation mondial chinois BeiDou (Big Dipper : Grande Ourse) a été achevé en juin 2020 et fait partie de ce qui rend tout cela possible. Il offre une précision de positionnement de 1,5 à 2 mètres à toute personne dans le monde. En utilisant une augmentation au sol, il peut descendre à une précision de l’ordre du millimètre. Pendant ce temps, le GPS, qui existe depuis le début des années 1990, est en train de se moderniser : quatre nouveaux satellites pour le GPS III ont été lancés en novembre et d’autres devraient être en orbite d’ici 2023. Ling Xin explique comment la précision considérablement accrue de ces systèmes s’avère déjà utile.

Tout à distance

La pandémie de covid a obligé le monde à se mettre à distance. Cette évolution a été particulièrement importante dans le domaine des soins de santé et de l’éducation. Dans ces deux domaines, certaines régions du monde ont particulièrement bien réussi à faire fonctionner les services à distance.

Snapask, une société de tutorat en ligne, compte plus de 3,5 millions d’utilisateurs dans neuf pays asiatiques, et Byju’s, une application d’apprentissage basée en Inde, a vu le nombre de ses utilisateurs grimper en flèche pour atteindre près de 70 millions. Malheureusement, dans de nombreux autres pays, les étudiants ont encore du mal à suivre leurs cours en ligne.

Pendant ce temps, les efforts de télésanté en Ouganda et dans plusieurs autres pays africains ont permis d’étendre les soins de santé à des millions de personnes pendant la pandémie. Dans une région du monde souffrant d’un manque chronique de médecins, les soins de santé à distance ont permis de sauver des vies. Sandy Ong rend compte du succès remarquable de l’apprentissage en ligne en Asie et de la diffusion de la télémédecine en Afrique.

Une IA polyvalente

Malgré les immenses progrès réalisés par l‘intelligence artificielle ces dernières années, l’IA et les robots restent muets à bien des égards, notamment lorsqu’il s’agit de résoudre de nouveaux problèmes ou de naviguer dans des environnements inconnus. Il leur manque la capacité humaine, que l’on retrouve même chez les jeunes enfants, d’apprendre comment le monde fonctionne et d’appliquer ces connaissances générales à de nouvelles situations.

Une approche prometteuse pour améliorer les compétences de l’IA consiste à étendre ses sens. Actuellement, l’IA dotée de la vision par ordinateur ou de la reconnaissance audio peut percevoir des choses mais ne peut pas « parler » de ce qu’elle voit et entend à l’aide d’algorithmes en langage naturel. Mais que se passerait-il si l’on combinait ces capacités dans un seul système d’IA ? Ces systèmes pourraient-ils commencer à acquérir une intelligence de type humain ? Un robot capable de voir, de sentir, d’entendre et de communiquer pourrait-il devenir un assistant humain plus productif ? Karen Hao explique comment les IA dotées de plusieurs sens pourront mieux comprendre le monde qui les entoure et acquérir une intelligence beaucoup plus souple.

Via Technologyreview

C’est fascinant et cela me « conforte » dans les prédictions que je propose dans les Contes de Skuld, désormais à écouter en podcast ici !

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