Comment une femme construit l’avenir de Google dans la Silicon Valley

Après des années de ratés dans le domaine de l’immobilier, Google tente de se racheter en investissant dans des projets de réaménagement de quartiers, dont un milliard de dollars de logements abordables, via Protocol.

Dans un quart de siècle, alors qu’elle approchera de la retraite, l’urbaniste Laura Crescimano pourrait descendre d’un train BART de San Francisco, sortir de la station Diridon de San Jose, très animée, et se trouver au cœur d’une ville qu’elle a imaginée en 2020. Elle pourrait tourner dans la rue alors que les magasins locaux ouvrent leurs portes, que les enfants crient sur l’aire de jeux d’en face et que de grands panneaux colorés annoncent le festival de danse en plein air du week-end prochain.

Lorsqu’elle se promène dans la rue Autumn de l’ère 2045, il n’y a pas un seul mètre carré d’espace qu’elle ne peut expliquer. Elle remarque les petites choses, comme la façon dont la lumière frappe son visage au-dessus du bâtiment historique Pattern Works and Foundry, qui a été réaménagé. Les bruits lointains des enfants dans un camp de vacances près de Los Gatos Creek. Les voitures qui passent, si rares qu’elle peut traverser sans regarder des deux côtés. Les nouveaux immeubles d’habitation mélangés aux structures historiques, dont beaucoup sont remplis de logements abordables. Elle sent la manière tranquille dont le vent se déplace entre les bâtiments.

Elle s’arrête pour prendre un café, prenant un moment pour apprécier la nouvelle peinture murale sur la façade du bâtiment d’en face. Puis elle emprunte le sentier qui part de la rue Autumn et se dirige vers le bord du ruisseau. Sur le sentier, la ville s’éloigne de cette petite oasis au cœur de San Jose. Le temps d’une profonde respiration, elle est seule parmi le vert et l’écho de la rivière. Autant que tout ce qu’elle peut voir, elle apprécie ce qu’elle ne peut pas voir : pas de tours alignées contre le bord du trottoir, pas de cabines de sécurité, pas de grandes étendues de parking qui craquent. Pas de portail avec un gros « Google » à bulles au-dessus.

Ah, oui. Petit détail : Tout ce San Jose est un campus Google. Bien sûr, c’est un quartier au lieu d’un parc de bureaux, mais en fin de compte, Google est toujours propriétaire de la plupart des terrains. Sept millions de mètres carrés de bureaux et des milliers de Googlers remplissent certains des nouveaux gratte-ciel, mais Crescimano ne ressent pas vraiment leur présence ici, au bord de la rivière, entouré de parcs communautaires.

C’est le rêve. Ici et maintenant – les dernières semaines de 2020 – tout ce que Crescimano a, c’est un document de conception de 473 pages pour le projet DowntownWest dans une main et l’ambition de l’une des plus grandes entreprises du monde dans l’autre. Google possède environ 80 acres de terrain au cœur de San Jose, mais il s’agit surtout de bâtiments abandonnés et de quelques monuments historiques. Il y a une gare et quelques immeubles à louer à des prix abordables, mais pour un centre ville, c’est remarquablement silencieux. Il symbolise le fait que, chaque jour ouvrable (du moins avant la pandémie), plus de personnes quittent la ville la plus peuplée de la Bay Area qu’elles n’y restent. C’est ce que M. Crescimano veut contribuer à changer, même s’il faut plus de 20 ans pour y parvenir.

Google tente de se réinventer physiquement en construisant des quartiers à usage mixte, et le studio urbain Sitelab de Crescimano est responsable de la conception et de la planification du projet DowntownWest et de la reconstruction des terrains situés à côté du siège de la société à Mountain View (appelé North Bayshore). Sous la direction de Sitelab, les plans des deux projets ont rejeté les parcs de bureaux de banlieue qui définissaient la Silicon Valley dans le passé en faveur de centres urbains qui font disparaître le « campus » et Google. Il y a d’innombrables façons dont le projet DowntownWest pourrait échouer avant que la construction ne soit achevée dans plus de deux décennies : Il pourrait ne pas être approuvé par le conseil municipal au printemps, créer un cauchemar sans fin en matière de circulation et de construction, faire grimper les prix de l’immobilier et chasser les résidents locaux, ou devenir une énième métaphore de la conquête du monde par Google. Qu’il s’agisse d’un rêve, d’un cauchemar ou d’une situation intermédiaire plus probable, le nom de M. Crescimano sera associé au résultat.

Rejeter la tradition

Mme Crescimano n’aime pas s’attribuer le mérite. Elle ne croit pas au maître architecte ou au concepteur principal. Elle préférerait probablement que cet article présente tous les groupes communautaires impliqués dans le processus de développement de San Jose plutôt que de chercher à savoir comment une personne comme elle peut exercer une telle influence sur Google. Elle est à l’opposé de la philosophie de la Silicon Valley. C’est pourquoi l’histoire de l’avenir de Google dans la baie est aussi une histoire qui la concerne.

En 2006, lors de ses études supérieures à Harvard, la thèse d’architecture de Mme Crescimano a suscité un débat. Au lieu d’un bâtiment, elle a conçu une série de Winnebagos rouges adaptables pour Moveon.org. Elle a été nominée pour le prix de thèse de Harvard et on lui a dit que les autobus n’étaient pas du tout considérés comme une thèse de design. Margaret Crawford, aujourd’hui directrice du programme de design urbain de l’UC Berkeley et mentor de longue date de Crescimano, a déclaré que la moitié de l’école supérieure s’était présentée à la présentation de sa thèse. « Elle a vraiment repoussé les limites, et c’était il y a longtemps », a expliqué Mme Crawford.

Au final, Crescimano a obtenu son diplôme, mais elle n’a pas remporté le prix. « Je ne pouvais vraiment pas rester dans ma voie », a-t-elle déclaré. Elle n’était pas intéressée par l’architecture pure pour le simple plaisir de l’art, et elle considère toujours cette thèse comme un moment décisif de sa formation. « J’ai toujours été intéressée par les problèmes, pas tellement par le sujet ou la discipline », a-t-elle déclaré. Elle a passé les six années suivantes à chercher un moyen d’y revenir.

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