L’alimentation, l’agriculture et le sort de la planète Terre

Le Dr. Jonathan Foley, sur Globalecoguy, rapporte que l’agriculture a perturbé la planète plus que tout ce que nous avons jamais fait, y compris la combustion de combustibles fossiles. Un avenir durable dépend de la reconnaissance de ce fait – et d’un changement radical de notre façon de cultiver et de manger.

Plus que toute autre invention dans l’histoire de l’humanité, l’agriculture a radicalement transformé notre civilisation et notre relation avec le monde naturel.

Comment en sommes-nous arrivés là ?

Les premiers humains ne pratiquaient pas l’agriculture pour se nourrir ; nous étions des chasseurs-cueilleurs nomades qui vivaient de ce que nous pouvions trouver autour de nous. Mais à partir de ces prémices, il y a environ 12 000 ans, les premières formes d’agriculture ont commencé à apparaître dans le monde entier, notamment en Mésopotamie, en Inde et en Chine. Au cours des siècles et des millénaires suivants, l’agriculture s’est lentement répandue dans le monde entier, transformant au passage les paysages, les économies et les cultures.

Pendant la plus grande partie de l’histoire, notre production alimentaire a augmenté principalement grâce à l’expansion de la superficie des terres en production. Au XXe siècle, de vastes zones de terres agricoles avaient été créées dans le monde entier, formant les « greniers à blé » que nous connaissons aujourd’hui.

Évolution de l’utilisation mondiale des terres pour l’agriculture et de la perte de forêt tropicale entre 1750 et 2020. Données : IGBP Grande Accélération. Graphique : J. Foley © 2021.

Mais à partir des années 1960, nous avons assisté à un changement radical de notre mode d’exploitation agricole, sous la forme de ce que l’on a appelé la révolution verte, qui a mobilisé des méthodes d’agriculture industrielle permettant de produire davantage de récoltes sur chaque parcelle de terre, grâce à des variétés de cultures améliorées et à une utilisation considérablement accrue d’engrais, d’irrigation et de machines. En conséquence, l’agriculture mondiale est passée d’une longue période d’expansion géographique à une période d’intensification industrielle rapide. L’agriculture ne sera plus jamais la même.

Évolution de l’utilisation mondiale d’engrais et de la pollution azotée se déversant dans l’océan entre 1750 et 2020. Données : IGBP Grande Accélération. Graphique : J. Foley © 2021.
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À bien des égards, l’histoire de l’agriculture et de l’alimentation est une histoire de réussite, du moins à première vue. L’agriculture nous a permis de passer des sociétés de chasseurs-cueilleurs aux premiers établissements humains, puis aux villes et enfin à notre société mondiale moderne. Nous vivons plus longtemps et en meilleure santé, et la plupart des habitants de la planète ont été libérés de la collecte de nourriture pour se consacrer à d’autres activités. Le succès de notre espèce est dû, en partie, au succès de l’agriculture et du système alimentaire.

Mais ce succès a eu un coût. Un coût important.

Notre système alimentaire est aujourd’hui si vaste et si peu durable qu’il met en danger les systèmes environnementaux qui le soutiennent et le font vivre.

Alors que nous pensons généralement que les tuyaux d’échappement, les cheminées et les usines géantes sont les principaux responsables des dommages environnementaux dans le monde, il s’avère que l’agriculture est le principal responsable.

Tout d’abord, considérez la taille de l’empreinte géographique de l’agriculture.

Changements dans l’utilisation des terres pour l’agriculture entre 1750 et 2020. Données : IGBP Grande Accélération. Graphique : J. Foley © 2021.

Aujourd’hui, environ 16 millions de kilomètres carrés de terres émergées, soit une superficie équivalente à celle de l’Amérique du Sud, sont utilisés uniquement pour les cultures du monde entier. Et 34 millions de kilomètres carrés supplémentaires, soit une superficie équivalente à celle de l’Afrique, sont utilisés pour les pâturages.

Ensemble, ces terres agricoles couvrent environ 37% de la surface terrestre libre de glace de la Terre ; en comparaison, les terres urbaines de la planète en couvrent à peine 1%. Aucune autre activité humaine ne peut égaler l’empreinte géographique de l’agriculture.

 


Les terres cultivées et les pâturages couvrent environ 37 % de la surface terrestre libre de glace dans le monde (Foley et al., 2011).

La plupart des gens sont surpris d’apprendre que la plupart de ces terres sont utilisées pour élever et nourrir des animaux. Environ 75 % des terres agricoles de la planète sont utilisées pour faire paître les animaux ou produire des aliments pour animaux. Par conséquent, la production animale et notre désir de viande et de produits laitiers sont un facteur important de l’empreinte alimentaire dans le monde.

L’expansion des terres agricoles dans le monde a entraîné le défrichement et la conversion de vastes zones de prairies, de savanes et de forêts naturelles. Cette conversion des paysages naturels à l’agriculture a entraîné des pertes massives d’habitats dans le monde entier et l’extinction d’innombrables espèces.

Aujourd’hui, certains écosystèmes entiers, comme les prairies d’Amérique du Nord ou les forêts tropicales atlantiques du Brésil, ont presque disparu, presque entièrement remplacés par des terres agricoles, et d’autres sont défrichés à un rythme alarmant. L’agriculture a consommé plus de terres et d’habitats et conduit plus d’espèces à l’extinction que toute autre activité dans l’histoire de l’humanité. Rien d’autre ne s’en approche.

L’agriculture a également un impact considérable sur les ressources en eau de notre planète. L’agriculture est responsable d’environ 70 % de tous les prélèvements d’eau dans le monde (soit environ 2 800 kilomètres cubes d’eau par an), l’eau douce étant prélevée dans les nappes phréatiques, les rivières et les lacs du monde entier. En termes d’utilisation consomptive de l’eau, c’est-à-dire lorsque l’eau est prélevée et ne retourne pas ultérieurement dans le même bassin hydrographique, ce chiffre s’élève à environ 85 %.

L’utilisation de l’eau pour l’agriculture a provoqué l’effondrement de rivières, de lacs et même de mers intérieures dans le monde entier. Le fleuve Colorado, par exemple, se jette rarement dans l’océan aujourd’hui. La mer d’Aral, dans l’ancienne URSS, a pratiquement disparu depuis que ses principales sources d’eau ont été détournées pour la culture du coton dans les déserts d’Asie centrale.

L’agriculture industrialisée a également été une source majeure de pollution dans le monde. L’impact le plus évident provient peut-être de l’utilisation d’engrais chimiques. Aujourd’hui, l’utilisation d’engrais est si importante qu’elle a plus que doublé les flux géologiques normaux d’azote et de phosphore à la surface de la Terre.

Mais l’impact le plus important ne se fait pas sentir dans le sol, mais dans les eaux de notre planète. L’excès d’azote et de phosphore a pollué les cours d’eau du monde entier, les remplissant d’une croissance excessive de plantes et d’algues, et peut gravement dégrader des lacs, des bassins versants entiers et même nos océans côtiers. Par exemple, la « zone morte » du golfe du Mexique est causée par le ruissellement des engrais provenant des exploitations agricoles du Midwest et transportés par le fleuve Mississippi jusqu’à la mer. D’autres « zones mortes » apparaissent dans presque toutes les zones côtières situées en aval de l’agriculture industrialisée.

En outre, les pratiques agricoles mondiales contribuent massivement au changement climatique sur la planète.

La déforestation, qui sert principalement à convertir les forêts en terres cultivées et en pâturages, est une source majeure de dioxyde de carbone (CO2) dans l’atmosphère. D’autres pratiques agricoles, notamment l’élevage de bétail et la culture du riz, sont une source majeure de méthane (CH4) dans l’atmosphère, un puissant gaz à effet de serre. Et l’utilisation excessive d’engrais et de fumier peut libérer dans l’atmosphère l’oxyde nitreux (N2O) des sols agricoles du monde entier, un autre puissant gaz à effet de serre.

Répartition des émissions mondiales de gaz à effet de serre par secteur et par activité. Données : Cinquième rapport d’évaluation du GIEC, Groupe de travail n° 3. Graphique : J. Foley© 2021.

Ensemble, les pratiques agricoles et l’utilisation des terres libèrent directement environ 24 % du total des émissions de gaz à effet de serre dans le monde, ce qui en fait la deuxième plus grande source de gaz à effet de serre dans l’atmosphère. (À titre de comparaison, la production de l’ensemble de l’électricité mondiale émet environ 25 % de ces gaz.) Ainsi, si l’on veut lutter contre le changement climatique, repenser l’agriculture devrait figurer en tête de liste.

Ce sont les émissions directes de l’alimentation, de l’agriculture et de l’utilisation des terres. Mais il s’avère que l’ensemble du système alimentaire – y compris le transport, l’emballage, la réfrigération et la cuisson des aliments – produit encore plus d’émissions. Une étude récente publiée dans Nature montre que le système alimentaire dans son ensemble émet environ un tiers des émissions mondiales, si l’on tient compte également de ces émissions indirectes.

Il ne fait aucun doute que la façon dont nous cultivons les aliments dans le monde a un impact important sur l’environnement. Elle utilise plus de terres que tout ce que nous faisons. Elle est le principal facteur d’extinction des espèces et de dégradation des écosystèmes. C’est aussi la plus grande utilisatrice et pollueuse d’eau de la planète. Et c’est l’une des principales causes du changement climatique dans le monde.

Les chiffres parlent d’eux-mêmes. Le système agricole et alimentaire mondial :

  • utilise entre 35 et 40 % des terres de la planète (dont 75 % servent à élever des animaux ou à leur fournir des aliments pour animaux)
  • est le principal facteur de perte d’habitat et de déclin des espèces dans l’histoire de l’humanité
  • est responsable d’environ 70 % du total des prélèvements d’eau dans le monde et d’environ 85 % de notre consommation mondiale d’eau
  • est la plus grande source de pollution de l’eau, notamment sous la forme de ruissellement d’azote et de phosphore vers les écosystèmes aquatiques et les océans côtiers
  • est l’une des plus grandes sources de gaz à effet de serre, responsable d’environ 24 % de nos émissions directes, ou d’environ 35 % si l’on inclut les émissions indirectes du système alimentaire dans son ensemble.

Et pourtant, nous avons tous besoin de manger. Nous ne pouvons pas simplement décider d’arrêter l’agriculture pour le bien de l’environnement.

Produire de la nourriture est peut-être l’activité la plus importante – et absolument nécessaire – de l’homme. Sans elle, nous cesserions littéralement d’exister en tant que civilisation moderne. Et les besoins en nourriture ne cessent d’augmenter, car les populations continuent de croître et de plus en plus de personnes adoptent des régimes alimentaires riches en viande.

Ce qui est crucial pour notre avenir, c’est de trouver des moyens de nourrir un monde en pleine croissance sans finir par détruire la planète dont nous dépendons tous.

Le Jonathan Foley (@GlobalEcoGuy)) est un scientifique spécialiste du climat et de l’environnement, un écrivain et un conférencier. Il est également le directeur exécutif de Project Drawdown, la principale ressource mondiale en matière de solutions climatiques. Ces opinions sont les siennes. Copyright © 2021, Jonathan Foley. Tous droits réservés.

 

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