Les origines du whisky malt français Alfred Giraud

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L’esprit du whisky malt français Alfred Giraud peut être attribué au personnage historique dont il partage le nom, un célèbre maître de chai de cognac qui a pris sa retraite en 1954 (qui était également un soldat français et un prisonnier de guerre pendant la Première Guerre mondiale). Bien que l’histoire d’Alfred soit profonde, la qualité du whisky produit par la marque est due à la diligence de son arrière-petit-fils Philippe Giraud, le fondateur de la marque. Philippe a fait passer sa famille de l’histoire du cognac au monde explosif du whisky. Sa patience, son engagement envers les composants de première qualité (tous français) et sa nature expérimentale inattendue ont donné naissance à un portefeuille ancré dans deux whiskies raffinés et primés – Harmonie et Heritage – qui plairont sans doute aux connaisseurs.

« Nous sommes en effet une famille traditionnelle du cognac », nous dit Philippe. « Nous avons été tonneliers [fabricants de fûts], pendant plusieurs générations, au 19e siècle, jusque vers 1910. Ensuite, mon arrière-arrière-grand-père Louis Giraud a rejoint une petite – à l’époque – maison de cognac appelée Rémy Martin. Je crois qu’il y avait 20 employés à l’époque. Il connaissait les messieurs qui l’ont acquis. Cette famille en est toujours propriétaire aujourd’hui, dans le cadre de Rémy Cointreau, qui est aujourd’hui une énorme multinationale.

Au fil du temps, Louis est passé de tonnelier à maître de chai. Lorsqu’il a pris sa retraite, son fils Alfred [l’arrière-grand-père de Philippe] a assumé ce rôle. Le fils d’Alfred, André, deviendra l’un des maîtres de chai les plus célèbres de l’histoire du cognac, dirigeant Rémy Martin jusqu’en 1990. Son fils finira lui aussi dans l’entreprise, mais en tant que directeur général. Philippe a également rejoint l’entreprise, sur le plan juridique. « Mais au bout de deux ans, j’ai été embauché par une société de scotch, William Grant & Sons », raconte-t-il. En travaillant avec des marques comme The Balvenie et Glenfiddich, Philippe est tombé amoureux du whisky.

Près de dix ans plus tard, Philippe a décidé de créer sa propre entreprise, qui distribue aujourd’hui des vins et des spiritueux en Amérique latine et dans les Caraïbes. Elle distribue également des cosmétiques et des parfums – et possède même des coentreprises de magasins de luxe avec des sociétés comme Cartier, Hermès et Gucci.

« D’une manière ou d’une autre, nous travaillons avec toutes les grandes entreprises de luxe du monde, que ce soit en tant que détaillant ou distributeur », explique Philippe. « Mais en 2012, je me suis assis avec ma famille et je me suis demandé : « Si nous travaillons avec certaines des plus grandes marques du monde, que pouvons-nous faire pour nous-mêmes ? ». Nous avons réalisé que nous devions créer un spiritueux. Nous savions qu’il devait être français, c’était notre expertise. Nous avons pensé à un cognac, mais c’était trop compétitif. Nous avons donc décidé de créer le premier whisky français de luxe. La catégorie commençait à peine à apparaître sur le radar des connaisseurs du monde entier. À l’époque, personne ne s’en souciait, personne ne savait. »

Philippe a abordé le whisky de la même manière que sa famille a historiquement abordé le cognac : comme quelque chose à mélanger. « Nous ne voulions pas d’un single malt. Nous voulions acheter le meilleur distillat en France, puis l’assembler et le faire vieillir, dans [la ville de] Cognac », explique-t-il. « En 2015, nous avons réalisé que pour sécuriser la qualité et la quantité de notre malt, nous devions fabriquer notre propre malt. C’est alors que nous avons fait une joint-venture avec un distillateur de cognac à la Distillerie de Saint Palais. Nous avons commencé à développer l’ensemble du processus, du grain au verre, pour notre propre verre. »

La marque maintient un contrôle strict sur chaque étape du processus. Ils ne possèdent pas leurs champs d’orge, mais ont des partenariats exclusifs avec des cultivateurs en France. Ils ont acquis 35% d’une malterie dans l’est de la France, construite il y a deux ans. Tout cela est expédié à Cognac, où ils ont leur propre installation de mouture et de brassage. Et, bien sûr, en tant que famille de tonneliers historiques, ils possèdent une exploitation forestière dans la forêt française du Limousin. Elle est dirigée par André Giraud, le grand-oncle de Philippe, âgé de 95 ans, et sa femme. Ils préparent leurs propres fûts.

Bien sûr, comme il s’agit d’une jeune marque, elle achète aussi un petit pourcentage de spiritueux de fabrication récente (distillat tout neuf), mais elle le fait vieillir et l’assemble elle-même. Ils ne vieillissent pas non plus uniquement dans du chêne français neuf ; en fait, la majeure partie du bois qu’ils utilisent est constituée d’anciens fûts de cognac – une autre spécialité de la famille. C’est grâce à leur réseau qu’ils acquièrent des fûts de cognac rares, qui ont conservé du liquide pendant plus de 30 (et parfois 60) ans.

« Les fûts humides contiennent 12 à 15 litres de ce très vieux cognac imprégné dans le bois, explique Philippe, et avec le temps, il s’infiltre à nouveau dans le whisky. C’est notre touche gourmande. Nous ne pouvons le faire que parce que nous y avons accès, mais c’est le goulot d’étranglement. C’est aussi un gouffre financier. C’est motivé par la passion. »

La France est une nation de réglementation des alcools. Ces reconnaissances de domaine protègent des produits comme le champagne et le cognac. Mais le whisky est encore le Far West. Le nombre de distilleries est récemment passé de 20 à 77, et d’autres sont en cours de construction. En outre, « l’industrie est autoréglementée par l’Association française des whiskies, qui a établi des règles. Pour être appelé whisky français, tout doit être produit en France », explique Philippe. Il emploie deux maîtres assembleurs pour superviser leur production.

« Nous avons commercialisé deux créations [Harmonie et Heritage], toutes deux à base de fûts de cognac, avec des saveurs douces et élégantes », explique-t-il. « L’une est non tourbée, l’autre est légèrement tourbée. Mais les deux sont dans le même style raffiné ». Cela ne suffit cependant pas à Philippe. « Nous ne voulons pas être étiquetés comme ne pouvant rien faire de plus que cela. Nous voulons repousser les limites de l’exploration des saveurs. En fait, nous voulons explorer toutes les saveurs que les fûts de vins et de spiritueux français ont à offrir. »

Philippe a déjà fait des expériences avec des fûts de vin rouge et blanc, avec différents raisins et provenant de différentes régions. Ils ont fait des essais avec des fûts d’Armagnac et de Calvados. Une grande partie de ces essais est destinée à la recherche, mais l’un de ces whiskies est devenu le premier de leur gamme exploratoire. Baptisé Voyage, ce liquide étonnant est une première, car il a été vieilli dans une combinaison d’anciens fûts de Sauternes et de fûts de bois neuf fabriqués à partir de robinier, une sous-famille tenace d’acacia.

« Non seulement c’est un bois très résistant, mais il est également difficile à gérer en grande quantité. Il est intense et le whisky peut rapidement devenir amer. Pour faire Voyage, nous avons goûté le whisky toutes les six semaines pour le suivre. » Tout le liquide a ensuite été marié dans des fûts de cognac. La marque a commercialisé 427 bouteilles de Voyage, numérotées individuellement. Toutes ont été pré-vendues à des détaillants en France. Bien que nous ayons apprécié les deux spiritueux dans leur gamme de base, nous avons eu l’occasion d’essayer Voyage également. Et ce whisky français à 96° a certainement relevé le niveau de la catégorie des whiskies de malt français.

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