La Russie déploie un dispositif sondant la réalité jusqu’aux profondeurs du lac le plus profond du monde

Le télescope massif constitué d’orbes de verre détectera les particules « fantômes » qui détiennent la clé de nombreux mystères de l’univers.

Un télescope gigantesque et sophistiqué visant à capter l’une des formes de matière les plus insaisissables de l’univers – les neutrinos– a été immergé samedi dans les eaux du lac Baïkal en Russie, le lac le plus profond de la planète.

Au cours du week-end, les scientifiques ont déployé le Baikal Gigaton Volume Detector (Baikal-GVD), un observatoire de neutrinos qui s’étend sur un demi kilomètre cube et s’enfonce à des profondeurs comprises entre 750 et 1 300 mètres sous la surface de ce lac emblématique de Sibérie. L’observatoire est composé d’orbes de verre à l’esthétique de science-fiction délicieuse, attachées à des filins verticaux qui plongent profondément dans l’eau claire et froide.

Mis au point par l’Institut mixte de recherche nucléaire (JINR) de Russie, le nouvel observatoire est une mise à niveau importante du télescope à neutrinos sous-marin profond du lac Baïkal (BDUNT), qui fonctionne dans le lac Baïkal depuis plus de deux décennies. À terme, l’équipe du JINR prévoit d’étendre l’observatoire à un kilomètre cube complet du lac Baïkal.

« Le lac Baïkal est peut-être le seul lac où un télescope à neutrinos peut être déployé en raison de sa profondeur », a déclaré à l’AFPBair Shoibonov, un scientifique de l’Institut conjoint pour la recherche nucléaire. « Nous avons besoin de la plus grande profondeur possible – plus d’un kilomètre ».

Les neutrinos sont les particules connues les plus légères de l’univers ; si légères, en fait, que la question de savoir si elles avaient une masse quelconque a été débattue pendant des décennies. La découverte que ces entités bizarres ont effectivement une masse minuscule – égale à environ un millionième de la masse d’un électron – leur a valu le prix Nobel de physique 2015.

Étant donné qu’il s’agit de particules subatomiques fondamentales (mais énigmatiques), les scientifiques pensent que les neutrinos sont la clé pour percer de nombreux secrets de l’univers, de l’évolution de la matière aux mécanismes exacts qui sous-tendent la mort pyrotechnique des grandes étoiles.

Ces étranges particules « fantômes », comme on les appelle parfois, sont créées par des processus courants tels que la fusion nucléaire stellaire et la désintégration radioactive, ce qui en fait de loin les particules les plus abondantes de l’univers : environ 100 trillions d’entre elles traversent votre corps chaque seconde. La plupart de ces particules sont produites localement par le Soleil, mais certaines sont des particules de haute énergie qui proviennent d’anciennes supernovae et d’autres sources cosmiques exotiques.

Mais malgré leur abondance, l’incroyable légèreté des neutrinos leur permet de traverser facilement la matière, comme la Terre, sans ralentir par rapport à leur vitesse habituelle de la lumière, ni interagir avec la matière de manière significative.

Cette qualité éthérée rend les neutrinos extrêmement difficiles à détecter, ce qui est une véritable déception scientifique compte tenu de tout ce que nous pouvons apprendre de ces entités.

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