Alors que le Covid-19 dévaste l’Inde, les décès ne sont pas comptabilisés.

Jeffrey GettlemanSameer YasirHari Kumar et

Les décès ont été négligés ou minimisés, ce qui minimise le bilan humain de l’épidémie dans le pays, qui représente près de la moitié de tous les nouveaux cas dans une poussée mondiale.

La deuxième vague de coronavirus en Inde se transforme rapidement en une crise dévastatrice, avec des hôpitaux insupportablement pleins, des réserves d’oxygène qui s’épuisent, des personnes désespérées qui meurent dans les files d’attente pour voir un médecin – et de plus en plus de preuves que le nombre réel de décès est bien plus élevé que ce qui est officiellement déclaré.

Chaque jour, le gouvernement fait état de plus de 300 000 nouvelles infections, un record mondial, et l’Inde enregistre désormais plus de nouvelles infections que tout autre pays, et de loin, soit près de la moitié de tous les nouveaux cas dans le monde.

Mais les experts affirment que ces chiffres, aussi stupéfiants soient-ils, ne représentent qu’une fraction de la portée réelle de la propagation du virus, qui a plongé le pays en mode d’urgence. Des millions de personnes refusent de sortir, tant leur crainte d’attraper le virus est extrême. Des récits provenant de tout le pays racontent que des malades sont laissés à bout de souffle dans des hôpitaux en proie au chaos et qui manquent d’oxygène pour sauver des vies.

L’augmentation soudaine de ces dernières semaines, dans laquelle un nouveau variant insidieux pourrait jouer un rôle, jette de plus en plus de doutes sur le bilan officiel indien de près de 200 000 décès dus au virus Covid-19, avec plus de 2 000 décès par jour.

(Le nouveau variant, appelé B.1.617, a été initialement détecté en Inde avec deux mutations : E484Q et L452R. Elle a été signalée pour la première fois à la fin de l’année dernière par un scientifique indien et des détails supplémentaires ont été présentés à l’OMS lundi, selon M. Van Kerkhove. Les virus mutent en permanence, dans le cadre de la biologie de l’évolution. Certaines mutations affaiblissent le virus, tandis que d’autres le rendent plus fort, lui permettant de proliférer plus rapidement ou de provoquer davantage d’infections.

Les entretiens menés sur les sites de crémation du pays, où les feux ne cessent jamais, montrent que le nombre de décès dépasse largement les chiffres officiels. Selon les analystes, des politiciens et des administrateurs d’hôpitaux nerveux pourraient sous-estimer ou négliger un grand nombre de morts. Et les familles en deuil peuvent également cacher des liens avec le Covid, par honte, ce qui ajoute à la confusion dans cette énorme nation de 1,4 milliard d’habitants.

« C’est un massacre complet de données », a déclaré Bhramar Mukherjee, un épidémiologiste de l’Université du Michigan qui a suivi l’Inde de près. « D’après toutes les modélisations que nous avons effectuées, nous pensons que le véritable nombre de décès est deux à cinq fois supérieur à celui qui est rapporté ».

Dans l’un des grands terrains de crémation d’Ahmedabad, une ville de l’État indien occidental du Gujarat, des feux orange vif illuminent le ciel nocturne, brûlant 24 heures sur 24, comme une usine industrielle qui ne s’arrête jamais. Suresh Bhai, un travailleur de l’endroit, a déclaré qu’il n’avait jamais vu une telle chaîne de montage sans fin de la mort.

Mais il n’a pas noté la cause du décès en tant que Covid-19 sur les minces feuillets de papier qu’il remet aux familles endeuillées, même si le nombre de morts augmente en même temps que le virus.

« Maladie, maladie, maladie », dit M. Suresh. « C’est ce que nous écrivons. »

Lorsqu’on lui a demandé pourquoi, il a répondu que c’était ce qu’il avait été chargé de faire par ses patrons, qui n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Samedi, les autorités ont signalé près de 350 000 nouvelles infections, et le nombre de décès a continué d’augmenter. Dans un hôpital de New Delhi, la capitale, les médecins ont déclaré que 20 patients d’une unité de soins intensifs étaient morts après une baisse de la pression d’oxygène. Les médecins ont attribué ces décès à la grave pénurie d’oxygène dans la ville.

Il y a quelques mois, l’Inde semblait s’en sortir remarquablement bien avec la pandémie. Après l’assouplissement des mesures de confinement prises au début de l’année dernière, le pays n’a pas enregistré le nombre effrayant de cas et de décès qui a fait basculer d’autres grands pays en mode de crise. De nombreux fonctionnaires et citoyens ordinaires ont cessé de prendre des précautions, faisant comme si le pire était passé.

Aujourd’hui, d’innombrables Indiens se tournent vers les médias sociaux pour envoyer des messages S.O.S. déchirants pour obtenir un lit d’hôpital, des médicaments, un peu d’oxygène pour respirer. L’un des principaux journaux indiens, le Hindustan Times, titrait « Urgence nationale ». Partout en Inde, des crémations de masse ont lieu. Parfois, des dizaines de feux sont allumés en même temps.

Dans le même temps, la campagne indienne de vaccination Covid est en difficulté : Moins de 10 % des Indiens ont reçu ne serait-ce qu’une dose, alors que l’Inde est le premier fabricant de vaccins au monde. Les besoins criants de l’Inde ont déjà des répercussions dans le monde entier, notamment dans les pays les plus pauvres. L’Inde avait prévu d’expédier des millions de doses ; aujourd’hui, compte tenu de la grave pénurie de vaccins dans le pays, les exportations ont été pratiquement interrompues, laissant les autres pays avec beaucoup moins de doses que prévu.

Les médecins craignent que cet emballement soit dû, du moins en partie, à l’émergence d’un variant du virus connue sous le nom de « double mutant », B.1.617, car elle contient des mutations génétiques présentes dans deux autres versions du coronavirus difficiles à contrôler. L’une de ces mutations est présente dans la variante hautement contagieuse qui a ravagé la Californie au début de l’année. L’autre mutation est similaire à celle que l’on trouve dans la variante sud-africaine et qui rendrait le virus plus résistant aux vaccins.

Les scientifiques préviennent toutefois qu’il est trop tôt pour savoir avec certitude dans quelle mesure le nouveau variant apparu en Inde est réellement pernicieux.

Le résultat pourrait être le pire des deux mondes : une propagation plus rapide et moins contrôlable. Cette situation inquiète les scientifiques du monde entier, qui constatent que les gens commencent à relâcher leur vigilance dans les pays bien vaccinés, alors même que d’énormes revers en Inde, au Brésil et dans d’autres pays augmentent la probabilité que le coronavirus subisse des mutations susceptibles de déjouer les vaccins actuels.

À Bhopal, une grande ville du centre de l’Inde où s’est produite, dans les années 1980, une fuite de gaz catastrophique qui a tué des milliers de personnes, les habitants affirment que les terrains de crémation ne sont plus aussi fréquentés depuis cette catastrophe.

En 13 jours, à la mi-avril, les autorités de Bhopal ont signalé 41 décès liés au Covid-19. Mais une enquête menée par le New York Times sur les principaux terrains de crémation et d’enterrement de la ville, où les corps étaient manipulés selon des protocoles stricts, a révélé un total de plus de 1 000 décès au cours de la même période.

« De nombreux décès ne sont pas enregistrés et ils augmentent chaque jour », a déclaré le Dr G.C. Gautam, un cardiologue basé à Bhopal. Il a déclaré que les fonctionnaires agissaient ainsi parce qu’ils « ne voulaient pas créer de panique ».

Le même phénomène semblait se produire à Lucknow et Mirzapur – grandes villes de l’État de l’Uttar Pradesh – et à travers le Gujarat, où, pendant une période similaire à la mi-avril, les autorités ont signalé entre 73 et 121 décès liés au Covid chaque jour.

Mais un décompte détaillé établi par l’un des principaux journaux du Gujarat, Sandesh, qui a envoyé des journalistes dans les lieux de crémation et d’enterrement de l’État, a indiqué que le nombre était plusieurs fois supérieur, soit environ 610 par jour.

Les plus grands journaux indiens se sont emparés de ces divergences. « Les décès dus au COVID-19 au Gujarat dépassent de loin les chiffres du gouvernement », titrait récemment en première page The Hindu.

La population de l’Inde est, en moyenne, beaucoup plus jeune que celle de la plupart des pays occidentaux. Selon les experts, c’est la raison la plus probable pour laquelle le nombre de décès par million en Inde semblait relativement faible. Mais ce nombre augmente rapidement.

Selon les études sur la surmortalité, les décès dus au Covid-19 ont été sous-estimés dans de nombreux pays, notamment aux États-Unis et en Grande-Bretagne.

Mais l’Inde est un pays beaucoup plus grand et plus pauvre. Sa population est répartie entre 28 États et plusieurs territoires fédéraux dans le cadre d’un système de gouvernance très décentralisé, les États comptant les décès de différentes manières.

Selon les experts, même au cours d’une bonne année, seul 1/5 environ des décès fait l’objet d’une enquête médicale, ce qui signifie qu’un grand nombre d’Indiens meurent sans que la cause du décès soit certifiée.

Selon l’Organisation mondiale de la santé, un décès doit être enregistré comme étant lié au Covid-19 si l’on suppose que la maladie l’a causé ou y a contribué, même si la personne avait une condition médicale préexistante, comme un cancer.

Dans de nombreux endroits en Inde, cela ne semble pas être le cas.

Rupal Thakkar a été testée positive au Covid-19 à la mi-avril. Le 16 avril, elle a été admise à Shalby Limited, un hôpital privé d’Ahmedabad, sa ville natale, mais son taux d’oxygène a soudainement chuté. Le lendemain, Mme Thakkar, 48 ans, est décédée.

L’hôpital a indiqué que la cause de sa mort était une « mort cardiaque soudaine », ce qui a suscité l’indignation de la famille Thakkar.

« Ce fut un choc à vie », a déclaré son jeune frère, Dipan Thakkar. « Pourquoi un hôpital privé serait-il de connivence avec le gouvernement pour cacher le nombre réel de décès ? C’était un crime organisé. C’était un acte illégal. »

Les responsables de Shalby n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Après que sa situation ait été largement médiatisée dans les journaux indiens, l’hôpital a émis un deuxième certificat de décès, incluant cette fois-ci le Covid-19 comme cause contributive.

Certaines familles ne veulent pas que la vérité soit révélée, a déclaré le Dr Mukherjee de l’Université du Michigan. Certaines veulent incinérer leurs proches en dehors des protocoles gouvernementaux stricts, et cachent donc le fait que le membre de leur famille est mort du coronavirus. D’autres peuvent avoir honte de perdre un être cher, comme si c’était leur faute.

Selon les experts, un agenda politique peut également être en jeu. Selon certains analystes, les États contrôlés par le parti au pouvoir en Inde, le Bharatiya Janata Party, dirigé par le Premier ministre Narendra Modi, pourraient subir des pressions pour sous-déclarer les cas. Le Dr Mukherjee a cité le scandale très public de 2019, lorsque le gouvernement de M. Modi a tenté de supprimer des données montrant une hausse du taux de chômage.

Lorsqu’il s’agit de données Covid, a-t-elle dit, « il y a une énorme pression du gouvernement central sur les gouvernements des États pour projeter des progrès. »

Plusieurs responsables du parti au pouvoir n’ont pas répondu aux messages demandant des commentaires.

Mais la manipulation des chiffres de décès semble se produire dans d’autres endroits également. C’est le cas de l’État de Chhattisgarh, dans le centre de l’Inde, qui est dirigé par le principal parti d’opposition, le Congrès.

Les autorités du district de Durg, où se trouve une grande aciérie, ont signalé plus de 150 décès dus au Covid-19 entre le 15 et le 21 avril, selon des messages envoyés aux médias locaux et consultés par le Times. L’État a déclaré moins de la moitié de ce nombre pour Durg.

Le ministre de la santé de Chhattisgarh, T.S. Singh Deo, a nié toute sous-déclaration intentionnelle. « Nous avons essayé d’être aussi transparents que possible », a-t-il déclaré. « Nous sommes prêts à être corrigés à tout moment ».

La crémation est une partie importante des rituels funéraires hindous, considérée comme un moyen de libérer l’âme du corps. Les personnes travaillant sur les lieux de l’incinération ont déclaré qu’elles étaient totalement épuisées et qu’elles ne se souvenaient pas d’avoir vu autant de personnes mourir en si peu de temps.

À Surat, une ville industrielle du Gujarat, les grilles utilisées pour brûler les corps ont fonctionné avec tant d’acharnement que le fer de certaines d’entre elles a fondu. Le 14 avril, les crématoires du Covid-19 à Surat et dans un autre district, Gandhi Nagar, ont déclaré au Times qu’ils avaient incinéré 124 personnes, un jour où les autorités ont déclaré que 73 personnes étaient mortes du Covid-19 dans tout l’État.

À Kanpur, dans l’État d’Uttar Pradesh, les corps sont maintenant brûlés dans certains parcs de la ville ; les crématoires sont tellement débordés.

À Ahmedabad, au crématoire de Vadaj, d’énormes cheminées dégagent une fumée noire. M. Suresh, un employé, est assis dans un minuscule bureau, dont la porte est fermement fermée.

Lorsqu’on l’a joint par téléphone, il a dit qu’il avait inscrit « beemari », ou maladie en hindi, sur tous les certificats de décès, et il a renvoyé les questions à un responsable de l’assainissement, qui a ensuite renvoyé les questions à un autre responsable qui a refusé de répondre aux appels.

M. Suresh a déclaré que son crématoire traitait chaque jour 15 à 20 corps de patients atteints de Covid-19. Pendant qu’il parlait vendredi, trois corps brûlaient sur des bûchers séparés, à côté d’une grande pile de bois fraîchement coupé qui ne cessait de croître.

Via NYTimes

Laisser un commentaire

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur comment les données de vos commentaires sont utilisées.