BlaBlaBla : Le manque de bavardage affecte nos cerveaux

Le bavardage est souvent considéré comme inutile et ennuyeux. Mais son absence au cours de l’année écoulée vous affecte plus que vous ne le pensez explique The Walrus.

Dans notre monde pandémique, les conversations informelles ont pratiquement disparu. La chose la plus proche qu’on obtient ces jours-ci est de dire « merci » à un livreur ou de saluer un employé d’épicerie. Même dans ce cas, on hésite à m’attarder – chaque moment inutile avec un étranger semble tabou, chaque souffle est un danger. Et maintenant, en l’absence de bavardage, on se sent isole et sans énergie. Cela conduit à une révélation potentiellement controversée : le bavardage a injustement mauvaise réputation.

La science donne raison sur ce point. « Le bavardage est un rituel social essentiel », explique Jessica Methot, spécialiste du comportement à l’université Rutgers, qui étudie les réseaux sociaux. « C’est un moyen de graisser les rouages. » Mme Methot a coécrit plusieurs articles qui ont mis en évidence plusieurs avantages du bavardage dans le cadre du travail – le travail étant l’un des lieux de bavardage les plus courants. Dans une étude, elle et son équipe ont constaté que, les jours où les employés discutaient davantage avec leurs collègues ou leurs superviseurs, leur humeur s’améliorait, ils avaient plus d’énergie et l’épuisement professionnel diminuait.

Un certain nombre de facteurs entrent en jeu ici, mais avant d’aller plus loin, il est important de définir ce qu’est exactement le small talk. Selon Methot, son étude la définit comme « une conversation légère, superficielle, polie et scriptée ». Elle est « scénarisée » dans le sens où elle est prévisible : tout le monde connaît les phrases appropriées par défaut, de sorte que les participants sont rarement pris au dépourvu. Quelqu’un peut demander « Comment allez-vous ? » et vous répondez « Je vais bien » ou quelque chose de ce genre, avant de renvoyer la question à la personne qui l’a posée. C’est du par cœur, c’est un peu ennuyeux, mais les données montrent que c’est terriblement important.

Il n’est pas étonnant que, plus d’un an après le début de la pandémie de COVID-19, tant d’entre nous se sentent détachés et désorientés. Dans le monde de la quarantaine et du travail à distance, un monde dans lequel nous avons été privés d’occasions de nous réunir en public, la plupart des conversations ont été remplacées par des courriels, des textos et une file interminable d’appels programmés. La pandémie a révélé à quel point ces interactions éphémères sont vraiment fugaces. Et, alors que nos cercles se rétrécissent et que l’isolement règne, l’absence de bavardage peut nous nuire bien plus que nous ne le pensons.

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Et il n’y a pas que le bavardage au travail qui nous échappe. Discuter avec des inconnus en public peut également s’avérer utile, même si c’est de plus en plus rare. Gillian Sandstrom, psychologue à l’université d’Essex, a mené une étude qui a révélé que lorsque les gens s’engagent davantage avec un serveur de café – sourire, contact visuel, conversation – ils ressentent un plus grand sentiment d’appartenance à la communauté. Dans une autre étude, ses données ont montré que plus les gens se mêlent à des connaissances ou à des inconnus au cours d’une journée, plus leur humeur et leur sentiment d’appartenance s’améliorent. Sandstrom a observé qu’au cours d’une journée prépandémique normale, les gens interagissaient en moyenne avec onze connaissances ; les étudiants universitaires en avaient seize. Mais, aujourd’hui, parler avec plus de deux ou trois personnes par jour semble inconcevable.

La monotonie du dialogue automatisé est une raison courante pour laquelle les gens prétendent ne pas aimer le small talk. Mais, selon Methot, c’est cette superficialité qui rend cette méthode unique. « Le bavardage ne demande pas beaucoup de réflexion, ni beaucoup d’énergie, ni beaucoup de révélation de soi », explique-t-elle. Le fait que vous puissiez commencer à bavarder sur le pilote automatique facilite la reconnaissance de ceux que vous ne connaissez pas très bien, voire pas du tout, et la reconnaissance en retour. « Cette brève reconnaissance est vraiment significative », dit Mme Methot. « Non pas parce qu’elle est profonde… mais parce qu’elle vous donne l’impression d’être vu. »

Le bavardage est également un facteur d’égalité. Andrew Guydish, étudiant en doctorat de psychologie à l’université de Californie, à Santa Cruz, a découvert dans ses recherches que, sans espace pour une communication hors tâche, les personnes ayant un rôle de « directeur » au travail parlaient beaucoup plus que celles ayant un rôle de « suiveur ». Mais, une fois qu’ils ont introduit des possibilités de bavardage hors tâche, les suiveurs ont commencé à rattraper ce déséquilibre de dialogue. « Plus les gens étaient capables de parler de manière équilibrée, plus ils déclaraient apprécier la tâche », explique-t-il. Aujourd’hui, dans les espaces de travail virtuels dépourvus de bavardages, « nous laissons littéralement les déséquilibres de conversation s’estomper », explique Guydish.

La qualité des conversations a également changé. Chaque dialogue a l’air transactionnel parce que, maintenant, nos conversations sont basées sur nos rôles professionnels, dit Methot. Et, sans bavardage, il n’y a pas de répit. Il semble que le bavardage soit une source d’énergie : un moment de répit où l’on peut se préparer à ce qui va suivre.

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A lire intégralement sur The Walrus.

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