La pénurie mondiale de puces électroniques est l’une des plus grandes histoires de la technologie cette année

Nous avons certainement passé beaucoup de temps à suivre les derniers développements. Une question évidente est de savoir pourquoi on ne fabrique pas simplement plus de puces ? La réponse est que la fabrication de puces est extrêmement difficile et nécessite d’importants investissements dans les installations de fabrication de semi-conducteurs. C’est plus difficile que la science des fusées, rapporte Bloomberg :

Les pénuries de semi-conducteurs frappent de plein fouet les constructeurs automobiles et les géants de la technologie, suscitant des cris d’alarme de Washington à Pékin en passant par Bruxelles. Cette pénurie a soulevé une question fondamentale pour les décideurs, les clients et les investisseurs : Pourquoi ne pouvons-nous pas simplement fabriquer plus de puces ?

La réponse est à la fois simple et compliquée. La version simple est que la fabrication de puces est incroyablement difficile – et le devient de plus en plus.

« Ce n’est pas sorcier, c’est beaucoup plus difficile », dit l’une des blagues internes de l’industrie.

La réponse plus compliquée est qu’il faut des années pour construire des installations de fabrication de semi-conducteurs et des milliards de dollars – et même alors, l’économie est si brutale que vous pouvez perdre si votre expertise de fabrication est une fraction de moins que celle de la concurrence. L’ancien patron d’Intel Corp., Craig Barrett, a qualifié les microprocesseurs de sa société de dispositifs les plus compliqués jamais fabriqués par l’homme.

C’est pourquoi les pays ont tant de mal à atteindre l’autosuffisance en matière de semi-conducteurs. La Chine a fait de l’indépendance des puces une priorité nationale dans son dernier plan quinquennal, tandis que le président américain Joe Biden a promis de sécuriser la chaîne d’approvisionnement américaine en relançant la fabrication nationale. Même l’Union européenne étudie des mesures visant à fabriquer ses propres puces. Mais le succès est loin d’être assuré.

La fabrication d’une puce prend généralement plus de trois mois et implique des usines géantes, des salles sans poussière, des machines valant plusieurs millions de dollars, de l’étain fondu et des lasers. L’objectif final est de transformer des tranches de silicium – un élément extrait du sable – en un réseau de milliards de minuscules interrupteurs appelés transistors, qui constituent la base des circuits qui donneront un jour des capacités cruciales à un téléphone, un ordinateur, une voiture, une machine à laver ou un satellite.

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